L'Empire romain et l'Afrique ancienne : Commerce avec l'Afrique de l'Est

  axoum obélisques carte ptolémée





Après être devenue maîtresse de la Méditerranée, Rome a regardé plus loin, vers les marchés inexploités de l'Afrique et de l'Inde antiques. Ce commerce lucratif à longue distance avec l'Orient a été facilité par une période de paix et de prospérité sans précédent — la Pax Romana . Chaque année, des centaines de navires chargés de marchandises méditerranéennes naviguaient vers des ports lointains, rapportant des produits exotiques. La côte de l'Afrique de l'Est, en particulier, était une destination attrayante pour de nombreux marchands romains.



Le commerce avec l'Afrique antique a donné à Rome divers biens exotiques précieux : ivoire, myrrhe, encens, carapaces de tortue et esclaves. En conséquence, le commerce maritime entre Rome et l'Afrique durera des siècles, facilitant les relations économiques, culturelles et diplomatiques. Cependant, l'affaiblissement de l'économie de l'Empire romain, suivi des conquêtes arabes au milieu du VIIe siècle, a entraîné la perte de l'Égypte, mettant fin au commerce romain avec l'Afrique de l'Est.



Commerce avec l'Afrique ancienne avant Rome

  frais botté de dégagement afrique ancienne
Peinture murale de la chapelle mortuaire de Rekhmire, ca. 1479-1425 avant notre ère, montrant les hommes de Pount, apportant des cadeaux, Thèbes, la nécropole de Sheikh Abd el-Gourna, Égypte, via elifesciences.org

L'Afrique antique faisait du commerce avec les royaumes méditerranéens bien avant la domination romaine. Au troisième millénaire avant notre ère, les pharaons de l'Egypte ancienne dépêcha des expéditions navales sur les terres bordant la mer Rouge, découvrant la source du précieux encens nécessaire aux rituels religieux et à la momification. Les voies maritimes commerciales ont permis aux Égyptiens de contourner leurs voisins du sud en Nubie et de traiter directement avec les royaumes africains. L'importance de la route commerciale africaine a été renforcée par la construction de ports sur la côte égyptienne de la mer Rouge, assurant ainsi l'abri et la logistique nécessaires aux flottes marchandes. Une telle flotte, expédiée par Reine Hatchepsout , a atteint la terre lointaine et légendaire de Pount (la Somalie actuelle). L'expédition fut un grand succès, fournissant à l'Égypte de l'or, de l'ivoire, de la myrrhe et de l'encens.

Les Perses et les rois ptolémaïques ont continué ces routes commerciales africaines. Les Ptolémées ont fortifié et renforcé leurs ports existants et en ont construit plusieurs nouveaux. Outre leur rôle commercial, les ports de la mer Rouge servaient de station de transit pour les éléphants de forêt d'Afrique, une unité militaire clé de l'empire hellénistique. Les deux ports maritimes ptolémaïques, Bérénice Troglodytica (ou Bérénice) et Myos Hormos, joueront plus tard un rôle clé dans la facilitation de l'Empire romain. Commerce de l'océan Indien , fournissant l'infrastructure et les ports sûrs nécessaires aux flottes marchandes à destination de l'Afrique et de l'Inde. Cependant, les dirigeants ptolémaïques ont gardé un monopole étroit sur tout le commerce maritime, imposant des réglementations strictes et se réservant le droit d'acheter des marchandises à des prix artificiellement bas. Sans surprise, cela a limité la portée des entreprises commerciales à longue distance.



L'Égypte romaine et le renouveau du commerce maritime

  augustus crocodile pièce de monnaie afrique antique
Pièce d'or d'Auguste, montrant le crocodile avec la légende Aegypto Capta ('Égypte capturée'), 27 avant notre ère, via le British Museum, Londres



L'arrivée des Romains a changé la donne. Après Octave (qui sera bientôt le premier empereur romain Auguste) Égypte ptolémaïque annexée en 30 avant notre ère, cette riche région méditerranéenne devint sa propriété personnelle. Les Romains ont également hérité de leurs anciennes voies maritimes commerciales. Les anciennes restrictions commerciales ptolémaïques ont été annulées, ce qui a conduit à un regain d'intérêt pour les passages vers l'Afrique et l'Inde.



Auguste s'intéressa personnellement au commerce maritime à longue distance. Les légions romaines ont construit de nouvelles routes à travers le désert, facilitant le trafic terrestre via les caravanes et encourageant les marchands à naviguer vers l'Est. Nous ne savons pas combien de navires ont voyagé dans les ports de l'Afrique ancienne. Cependant, compte tenu de la déclaration de Strabon selon laquelle plus de 120 navires se rendaient chaque année en Inde, nous pouvons supposer que le nombre de navires engagés dans le commerce africain était beaucoup plus élevé - probablement plusieurs centaines de navires marchands par an au cours des premier et deuxième siècles de notre ère. Après tout, le transport de marchandises par mer était beaucoup moins cher, plus rapide (et plus sûr) que le transport terrestre.



Notre principale source de commerce romain avec l'Afrique de l'Est est le Périple de la mer Érythrée , écrit en 50 CE. Cet ancien manuel de navigation détaille le voyage le long de la côte de la mer Rouge et au-delà. Il contient un itinéraire de voyage - une liste des principaux ports et mouillages, les distances qui les séparent et les opportunités commerciales potentielles. Le voyage vers l'Afrique commencerait en Alexandrie , plaque tournante du commerce sur la côte méditerranéenne et deuxième ville la plus importante de l'Empire. Trois semaines plus tard, après avoir voyagé par voie terrestre via les routes du désert ou avoir navigué sur le canal du Nil, les marchandises atteindraient les ports de la mer Rouge de Bérénice et de Myos Hormos. Enfin, après avoir réglé les tâches administratives et chargé la cargaison, les navires partiraient pour leur long voyage vers l'Afrique et l'Inde.

Le long de la côte de la mer Rouge

  obélisques d'axoum photo
Les célèbres obélisques d'Axoum, la capitale du royaume d'Axoum, érigés ca. 3e - 4e siècle de notre ère, Éthiopie, via Heritagedaily.com

Les navires naviguant vers l'Afrique de l'Est ont quitté l'Égypte vers août et septembre, deux mois après que leurs homologues aient mis le cap sur l'Inde, pour attraper les vents de mousson qui transporteraient la flotte au-dessus de l'océan. Les vents favorables ont permis une mer (principalement) calme et ont facilité les déplacements le long de la côte de la mer Rouge. Après avoir quitté les eaux romaines, les navires rencontreraient le premier port étranger. Ptolémaïs Theron, ou 'Ptolémaïs des chasses', était un ancien port construit à l'époque ptolémaïque comme l'un des principaux postes de chasse aux éléphants. Au cours des premier et deuxième siècles, le port de mer était sous le contrôle des riches Royaume d'Axoum , situé à peu près dans l'actuelle Ethiopie.

À cinq jours au sud de Ptolémaïs, on trouverait Adulis, le principal emporium d'Axoum. En échange de vaisselle d'or et d'argent de l'Empire et de tissus égyptiens ou syriens, les marchands romains achetaient des biens précieux de l'arrière-pays de l'Afrique antique : ivoire, corne de rhinocéros, peaux d'hippopotame, carapaces de tortue ou esclaves. Les Romains vendaient également du fer aux Aksumites, qui dépassaient les approvisionnements locaux en minerai en quantité et en qualité. Par exemple, le fer romain était utilisé pour les lances conçues pour la chasse aux éléphants. De plus, la zone côtière à proximité d'Adulis était une source de verre volcanique rare et précieux, connu sous le nom d'obsidienne, un matériau que les Romains croyaient avoir des propriétés magiques.

  gemme d'obsidienne
Gemme magique romaine en obsidienne, montrant la déesse Hécate tenant six épées ; jeune nu tenant une corne d'abondance et un serpent à tête de lion rayé, 3e siècle de notre ère, via le British Museum

L'importance d'Axoum et de ses biens pour l'économie romaine se reflétait dans l'existence d'une colonie marchande romaine permanente sur la petite masse continentale reliée au continent par une chaussée - l'île de Diodore. Cependant, en raison de fréquents raids de pirates, les Romains ont déplacé leurs opérations vers l'île voisine et facilement défendable d'Oreine. La colonie romaine a été occupée toute l'année et est restée en activité pendant plusieurs siècles.

Terres d'encens et d'épices

  lampe en terre cuite rhinocéros
Une lampe à huile en terre cuite montrant un rhinocéros lançant un gros chat avec sa corne, début du 1er siècle de notre ère, via le Metropolitan Museum of Art

En quittant Adulis, les navires romains ont navigué plus loin sur la côte orientale de l'Afrique ancienne. Après avoir traversé Bab-el-Mandeb, les navires ont quitté la mer Rouge et sont entrés dans l'océan Indien. Cependant, contrairement à leurs homologues qui a navigué pour l'Inde et devaient braver les périls du large, les navires marchands engagés dans le commerce africain jouissaient du luxe de naviguer en permanence le long de la côte. Ainsi, ils pouvaient utiliser les ports locaux pour s'abriter et faire du commerce. Cependant, contrairement au puissant royaume d'Axoum, la Corne de l'Afrique manquait de villes et de gouvernements organisés. Au lieu de cela, les marchands romains devaient ici traiter avec des indigènes organisés en petites communautés tribales autonomes, qu'ils considéraient comme des « barbares ».

L'absence de gouvernement centralisé signifiait que ces « marchés éloignés » allaient de pacifiques et amicaux à indisciplinés et dangereux, un défi pour les Romains. Pourtant, les bénéfices l'emportaient sur les risques, de sorte que les Romains ont continué à commercer. Après tout, les marchés de la Somalie actuelle regorgeaient de myrrhe et d'encens, très appréciés à Rome. C'est précisément pour cette raison que les Romains appelaient la Corne de l'Afrique le « promontoire des épices » ou les « terres aromatiques ». En fait, la valeur des biens uniques trouvés dans la région de la Corne était si grande que les Romains ont commencé à organiser des expéditions commerciales à longue distance, qui comprenaient des navires plus grands et plus spécialisés. Cependant, les Romains n'étaient pas les seuls intéressés. Les commerçants arabes ont également navigué vers la Corne de l'Afrique, en concurrence avec les marchands romains pour les affaires.

Plus loin sur la côte de l'Afrique de l'Est

  graffitis de navires romains
Un graffito représentant un grand navire marchand, de la soi-disant 'Maison du navire Europa' à Pompéi, ca. 1er siècle avant notre ère - 1er siècle de notre ère, via ancientportsantiques.com

La première escale fut la petite ville portuaire d'Avalithes, qui contrôlait l'accès à la mer Rouge, et était sous le contrôle d'un des peuples « indisciplinés ». Ici, les Romains pouvaient échanger leurs biens de faible valeur, tels que des boules de verre colorées, des olives égyptiennes, des céréales et de l'étain, contre de la myrrhe, de l'ivoire et des carapaces de tortue de haute qualité. Plus important encore était Mosylon, le port de commerce situé presque à la pointe de la Corne de l'Afrique. Mosylon était la source de casse , un type de cannelle si rare et si prisé par les Romains qu'il faisait partie du trésor impérial. Le centre de la cannelle de l'Afrique ancienne exportait également de l'encens, utilisé dans les rituels religieux, des gommes, de l'ivoire et des carapaces de tortue.

Ensuite, contournant le Horn et naviguant vers le sud, les navires atteindraient Opone, un marché de premier plan pour les esclaves africains et les animaux exotiques. Enfin, après avoir traversé plusieurs stations commerciales plus petites telles que Sarapion, Nikon et l'île de Menuthias - aujourd'hui connue sous le nom de Zanzibar - les marchands romains atteignaient 'le tout dernier port de commerce sur la côte de l'Afrique de l'Est' — Rhapta (dans la Tanzanie actuelle). À ce stade, les marins intrépides se trouvaient à environ 5 000 kilomètres (3 100 milles) de la frontière la plus méridionale de l'Empire romain. Plus au sud s'étendait un territoire inconnu, terre inconnue non cartographié par anciens cartographes .

La fin du commerce romain avec l'Afrique antique et les nouveaux commencements

  Ptolémée carte ancienne afrique
Carte de l'Afrique de Ptolémée, montrant en détail la côte est-africaine, avec Rhapta comme colonie connue la plus au sud, et au-delà, terra incognita, copie du XVe siècle, via la British Library

L'auteur inconnu du Périple explique que quelque part au-delà de Rhapta, la côte du continent africain s'incurvait vers l'ouest, menant à un endroit où l'océan Indien rencontre l'Atlantique. Il avait raison de dire que les océans du monde étaient connectés, mais aucun navire romain ne s'est aventuré plus au sud. Les Romains, cependant, envoyèrent plusieurs expéditions au sud du Sahara pour explorer l'intérieur de l'Afrique ancienne et trouver la source mythique du Nil . Il est possible que ces expéditions, menées par les prétoriens d'élite , étaient le prélude à une campagne militaire à grande échelle sur les terres de l'Afrique subsaharienne, visant peut-être même à prendre le contrôle direct des principaux ports commerciaux. Pourtant, à la suite du décès soudain de Empereur Néron , les expéditions cessèrent. Ainsi, Rhapta est resté le point le plus méridional de l'Afrique connu des Romains.

Au cours des siècles suivants, la pression extérieure accrue sur les frontières impériales et les guerres civiles ont déplacé l'attention des empereurs ailleurs. Pourtant, le commerce romain avec l'Afrique ancienne s'est poursuivi, quoique à plus petite échelle. Au milieu du VIe siècle, le moine alexandrin et ancien marchand Cosmas Indicopleustes a visité les ports d'Afrique de l'Est avant de naviguer vers l'Inde, laissant un compte rendu détaillé de la situation politique dans le royaume d'Axoum. Cependant, la perte de l'Egypte et une grande partie des provinces de l'Est au VIIe siècle a privé l'Empire romain d'Orient de ses ports vitaux de la mer Rouge. Les Arabes étaient désormais les maîtres du commerce africain.

  carte des anciennes routes commerciales
Carte dérivée du Périple de la mer Érythrée, via Wikimedia Commons

Fait intéressant, au début du XVe siècle, un autre empire puissant - les Ming - a tenté d'établir un contrôle (nominal) sur les terres d'Afrique de l'Est et le commerce de l'océan Indien, en envoyant plusieurs expéditions navales sous l'amiral Zheng He. Cependant, cette stratégie n'a pas duré longtemps. Plusieurs décennies plus tard, les Européens réapparurent sur la scène après que des explorateurs et des marchands portugais eurent contourné le cap de Bonne-Espérance, prouvant enfin que l'ancien auteur du Périple était juste. À l'ère des découvertes, l'Afrique de l'Est, ses vastes ressources naturelles et ses ports commerciaux vitaux deviendraient un élément essentiel sur les nouvelles routes d'outre-mer extrêmement lucratives qui reliaient l'Atlantique à l'océan Indien, et même plus loin, le Pacifique.