La vache de Mme O'Leary a-t-elle déclenché le grand incendie de Chicago ?

Les faits derrière la légende incendiaire

Lithographie représentant Mme O

Lithographie représentant Mme O'Leary et sa vache. Musée d'histoire de Chicago/Getty Images





La légende populaire raconte depuis longtemps qu'une vache traite par Mme Catherine O'Leary a renversé une lanterne à kérosène, déclenchant un incendie de grange qui s'est propagé dans la Grand incendie de Chicago .La célèbre histoire est apparue peu de temps après un incendie colossal qui a consommé une grande partie de Chicago et s'est répandu depuis. Mais la vache était-elle vraiment la coupable ?

Non!



Le vrai blâme pour l'énorme incendie, qui a commencé le 8 octobre 1871, réside dans une combinaison de conditions périlleuses : une longue sécheresse au cours d'un été très chaud, des codes de prévention des incendies peu appliqués et une ville tentaculaire construite presque entièrement en bois. Pourtant, Mme O'Leary et sa vache ont pris le blâme dans l'esprit du public. Apprenons-en un peu plus sur Mme O'Leary, sa famille et pourquoi la légende perdure jusqu'à nos jours.

La famille O'Leary

La famille O'Leary, qui étaient des immigrants d'Irlande, vivait au 137 De Koven Street à Chicago. Mme O'Leary avait une petite entreprise laitière et traitait régulièrement des vaches dans une grange derrière le chalet familial.



Ainsi, une partie de la légende semble être vraie. Un incendie s'est déclaré dans la grange d'O'Leary vers 21h00 le dimanche 8 octobre 1871.Catherine O'Leary et son mari Patrick, un Guerre civile vétéran, jura plus tard qu'ils s'étaient déjà retirés pour la nuit et qu'ils étaient au lit lorsqu'ils entendirent des voisins crier au sujet de l'incendie dans la grange. Selon certains témoignages, une rumeur au sujet d'une vache renversant une lanterne a commencé à se répandre presque dès que la première compagnie de pompiers a répondu à l'incendie.

Cependant, une autre rumeur dans le quartier était qu'un pensionnaire de la maison O'Leary, Dennis 'Peg Leg' Sullivan, s'était glissé dans la grange pour prendre quelques verres avec certains de ses amis. Au cours de leurs réjouissances, ils ont allumé un feu dans le foin de la grange en fumant des pipes.

Il est également possible que le feu se soit allumé à partir d'une braise qui a soufflé d'une cheminée voisine. De nombreux incendies ont commencé dans les années 1800, bien qu'ils n'aient pas eu les conditions pour se propager aussi rapidement et largement que l'incendie de cette nuit-là à Chicago.

Personne ne saura jamais ce qui s'est réellement passé cette nuit-là dans la grange O'Leary. Ce qui n'est pas contesté, c'est qu'un incendie s'y est déclaré et que l'incendie s'est rapidement propagé. Aidé par des vents violents, le feu de la grange s'est finalement transformé en grand incendie de Chicago.



Quelques jours plus tard, un journaliste, Michael Ahern, écrivit un article qui publiait la rumeur du quartier au sujet de la vache de Mme O'Leary renversant une lanterne à kérosène. L'histoire a pris racine et a été largement diffusée.

Le rapport officiel

Une commission officielle enquêtant sur l'incendie a entendu des témoignages sur Mme O'Leary et sa vache en novembre 1871. Un article dans le New York Times le 29 novembre 1871, était titré 'Mrs. La vache d'O'Leary.'



L'article décrivait le témoignage de Catherine O'Leary devant le Chicago Board of Police and Fire Commissioners. Dans son récit, elle et son mari étaient endormis lorsque deux hommes sont venus chez eux pour les alerter que leur grange était en feu.

Le mari de Mme O'Leary, Patrick, a également été interrogé. Il a témoigné qu'il ne savait pas comment l'incendie s'était déclaré car il avait également dormi jusqu'à ce qu'il entende les voisins.



La commission a conclu dans son rapport officiel que Mme O'Leary n'était pas dans la grange lorsque l'incendie s'est déclaré. Le rapport n'indiquait pas de cause précise de l'incendie, mais mentionnait qu'une étincelle soufflée d'une cheminée d'une maison voisine par cette nuit venteuse aurait pu déclencher le feu dans la grange.

Les O'Leary après l'incendie

Bien qu'elle ait été blanchie dans le rapport officiel, la famille O'Leary est devenue notoire. Par un caprice du destin, leur maison a en fait survécu à l'incendie, car les flammes se sont propagées loin de la propriété. Pourtant, face à la stigmatisation des rumeurs constantes, qui s'étaient propagées dans tout le pays, ils ont finalement quitté la rue De Koven.



Mme O'Leary a vécu le reste de sa vie comme une recluse virtuelle, ne quittant sa résidence que pour assister à la messe quotidienne. Lorsqu'elle est décédée en 1895, elle a été décrite comme « navrée » d'avoir toujours été accusée d'avoir causé tant de destruction.

Des années après la mort de Mme O'Leary, Michael Ahern, le journaliste qui avait publié la rumeur pour la première fois, a admis que lui et d'autres journalistes avaient inventé l'histoire. Ils pensaient que cela donnerait du battage médiatique à l'histoire, comme si un incendie qui détruisait une grande ville américaine avait besoin d'un supplément de sensationnalisme.

Quand Ahern mourut en 1927, un petit article de l'Associated Press daté de Chicago offrit son récit corrigé :

'Michael Ahern, dernier journaliste survivant du célèbre incendie de Chicago de 1871, et qui a nié l'authenticité de l'histoire de la célèbre vache de Mme O'Leary qui a été créditée d'avoir renversé une lampe dans une grange et d'avoir allumé le feu, est décédé ici ce soir .
'En 1921, Ahern, en écrivant une histoire d'anniversaire de l'incendie, a déclaré que lui et deux autres journalistes, John English et Jim Haynie, avaient concocté l'explication de la vache qui avait allumé le feu, et a admis qu'il avait appris par la suite que la combustion spontanée du foin dans la grange O'Leary en était probablement la cause. Au moment de l'incendie, Ahern était journaliste de police pour The Chicago Republican.

La légende perdure

Bien que l'histoire de Mme O'Leary et de sa vache ne soit pas vraie, le conte légendaire perdure. Des lithographies de la scène ont été produites à la fin des années 1800. La légende de la vache et de la lanterne a servi de base à des chansons populaires au fil des ans, et l'histoire a même été racontée dans un grand film hollywoodien produit en 1937, 'In Old Chicago'.

Le film MGM, qui a été produit par Daryl F. Zanuck, a fourni un récit complètement fictif de la famille O'Leary et a décrit l'histoire de la vache renversant la lanterne comme la vérité. Et bien que 'In Old Chicago' se soit complètement trompé sur les faits, la popularité du film et le fait qu'il ait été nominé pour un Oscar du meilleur film ont contribué à perpétuer la légende de la vache de Mme O'Leary.

Le grand incendie de Chicago est connu comme l'un des principaux désastres du XIXe siècle , avec le éruption du Krakatoa ou la Inondation de Johnstown . Et on s'en souvient aussi, bien sûr, car il semblait avoir un caractère distinctif, la vache de Mme O'Leary, au centre.