Ken Kesey, romancier et héros de la contre-culture des années 1960

L'auteur est devenu une icône du mouvement hippie

Photographie de l

Ken Kesey dans les années 1960.

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Ken Kesey était un écrivain américain qui s'est fait connaître avec son premier roman, Vol au dessus d'un nid de coucou . Il a contribué à définir les années 1960 comme un auteur innovant et un catalyseur flamboyant du mouvement hippie.

Faits en bref : Ken Kesey

    Né:17 septembre 1935, à La Junta, ColoradoDécédés:10 novembre 2001 à Eugene, OregonParents:Frederick A. Kesey et Geneva SmithConjoint:Norma Faye HaxbyEnfants:Zane, Jed, Sunshine et ShannonÉducation:Université de l'Oregon et Université de StanfordOuvrages publiés les plus importants : Vol au dessus d'un nid de coucou (1962) , Parfois une grande idée (1964). Connu pour:En plus d'être un auteur influent, il était le chef des Merry Pranksters et a contribué au lancement de la contre-culture et du mouvement hippie des années 1960.

Début de la vie

Ken Kesey est né le 17 septembre 1935 à La Junta, Colorado. Ses parents étaient agriculteurs, et après que son père ait servi pendant la Seconde Guerre mondiale, la famille a déménagé à Springfield, Oregon. En grandissant, Kesey a passé une grande partie de son temps à l'extérieur, à pêcher, à chasser et à camper avec son père et ses frères. Il s'est également impliqué dans le sport, en particulier le football et la lutte au lycée, faisant preuve d'une volonté féroce de réussir.



Il a appris l'amour de la narration de sa grand-mère maternelle et l'amour de la lecture de son père. Enfant, il lisait des plats typiques pour les garçons américains de l'époque, notamment des contes occidentaux de Zane Gray et les livres de Tarzan d'Edgar Rice Burroughs. Il est également devenu un ardent fan de bandes dessinées.

Étudiant à l'Université de l'Oregon, Kesey a étudié le journalisme et les communications. Il excellait en tant que lutteur collégial ainsi qu'en écriture. Après avoir obtenu son diplôme universitaire en 1957, il a remporté une bourse pour un prestigieux programme d'écriture à l'Université de Stanford.



Kesey a épousé sa petite amie du lycée, Fay Haxby, en 1956. Le couple a déménagé en Californie pour que Kesey fréquente Stanford et est tombé dans une foule animée d'artistes et d'écrivains. Les camarades de classe de Kesey comprenaient les écrivains Robert Stone et Larry McMurtry. Kesey, avec sa personnalité extravertie et compétitive, était souvent le centre d'attention et la maison Kesey dans un quartier appelé Perry Lane est devenue un lieu de rassemblement populaire pour les discussions littéraires et les fêtes.

L'atmosphère à Stanford était inspirante. Les enseignants du programme d'écriture comprenaient les auteurs Frank O'Connor, Wallace Stegner et Malcolm Cowley. Kesey a appris à expérimenter sa prose. Il a écrit un roman, Agréable , qui était basé sur les résidents bohèmes de San Francisco. Le roman n'a jamais été publié, mais ce fut un processus d'apprentissage important pour Kesey.

Pour gagner de l'argent supplémentaire pendant ses études supérieures, Kesey est devenu un sujet rémunéré dans des expériences étudiant les effets des drogues sur l'esprit humain. Dans le cadre des études de l'armée américaine, il a reçu des drogues psychédéliques, notamment du diéthylamide d'acide lysergique (LSD), et a été chargé de faire rapport sur ses effets. Après avoir ingéré les drogues et ressenti des effets profonds, l'écriture de Kesey a été transformée, tout comme sa personnalité. Il est devenu fasciné par le potentiel des produits chimiques psychoactifs et a commencé à expérimenter d'autres substances.

Succès et rébellion

Alors qu'il travaillait à temps partiel en tant que préposé dans un service psychiatrique, Kesey a été inspiré pour écrire ce qui est devenu son roman révolutionnaire, Vol au dessus d'un nid de coucou , publié en 1962.



Une nuit, alors qu'il prenait du peyotl et observait des patients dans le service psychiatrique, Kesey a conçu l'histoire des détenus d'un hôpital psychiatrique de la prison. Le narrateur de son roman, le chef amérindien Broom, voit le monde à travers une brume mentale influencée par les expériences de drogue de Kesey. Le protagoniste, McMurphy, a simulé une maladie mentale pour éviter de travailler dans une ferme pénitentiaire. Une fois à l'intérieur de l'asile, il se retrouve à renverser les règles imposées par la figure d'autorité rigide de l'institution, l'infirmière Ratched. McMurphy est devenu un personnage rebelle américain classique.

Un professeur de Stanford, Malcolm Cowley, lui avait donné des conseils éditoriaux et, avec les conseils de Cowley, Kesey a transformé une prose indisciplinée, dont certaines étaient écrites sous l'influence de psychédéliques, en un roman puissant.



Vol au dessus d'un nid de coucou a été publié avec des critiques positives et la carrière de Kesey semblait assurée. Il a écrit un autre roman, Parfois une grande idée , l'histoire d'une famille de bûcherons de l'Oregon. Ce n'était pas aussi réussi, mais au moment où il a été publié, Kesey avait essentiellement dépassé la simple écriture. Le thème de la rébellion contre la conformité est devenu un thème central à la fois dans son écriture et dans sa vie.

Les joyeux farceurs

En 1964, il avait rassemblé une collection d'amis excentriques, surnommés les Merry Pranksters, qui expérimentaient des drogues psychédéliques et des projets artistiques multimédias. Cette année-là, Kesey et les Pranksters ont voyagé à travers l'Amérique, de la côte ouest à New York, dans un bus scolaire converti aux couleurs criardes qu'ils ont nommé 'Further'. (Le nom était à l'origine mal orthographié comme 'Furthur' et apparaît ainsi dans certains comptes.)



Habillées de vêtements à motifs colorés, quelques années avant que la mode hippie ne soit largement connue, elles attiraient naturellement les regards. C'était le but. Kesey et ses amis, dont Neal Cassady, le prototype de Dean Moriarity dans le roman de Jack Kerouac Sur la route , ravi de choquer les gens.

photographie de Plus loin, le bus des Merry Pranksters

Merry Pranksters on Further, leur bus légendaire, à San Francisco, 1965. Getty Images



Kesey avait apporté une réserve de LSD, qui était toujours légale. Lorsque le bus a été intercepté par la police à plusieurs reprises, les Pranksters ont expliqué qu'ils étaient des cinéastes. La culture de la drogue qui scandaliserait l'Amérique était encore dans quelques années, et les flics semblaient ignorer les farceurs comme quelque chose qui s'apparentait à des artistes de cirque excentriques.

Un responsable du Smithsonian aurait déclaré que 'ce n'était pas un bus typique', ajoutant que 'son contexte historique est important pour ce qu'il signifiait pour le monde littéraire d'une certaine génération'. Le bus d'origine, notait l'article, était à ce moment-là en train de rouiller dans un champ de l'Oregon. Il n'a jamais été acquis par le Smithsonian, bien que Kesey ait parfois fait croire aux journalistes qu'il se préparait à le conduire à travers le pays et à le présenter au musée.

Les tests acides

De retour sur la côte ouest en 1965, Kesey et les Pranksters ont organisé une série de soirées qu'ils ont appelées The Acid Tests. Les événements comprenaient l'ingestion de LSD, des films et des diaporamas bizarres et de la musique rock de forme libre par un groupe local, qui a rapidement commencé à s'appeler les Grateful Dead. Les événements sont devenus notoires, tout comme une fête au ranch de Kesey à La Honda, en Californie, à laquelle ont assisté d'autres héros de la contre-culture, dont le poète Allen Ginsberg et le journaliste Hunter S. Thompson.

Kesey est devenu le personnage principal héroïque de la chronique profondément rapportée du journaliste Tom Wolfe sur la scène hippie de San Francisco, Le test d'acide électrique Kool-Aid . Le livre de Wolfe a solidifié la réputation de Kesey en tant que leader de la contre-culture naissante. Et le modèle de base des tests à l'acide, des soirées exubérantes avec une consommation de drogue endémique, de la musique rock et des spectacles de lumière, a établi un modèle qui est devenu la norme dans les concerts de rock pendant des années.

Kesey a été arrêté pour possession de marijuana et s'est brièvement enfui au Mexique pour éviter d'aller en prison. À son retour, il a été condamné à six mois dans une ferme pénitentiaire. Une fois libéré, il a renoncé à participer activement aux aventures hippies, s'est installé avec sa femme et ses enfants dans l'Oregon et a rejoint sa famille dans l'entreprise laitière.

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L'auteur Ken Kesey lors d'une lecture publique en 1991. Getty Images

Quand le film de Vol au dessus d'un nid de coucou est devenu un succès en 1975, Kesey s'est opposé à la façon dont il avait été adapté. Cependant, le film a connu un succès retentissant, remportant les Oscars de 1976 avec cinq prix, dont celui du meilleur film. Malgré le refus de Kesey de même regarder le film, cela l'a propulsé de sa vie tranquille dans une ferme de l'Oregon aux yeux du public.

Au fil du temps, il a recommencé à écrire et à publier. Ses derniers romans n'ont pas eu autant de succès que le premier, mais il a régulièrement attiré un public dévoué lors d'apparitions publiques. En tant qu'ancien homme d'État hippie, Kesey a continué à écrire et à prononcer des discours jusqu'à sa mort.

Ken Kesey est décédé à Eugene, Oregon, le 10 novembre 2001. Son nécrologie dans le New York Times l'appelait le «Pied Piper de l'ère hippie» et un «leader magnétique» qui avait été un pont entre les écrivains Beat des années 1950 et le mouvement culturel qui a commencé à San Francisco au milieu des années 1960 et s'est répandu dans le monde entier.

Sources:

  • Lehmann-Haupt, Christopher. 'Ken Kesey, auteur de 'Cuckoo's Nest', qui a défini l'ère psychédélique, décède à 66 ans.' New York Times, 11 novembre 2001, p. 46.
  • « Kesey, Ken. Encyclopédie contextuelle Gale de la littérature américaine, vol. 2, Gale, 2009, p. 878-881. Bibliothèque de référence virtuelle Gale.
  • « Kesey, Ken. The Sixties in America Reference Library, édité par Sara Pendergast et Tom Pendergast, vol. 2 : Biographies, UXL, 2005, p. 118-126. Bibliothèque de référence virtuelle Gale.