Comment fonctionnent les courants océaniques

Vue aérienne de la plage, Magenta, New South Wales, Australie

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Les courants océaniques sont le mouvement vertical ou horizontal des eaux de surface et des eaux profondes dans les océans du monde. Les courants se déplacent normalement dans une direction spécifique et contribuent de manière significative à la circulation de l'humidité de la Terre, aux conditions météorologiques qui en résultent et à la pollution de l'eau.

Les courants océaniques se trouvent partout dans le monde et varient en taille, en importance et en force. Certains des courants les plus importants comprennent les courants de Californie et de Humboldt dans le Pacifique , la Gulf Stream et du courant du Labrador dans l'Atlantique et le courant de la mousson indienne dans océan Indien . Ce ne sont qu'un échantillon des dix-sept principaux courants de surface trouvés dans les océans du monde.



Les types et les causes des courants océaniques

En plus de leur taille et de leur force variables, les courants océaniques diffèrent par leur type. Ils peuvent être en eau de surface ou en eau profonde.

Les courants de surface sont ceux que l'on trouve dans les 400 mètres supérieurs (1 300 pieds) de l'océan et représentent environ 10 % de toute l'eau de l'océan. Les courants de surface sont principalement causés par la vent car il crée des frottements lorsqu'il se déplace sur l'eau. Ce frottement force alors l'eau à se déplacer en spirale, créant des gyres. Dans l'hémisphère nord, les gyres se déplacent dans le sens des aiguilles d'une montre ; tandis que dans l'hémisphère sud, ils tournent dans le sens antihoraire. La vitesse des courants de surface est la plus élevée près de la surface de l'océan et diminue à environ 100 mètres (328 pieds) sous la surface.



Comme les courants de surface parcourent de longues distances, les force de Coriolis joue également un rôle dans leur mouvement et les dévie, contribuant ainsi à la création de leur motif circulaire. Enfin, la gravité joue un rôle dans le mouvement des courants de surface car le dessus de l'océan est inégal. Les monticules dans l'eau se forment dans les zones où l'eau rencontre la terre, là où l'eau est plus chaude ou là où deux courants convergent. La gravité pousse alors cette eau vers le bas sur les monticules et crée des courants.

Les courants profonds, également appelés circulation thermohaline, se trouvent en dessous de 400 mètres et constituent environ 90 % de l'océan. Comme les courants de surface, la gravité joue un rôle dans la création des courants d'eau profonde mais ceux-ci sont principalement causés par les différences de densité dans l'eau.

Les différences de densité sont fonction de la température et de la salinité. L'eau chaude contient moins de sel que l'eau froide, elle est donc moins dense et remonte vers la surface tandis que l'eau froide et chargée de sel coule. Au fur et à mesure que l'eau chaude monte, l'eau froide est forcée de monter par remontée d'eau et de remplir le vide laissé par la chaleur. En revanche, lorsque l'eau froide monte, elle laisse également un vide et l'eau chaude qui monte est alors forcée, par downwelling, de descendre et de remplir ce vide, créant une circulation thermohaline.

La circulation thermohaline est connue sous le nom de tapis roulant mondial car sa circulation d'eau chaude et froide agit comme une rivière sous-marine et déplace l'eau à travers l'océan.



Enfin, la topographie des fonds marins et la forme des bassins océaniques ont un impact à la fois sur les courants d'eau de surface et profonds car ils limitent les zones où l'eau peut se déplacer et l'« canaliser » dans une autre.

L'importance des courants océaniques

Parce que les courants océaniques font circuler l'eau dans le monde entier, ils ont un impact significatif sur le mouvement de l'énergie et de l'humidité entre les océans et l'atmosphère. En conséquence, ils sont importants pour la météo mondiale. Le Gulf Stream, par exemple, est un courant chaud qui prend sa source dans le golfe du Mexique et se déplace vers le nord en direction de l'Europe. Puisqu'il est plein d'eau chaude, les températures de surface de la mer sont chaudes, ce qui maintient des endroits comme l'Europe plus chauds que d'autres régions à des latitudes similaires.



Le courant de Humboldt est un autre exemple de courant qui affecte le temps. Lorsque ce courant froid est normalement présent au large des côtes du Chili et du Pérou, il crée des eaux extrêmement productives et maintient la côte fraîche et le nord du Chili aride. Cependant, lorsqu'il est perturbé, le climat du Chili est altéré et l'on pense que Le garçon joue un rôle dans sa perturbation.

Comme le mouvement de l'énergie et de l'humidité, les débris peuvent également être piégés et déplacés dans le monde via les courants. Cela peut être d'origine humaine, ce qui est important pour la formation de îles poubelles ou naturelles comme les icebergs. Le courant du Labrador, qui coule vers le sud à partir du océan Arctique le long des côtes de Terre-Neuve et de la Nouvelle-Écosse, est célèbre pour déplacer les icebergs dans les voies de navigation de l'Atlantique Nord.



Les courants prévoient également un rôle important dans la navigation. En plus de pouvoir éviter les déchets et les icebergs, la connaissance des courants est essentielle à la réduction des coûts de transport et de la consommation de carburant. Aujourd'hui, les compagnies maritimes et même les courses de voile utilisent souvent les courants pour réduire le temps passé en mer.

Enfin, les courants océaniques sont importants pour la répartition de la vie marine mondiale. De nombreuses espèces dépendent des courants pour se déplacer d'un endroit à un autre, que ce soit pour se reproduire ou simplement pour se déplacer sur de vastes zones.



Courants océaniques comme énergie alternative

Aujourd'hui, les courants océaniques gagnent également en importance en tant que forme possible d'énergie alternative. Parce que l'eau est dense, elle transporte une énorme quantité d'énergie qui pourrait éventuellement être captée et convertie en une forme utilisable grâce à l'utilisation de turbines à eau. Il s'agit actuellement d'une technologie expérimentale testée par les États-Unis, le Japon, la Chine et certains pays de l'Union européenne.

Que les courants océaniques soient utilisés comme énergie alternative, pour réduire les coûts de transport ou dans leur état naturel pour déplacer les espèces et la météo dans le monde entier, ils sont importants pour les géographes, les météorologues et les autres scientifiques car ils ont un impact considérable sur le globe et l'atmosphère terrestre. rapports.