Comment fonctionne la lévitation quantique

La lévitation quantique peut faire flotter et voler des objets

Train Maglev à Shanhgai en Chine

Les trains Maglev, comme celui-ci à Shanhgai en Chine, volent ou lévitent essentiellement à cause du champ magnétique.

Yaorusheng/Getty Images





Certaines vidéos sur Internet montrent quelque chose appelé 'lévitation quantique'. Qu'est-ce que c'est? Comment ça marche? Pourrons-nous avoir des voitures volantes ?

La lévitation quantique comme on l'appelle est un processus où les scientifiques utilisent les propriétés de la physique quantique faire léviter un objet (en particulier, un supraconducteur ) au cours d'une source magnétique (en particulier une piste de lévitation quantique conçue à cet effet).





La science de la lévitation quantique

La raison pour laquelle cela fonctionne est ce qu'on appelle le Effet Meissner et le blocage du flux magnétique. L'effet Meissner dicte qu'un supraconducteur dans un champ magnétique expulsera toujours le champ magnétique à l'intérieur de celui-ci, et donc pliera le champ magnétique autour de lui. Le problème est une question d'équilibre. Si vous venez de placer un supraconducteur au-dessus d'un aimant, le supraconducteur flotterait simplement hors de l'aimant, un peu comme si vous essayiez d'équilibrer deux pôles magnétiques sud d'aimants en barre l'un contre l'autre.

Le processus de lévitation quantique devient beaucoup plus intrigant à travers le processus d'épinglage de flux, ou verrouillage quantique, tel que décrit par le groupe supraconducteur de l'Université de Tel Aviv de cette manière :



La supraconductivité et le champ magnétique [sic] ne s'aiment pas. Lorsque cela est possible, le supraconducteur expulsera tout le champ magnétique de l'intérieur. C'est l'effet Meissner. Dans notre cas, puisque le supraconducteur est extrêmement mince, le champ magnétique pénètre. Cependant, il le fait en quantités discrètes (c'est la physique quantique après tout! ) appelés tubes de flux. À l'intérieur de chaque tube de flux magnétique, la supraconductivité est localement détruite. Le supraconducteur essaiera de maintenir les tubes magnétiques épinglés dans les zones faibles (par exemple les joints de grains). Tout mouvement spatial du supraconducteur entraînera le déplacement des tubes de flux. Afin d'éviter que le supraconducteur ne reste « piégé » dans les airs. Les termes « lévitation quantique » et « verrouillage quantique » ont été inventés pour ce processus par le physicien de l'Université de Tel Aviv, Guy Deutscher, l'un des principaux chercheurs dans ce domaine.

L'effet Meissner

Réfléchissons à ce qu'est réellement un supraconducteur : c'est un matériau dans lequel les électrons peuvent circuler très facilement. Les électrons traversent les supraconducteurs sans résistance, de sorte que lorsque les champs magnétiques se rapprochent d'un matériau supraconducteur, le supraconducteur forme de petits courants à sa surface, annulant le champ magnétique entrant. Le résultat est que l'intensité du champ magnétique à l'intérieur de la surface du supraconducteur est précisément nulle. Si vous cartographiez les lignes de champ magnétique nettes, cela montrerait qu'elles se courbent autour de l'objet.

Mais comment cela le fait-il léviter ?

Lorsqu'un supraconducteur est placé sur une piste magnétique, l'effet est que le supraconducteur reste au-dessus de la piste, étant essentiellement repoussé par le champ magnétique puissant directement à la surface de la piste. Il y a une limite à la distance au-dessus de la piste, il peut être poussé, bien sûr, puisque la puissance de la répulsion magnétique doit contrecarrer la force de la gravité .



Un disque d'un supraconducteur de type I démontrera l'effet Meissner dans sa version la plus extrême, appelée «diamagnétisme parfait», et ne contiendra aucun champ magnétique à l'intérieur du matériau. Il lévitera, car il essaie d'éviter tout contact avec le champ magnétique. Le problème avec ceci est que la lévitation n'est pas stable. L'objet en lévitation ne restera normalement pas en place. (Ce même processus a été capable de faire léviter des supraconducteurs dans un aimant en plomb concave en forme de bol, dans lequel le magnétisme pousse également de tous les côtés.)

Pour être utile, la lévitation doit être un peu plus stable. C'est là que le verrouillage quantique entre en jeu.



Tubes de flux

L'un des éléments clés du processus de verrouillage quantique est l'existence de ces tubes de flux, appelés « vortex ». Si un supraconducteur est très mince, ou si le supraconducteur est un supraconducteur de type II, il en coûte moins d'énergie au supraconducteur pour permettre à une partie du champ magnétique de pénétrer dans le supraconducteur. C'est pourquoi les tourbillons de flux se forment, dans les régions où le champ magnétique est capable, en effet, de 'glisser à travers' le supraconducteur.

Dans le cas décrit par l'équipe de Tel-Aviv ci-dessus, ils ont pu faire croître un film céramique mince spécial sur la surface d'une plaquette. Une fois refroidi, ce matériau céramique est un supraconducteur de type II. Parce qu'il est si mince, le diamagnétisme présenté n'est pas parfait ... permettant la création de ces tourbillons de flux traversant le matériau.



Des tourbillons de flux peuvent également se former dans les supraconducteurs de type II, même si le matériau supraconducteur n'est pas aussi mince. Le supraconducteur de type II peut être conçu pour améliorer cet effet, appelé « épinglage de flux amélioré ».

Verrouillage quantique

Lorsque le champ pénètre dans le supraconducteur sous la forme d'un tube de flux, il éteint essentiellement le supraconducteur dans cette région étroite. Imaginez chaque tube comme une minuscule région non supraconductrice au milieu du supraconducteur. Si le supraconducteur se déplace, les tourbillons de flux se déplaceront. Rappelez-vous cependant deux choses :



  1. les tourbillons de flux sont des champs magnétiques
  2. le supraconducteur créera des courants pour contrer les champs magnétiques (c'est-à-dire l'effet Meissner)

Le matériau supraconducteur lui-même créera une force pour inhiber toute sorte de mouvement par rapport au champ magnétique. Si vous inclinez le supraconducteur, par exemple, vous le « verrouillerez » ou le « piégerez » dans cette position. Il fera le tour d'une piste entière avec le même angle d'inclinaison. Ce processus de verrouiller le supraconducteur en place par hauteur et orientation réduit toute oscillation indésirable (et est également visuellement impressionnant, comme le montre l'Université de Tel Aviv.)

Vous pouvez réorienter le supraconducteur dans le champ magnétique car votre main peut appliquer beaucoup plus de force et d'énergie que ce que le champ exerce.

Autres types de lévitation quantique

Le processus de lévitation quantique décrit ci-dessus est basé sur la répulsion magnétique, mais il existe d'autres méthodes de lévitation quantique qui ont été proposées, dont certaines basées sur l'effet Casimir. Encore une fois, cela implique une curieuse manipulation des propriétés électromagnétiques du matériau, il reste donc à voir à quel point c'est pratique.

L'avenir de la lévitation quantique

Malheureusement, l'intensité actuelle de cet effet est telle que nous n'aurons pas de voitures volantes avant un certain temps. De plus, cela ne fonctionne que sur un champ magnétique puissant, ce qui signifie que nous aurions besoin de construire de nouvelles routes à pistes magnétiques. Cependant, il existe déjà des trains à lévitation magnétique en Asie qui utilisent ce procédé, en plus des trains à lévitation électromagnétique (maglev) plus traditionnels.

Une autre application utile est la création de roulements véritablement sans frottement. Le roulement serait capable de tourner, mais il serait suspendu sans contact physique direct avec le boîtier environnant afin qu'il n'y ait pas de frottement. Il y aura certainement des applications industrielles pour cela, et nous garderons les yeux ouverts pour quand ils feront l'actualité.

Lévitation quantique dans la culture populaire

Alors que la vidéo YouTube initiale a été beaucoup diffusée à la télévision, l'une des premières apparitions dans la culture populaire de la véritable lévitation quantique a eu lieu dans l'épisode du 9 novembre de Stephen Colbert. Le rapport Colbert , une émission d'experts politiques satiriques de Comedy Central. Colbert a amené le scientifique Dr. Matthew C.Sullivan du département de physique du Ithaca College. Colbert a expliqué à son auditoire la science derrière la lévitation quantique de cette manière :

Comme vous le savez sûrement, la lévitation quantique fait référence au phénomène par lequel les lignes de flux magnétique traversant un supraconducteur de type II sont maintenues en place malgré les forces électromagnétiques qui agissent sur elles. J'ai appris cela de l'intérieur d'un bouchon Snapple. Il a ensuite fait léviter une mini tasse de sa saveur de crème glacée Americone Dream de Stephen Colbert. Il a pu le faire parce qu'ils avaient placé un disque supraconducteur au fond de la coupe de crème glacée. (Désolé de rendre l'âme, Colbert. Merci au Dr Sullivan de nous avoir parlé de la science derrière cet article !)