Biographie de Charles Babbage, mathématicien et pionnier de l'informatique

Le père de l'informatique

Photographie de Charles Babbage

Le professeur Charles Babbage (1792 - 1871), mathématicien et inventeur du Babbage Difference Engine inachevé, un ordinateur mécanique programmable, vers 1860.

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Charles Babbage (26 décembre 1791 - 18 octobre 1871) était un mathématicien et inventeur anglais qui est crédité d'avoir conceptualisé le premier ordinateur programmable numérique. Conçu en 1821, le moteur de différence n ° 1 de Babbage a été la première machine à calculer automatique réussie et sans erreur et est considéré comme l'inspiration des ordinateurs programmables modernes. Souvent appelé le père de l'ordinateur, Babbage était également un écrivain prolifique, avec un grand nombre d'intérêts, notamment les mathématiques, l'ingénierie, l'économie, la politique et la technologie.

Faits saillants : Charles Babbage

    Connu pour:A l'origine du concept d'un ordinateur numérique programmable.Aussi connu sous le nom:Le père de l'informatiqueNé:26 décembre 1791 à Londres, AngleterreParents:Benjamin Babbage et Elizabeth Pumleigh TeapeDécédés:18 octobre 1871 à Londres, AngleterreÉducation:L'université de CambridgeOuvrages publiés : Passages de la vie d'un philosophe , Réflexions sur le déclin de la science en Angleterre réRécompenses et honneurs:Médaille d'or de la Royal Astronomical SocietyConjoint:Georgiana WhitmoreEnfants:Dugald, Benjamin et HenriCitation notable :Les erreurs qui naissent de l'absence de faits sont bien plus nombreuses et plus durables que celles qui résultent d'un raisonnement erroné sur des données vraies.

Jeunesse et éducation

Charles Babbage est né le 26 décembre 1791 à Londres, en Angleterre, l'aîné des quatre enfants du banquier londonien Benjamin Babbage et d'Elizabeth Pumleigh Teape. Seuls Charles et sa sœur Mary Ann ont survécu à la petite enfance. La famille Babbage était assez aisée et, en tant que seul fils survivant, Charles avait des tuteurs privés et fut envoyé dans les meilleures écoles, dont Exeter, Enfield, Totnes et Oxford avant d'entrer finalement au Trinity College de Cambridge en 1810.



À Trinity, Babbage a lu les mathématiques et, en 1812, il a rejoint Peterhouse à l'Université de Cambridge, où il était le meilleur mathématicien. Pendant son séjour à Peterhouse, il a cofondé l'Analytical Society, une société scientifique plus ou moins factice composée de certains des jeunes scientifiques les plus connus d'Angleterre. Il a également rejoint des sociétés étudiantes moins savantes telles que le Ghost Club, concerné par l'enquête sur les phénomènes surnaturels, et le Extractors Club, dédié à la libération de ses membres des institutions psychiatriques qu'ils appelaient des maisons de fous, si l'un d'eux était engagé dans une.

Charles Babbage (1791-1871) mathématicien anglais et pionnier de l

Charles Babbage (1791-1871) mathématicien anglais et pionnier de l'informatique, 1871. Collectionneur d'impressions / Getty Images



Bien qu'il ait été le meilleur mathématicien, Babbage n'a pas obtenu son diplôme de Peterhouse à Cambridge avec les honneurs. En raison d'un différend sur la pertinence de sa thèse finale pour examen public, il a plutôt reçu un diplôme sans examen en 1814.

Après avoir obtenu son diplôme, Babbage est devenu maître de conférences en astronomie à la Royal Institution of Great Britain, une organisation vouée à l'enseignement et à la recherche scientifiques, basée à Londres. Il a ensuite été élu membre de la Royal Society of London for Improving Natural Knowledge en 1816.

Le chemin de Babbage vers les machines à calculer

L'idée d'une machine capable de calculer et d'imprimer des tables mathématiques sans erreur est venue pour la première fois à Babbage en 1812 ou 1813. Au début du 19e siècle, les tables de navigation, d'astronomie et d'actuariat étaient des éléments essentiels de l'essor Révolution industrielle . En navigation, ils étaient utilisés pour calculer l'heure, les marées, les courants, les vents, les positions du soleil et de la lune, les côtes et les latitudes. Laborieusement construites à la main à l'époque, des tables imprécises ont entraîné des retards désastreux et même la perte de navires.

Métier à tisser Jacquard d

Fonctionnement du métier Jacquard, utilisé dans la production de tapisseries et de tissus d'ameublement. Photographie non datée. Corbis / Getty Images



Babbage s'est inspiré pour ses machines à calculer de 1801 Métier Jacquard , une machine à tisser automatisée, manivelle à la main et programmée par des instructions délivrées par cartes perforées. Après avoir vu les portraits complexes automatiquement tissés en soie par le métier Jacquard, Babbage entreprit de construire une machine à calculer infaillible à vapeur ou à manivelle qui calculerait et imprimerait de la même manière des tables mathématiques.

Les moteurs de différence

Babbage a commencé à créer une machine pour produire mécaniquement des tables mathématiques en 1819. En juin 1822, il a annoncé son invention à la Royal Astronomical Society dans un article intitulé Note sur l'application des machines au calcul des tables astronomiques et mathématiques. Il l'a surnommé Difference Engine No. 1, d'après le principe des différences finies, le principe derrière le processus mathématique de résolution expressions polynomiales par addition, et donc résoluble par des machines simples. La conception de Babbage nécessitait une machine à manivelle capable de tabuler des calculs jusqu'à 20 décimales.



IllustrationCharles Babbage

Illustration du moteur de différence. Bettmann / Contributeur / Getty Images

En 1823, le gouvernement britannique s'est intéressé et a donné à Babbage 1 700 £ pour commencer à travailler sur le projet, espérant que sa machine rendrait sa tâche de produire des tables mathématiques critiques moins longue et coûteuse. Bien que la conception de Babbage soit réalisable, l'état du travail des métaux de l'époque rendait trop coûteux la production des milliers de pièces usinées avec précision nécessaires. En conséquence, le coût réel de la construction du moteur de différence n ° 1 a largement dépassé l'estimation initiale du gouvernement. En 1832, Babbage a réussi à produire un modèle de travail d'une machine à échelle réduite capable de tabuler des calculs jusqu'à seulement six décimales, au lieu des 20 décimales envisagées par la conception originale.



Au moment où le gouvernement britannique abandonna le projet Difference Engine No. 1 en 1842, Babbage travaillait déjà sur la conception de son Analytical Engine, une machine à calculer beaucoup plus complexe et programmable. Entre 1846 et 1849, Babbage a produit une conception pour un moteur de différence n ° 2 amélioré capable de calculer jusqu'à 31 décimales plus rapidement et avec moins de pièces mobiles.

En 1834, l'imprimeur suédois Per Georg Scheutz a construit avec succès une machine commercialisable basée sur le moteur de différence de Babbage connu sous le nom de moteur de calcul scheutzien. Alors qu'il était imparfait, pesait une demi-tonne et avait la taille d'un piano à queue, le moteur Scheutzian a été démontré avec succès à Paris en 1855, et des versions ont été vendues aux gouvernements américain et britannique.



Charles Babbage

Charles Babbage's Difference Engine No 1, prototype de machine à calculer, 1824–1832, assemblé en 1832 par Joseph Clement, un outilleur et dessinateur qualifié. Ann Ronan Pictures / Collectionneur d'impressions / Getty Images

Le moteur analytique, un véritable ordinateur

En 1834, Babbage avait cessé de travailler sur la machine à différences et commença à planifier une machine plus grande et plus complète qu'il appela la machine analytique. La nouvelle machine de Babbage était un énorme pas en avant. Capable de calculer plus d'une tâche mathématique, il devait véritablement être ce que nous appelons aujourd'hui programmable.

Tout comme les ordinateurs modernes, le moteur analytique de Babbage comprenait une unité logique arithmétique, un flux de contrôle sous la forme de branchements et de boucles conditionnels, et une mémoire intégrée. Comme le métier Jacquard, qui avait inspiré Babbage des années plus tôt, son moteur analytique devait être programmé pour effectuer des calculs via des cartes perforées. Les résultats (sortie) seraient fournis sur une imprimante, un traceur de courbes et une cloche.

Appelée le magasin, la mémoire du moteur analytique devait être capable de contenir 1 000 nombres de 40 chiffres décimaux chacun. Le moulin du moteur, comme l'unité logique arithmétique (ALU) dans les ordinateurs modernes, devait être capable d'effectuer les quatre opérations arithmétiques de base, plus des comparaisons et éventuellement des racines carrées. Semblable à l'unité centrale de traitement (CPU) d'un ordinateur moderne, l'usine devait s'appuyer sur ses propres procédures internes pour exécuter les instructions du programme. Babbage a même créé un langage de programmation à utiliser avec le moteur analytique. Similaire au moderne langages de programmation , il a permis boucle d'instructions et branchement conditionnel .

En grande partie à cause d'un manque de financement, Babbage n'a jamais été en mesure de construire des versions fonctionnelles complètes de l'une de ses machines à calculer. Ce n'est qu'en 1941, plus d'un siècle après que Babbage eut proposé son moteur analytique, que l'ingénieur mécanique allemand Konrad Zuse démontrer son Z3 , le premier ordinateur programmable fonctionnel au monde.

En 1878, même après avoir déclaré que la machine analytique de Babbage était 'une merveille d'ingéniosité mécanique', le comité exécutif de la British Association for the Advancement of Science recommanda qu'elle ne soit pas construite. Tout en reconnaissant l'utilité et la valeur de la machine, le comité a hésité devant le coût estimé de sa construction sans aucune garantie qu'elle fonctionnerait correctement.

Babbage et Ada Lovelace, le premier programmeur

Le 5 juin 1883, Babbage rencontra la fille de 17 ans du célèbre poète Lord Byron , Augusta Ada Byron, comtesse de Lovelace, mieux connue sous le nom de Il y a Lovelace . Ada et sa mère avaient assisté à l'une des conférences de Babbage, et après une certaine correspondance, Babbage les a invitées à voir une version à petite échelle du Difference Engine. Ada était fascinée, et elle a demandé et reçu des copies des plans du moteur de différence. Elle et sa mère ont visité des usines pour voir d'autres machines au travail.

Considérée comme une mathématicienne douée à part entière, Ada Lovelace avait étudié avec deux des meilleurs mathématiciens de son époque : Augustus De Morgan et Mary Somerville. Lorsqu'on lui a demandé de traduire l'article de l'ingénieur italien Luigi Federico Menabrea sur le moteur analytique de Babbage, Ada a non seulement traduit le texte français original en anglais, mais a également ajouté ses propres pensées et idées sur la machine. Dans ses notes supplémentaires, elle a décrit comment le moteur analytique pouvait être conçu pour traiter des lettres et des symboles en plus des chiffres. Elle a également théorisé le processus de répétition des instructions, ou bouclage, une fonction essentielle utilisée aujourd'hui dans les programmes informatiques.

Publiées en 1843, la traduction et les notes d'Ada décrivaient comment programmer le moteur analytique de Babbage, faisant essentiellement d'Ada Byron Lovelace la première programmeuse informatique au monde.

Mariage et vie personnelle

Contre la volonté de son père, Babbage a épousé Georgiana Whitmore le 2 juillet 1814. Son père n'avait pas voulu que son fils se marie jusqu'à ce qu'il ait assez d'argent pour subvenir à ses besoins, mais a quand même promis de lui donner 300 £ (36 175 £ en 2019) par an pour la vie. Le couple a finalement eu huit enfants ensemble, dont seulement trois ont vécu jusqu'à l'âge adulte.

En l'espace d'un an seulement, de 1827 à 1828, la tragédie a frappé Babbage alors que son père, son deuxième fils (Charles), sa femme Georgiana et un fils nouveau-né sont tous morts. Presque inconsolable, il entreprit un long voyage à travers l'Europe. Lorsque sa fille bien-aimée Georgiana mourut vers 1834, Babbage dévasté décida de se plonger dans son travail et ne se remaria jamais.

À la mort de son père en 1827, Babbage a hérité de 100 000 £ (plus de 13,2 millions de dollars américains en 2019). Dans une large mesure, l'important héritage a permis à Babbage de consacrer sa vie à sa passion pour le développement de machines à calculer.

Puisque la science n'était pas encore reconnue comme une profession, Babbage était considéré par ses contemporains comme un gentleman scientifique, un membre d'un grand groupe d'amateurs aristocratiques, qui, en raison de leur richesse indépendante, était capable de poursuivre ses intérêts sans aucun moyen extérieur. de soutien. Les intérêts de Babbage ne se limitaient en aucun cas aux mathématiques. Entre 1813 et 1868, il est l'auteur de plusieurs livres et articles sur la fabrication, les processus de production industrielle et la politique économique internationale.

Charles Babbages Brain lance une exposition scientifique, Londres

Le Dr Ken Arnold, responsable des expositions au Wellcome Trust, pose une photo à côté du cerveau de Charles Babbage le 14 mars 2002 lors de l'exposition « Head On, Art with the Brain in Mind » au Science Museum de Londres. Sion Touhig / Getty Images

Bien qu'elles n'aient jamais été aussi médiatisées que ses machines à calculer, les autres inventions de Babbage comprenaient un ophtalmoscope, un enregistreur à boîte noire pour les catastrophes ferroviaires, un sismographe, un altimètre et le ramasseur de vaches pour prévenir les dommages à l'avant des locomotives de chemin de fer. En outre, il a proposé d'exploiter les mouvements des marées des océans pour produire de l'énergie, un processus en cours de développement comme source d'énergie renouvelable aujourd'hui.

Bien que souvent considéré comme un excentrique, Babbage était une superstar dans les cercles sociaux et intellectuels de Londres des années 1830. Ses soirées régulières du samedi à son domicile de Dorset Street étaient considérées comme des affaires à ne pas manquer. Fidèle à sa réputation de conteur charmant, Babbage captiverait ses invités avec les derniers potins de Londres et des conférences sur la science, l'art, la littérature, la philosophie, la religion, la politique et l'art. Tous étaient impatients d'aller à ses glorieuses soirées, écrivait le philosophe Harriet Martineau des fêtes de Babbage.

Malgré sa popularité sociale, Babbage n'a jamais été confondu avec un diplomate. Il a souvent lancé des attaques verbales publiques véhémentes contre des membres de ce qu'il considérait comme l'establishment scientifique pour son manque de vision. Malheureusement, il s'en prenait même parfois aux personnes mêmes à qui il recherchait un soutien financier ou technique. En effet, la première biographie de sa vie, écrite par Maboth Moseley en 1964, est intitulée « Irascible Genius : A Life of Charles Babbage, Inventor ».

Mort et héritage

Babbage est décédé à l'âge de 79 ans le 18 octobre 1871, à son domicile et à son laboratoire au 1 Dorset Street dans le quartier de Marylebone à Londres, et a été enterré au cimetière Kensal Green de Londres. Aujourd'hui, la moitié du cerveau de Babbage est conservée au Hunterian Museum du Royal College of Surgeons de Londres et l'autre moitié est exposée au Science Museum de Londres.

Le musée des sciences

Le moteur de différence n ° 2 du Science Museum, construit à partir de la conception de Charles Babbage. Géni / Wikimedia Commons / Domaine public

Après la mort de Babbage, son fils Henry a poursuivi le travail de son père mais n'a pas non plus réussi à construire une machine complètement fonctionnelle. Un autre de ses fils, Benjamin, a émigré en Australie-Méridionale, où de nombreux papiers de Babbage et des morceaux de ses prototypes ont été découverts en 2015.

En 1991, une version entièrement fonctionnelle de Le moteur de différence de Babbage n ° 2 a été construit avec succès par Doron Swade, conservateur au Science Museum de Londres. Précis à 31 chiffres, avec plus de 4 000 pièces et pesant plus de trois tonnes métriques, il fonctionne exactement comme Babbage l'avait imaginé 142 ans plus tôt. L'imprimante, achevée en 2000, comptait 4 000 pièces supplémentaires et pesait 2,5 tonnes métriques. Aujourd'hui, Swade est un membre clé de l'équipe du Régime 28 projet, la tentative du London Science Museum de construire un moteur analytique Babbage fonctionnel à grande échelle.

Alors qu'il approchait de la fin de sa vie, Babbage s'est rendu compte qu'il ne terminerait jamais une version de travail de sa machine. Dans son livre de 1864, Passages de la vie d'un philosophe , il affirmait prophétiquement sa conviction que ses années de travail n'avaient pas été vaines.

Si, à l'improviste de mon exemple, un homme entreprend et réussit à construire réellement un moteur incorporant en lui-même l'ensemble du département exécutif de l'analyse mathématique sur des principes différents ou par des moyens mécaniques plus simples, je n'ai aucune crainte de laisser ma réputation dans son charge, car lui seul pourra pleinement apprécier la nature de mes efforts et la valeur de leurs résultats.

Charles Babbage était l'une des figures les plus influentes du développement de la technologie. Ses machines ont servi de prédécesseur intellectuel à un large éventail de techniques de contrôle de fabrication et de calcul. De plus, il est considéré comme une figure importante de la société anglaise du XIXe siècle. Il a publié six monographies et au moins 86 articles, et il a donné des conférences sur des sujets allant de la cryptographie et des statistiques à l'interaction entre la théorie scientifique et les pratiques industrielles. Il a eu une influence majeure sur des philosophes politiques et sociaux réputés, notamment Moulin John Stuart et Karl Marx .

Sources et autres références

Mis à jour parRobert Longley