La variole frappe le Nouveau Monde

illustration du visage de la variole

Christophe Colomb débarqua en 1492 sur une île encore non identifiée. C'était peut-être San Salvador, nommé en 1925, une île que les Lucayens appelaient autrefois Guanahani. Columbus l'a baptisée San Salvador à l'époque, mais son emplacement exact reste aujourd'hui un sujet de débat. Son identité ténébreuse en fait une introduction appropriée pour revenir sur les peuples habitant ce que les Européens appelaient le Nouveau Monde. Beaucoup de leurs cultures ont disparu dans les brumes à cause de la destruction intentionnelle de leurs conquérants et des ravages involontaires de la maladie, notamment la variole.





La variole frappe les Caraïbes

échange de columbus arrivée du nouveau monde

L'échange colombien Arrivée du nouveau monde , via le magazine Smithsonian

En 1493, Colomb amena 1300 hommes pour coloniser Hispaniola. En 1503, onze ans après avoir envahi les îles des Caraïbes, les Espagnols ont commencé une longue histoire d'importation d'Africains réduits en esclavage pour travailler dans les fermes et les mines du Nouveau Monde. Le premier groupe est arrivé à Hispaniola, actuellement la République dominicaine et Haïti. Les nouveaux dirigeants ont également asservi les autochtones. En 1507, la première épidémie de variole frappe, anéantissant des tribus entières sur l'île. Il s'est éteint par la suite, mais le bassin de main-d'œuvre était beaucoup plus petit. Les Espagnols amenaient de plus en plus d'esclaves pour remplacer les travailleurs indigènes, et chaque navire risquait une nouvelle épidémie. Les colons arrivent moins vite et en meilleure condition, mais eux aussi contribuent à semer la maladie chez les Amérindiens.



En décembre 1518, la variole réapparaît, d'abord parmi les Africains réduits en esclavage dans les mines d'Hispaniola. Un tiers des autochtones restants sont morts de la variole cette année-là, mais la maladie n'est pas restée sur l'île cette fois. Il s'est propagé à Cuba puis à Porto Rico, tuant la moitié des populations indigènes de ces îles.

Les effets physiques de la variole

Micrographie électronique à transmission du virus de la variole

Virus de la variole, le virus de la variole , agrandie environ 370 000 fois, par micrographie électronique à transmission , via Wikipédia



Variole , qui a maintenant disparu en raison des programmes de vaccination de masse dans le monde, était une maladie particulièrement désagréable. Les cicatrices caractéristiques qui marquaient de façon permanente les visages des survivants étaient les moindres. Un virus incubé et propagé uniquement par des êtres humains, son origine est inconnue, et il ne le sera peut-être jamais car il ne reste que deux endroits dans le monde conservant la version létale originale du virus Variola. L'accès est limité, voire impossible, pour des études ultérieures, car il est beaucoup trop létal.

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Se propageant facilement par voie aérienne ou par des objets contaminés, il s'écoule environ douze jours entre l'acquisition du germe et l'apparition des premiers symptômes, faussement bénins. La première étape de la maladie imite la grippe alors que le corps tente de combattre l'invasion initiale. Dans la deuxième étape, la température tombe presque à la normale. Le microbe voyage à travers le système lymphatique, remplaçant les cellules du foie et de la rate en réquisitionnant l'ADN humain et en l'adaptant à son propre usage. Enfin, le virus s'échappe ou éclate des cellules, pénètre dans la circulation sanguine et apparaît sur la peau sous forme d'éruption cutanée.

Illustration de la variole

Illustration de la variole tirée de la description du Dr John D. Fisher de la variole distincte, confluente et inoculée, de la maladie varioïde, de la variole et de la varicelle , 1836, via Connecticut Explored ou Google Books

Le type de variole le plus courant par lequel la plupart des gens en Europe ont été infectés, souvent pendant leur enfance, a eu un taux de mortalité de 30 %. L'éruption est devenue des pustules qui fuient qui ont fini par se dégonfler, formant des croûtes. Lorsque les croûtes sont tombées, des cicatrices sont restées. Deux à trois semaines après être tombé malade pour la première fois, le patient a commencé à se rétablir s'il survivrait.



La variole frappe le Mexique

Les Aztèques ont rencontré la variole à un moment critique de leur défense contre les Espagnols. Cortes et sa petite armée entrèrent à Tenochtitlan en 1519 et retinrent captif Moctezuma II. Au même moment, le gouverneur de Cuba, méfiant à l'égard de Cortes, avait envoyé après lui des navires conduits par Panfilo de Narvaez. À bord de l'un des navires se trouvait un Africain réduit en esclavage, Francisco de Bagua, qui est tombé malade. Une courte escale à l'île de Cozumel y dépose la variole, et le 23 avril 1520, le navire arrive sur la côte.

Cortes a laissé un contingent à Tenochtitlan et est allé empêcher les navires entrants de le déposer. Lui, ses hommes et ses alliés autochtones ont pris Narvaez par surprise, les ont vaincus et sont retournés à Tenochtitlan, rassemblant des alliés parmi les tribus indigènes que les Aztèques avaient durement traitées. À son retour, il constata que l'emprise qu'il avait prise sur les Aztèques s'était désintégrée.



Après avoir été tué par les siens, Moctezuma II a été remplacé par son frère, Cuitlahuac. Ce dernier était, de l'avis de tous, un leader capable et charismatique et peu disposé à capituler face aux Espagnols. Lui et les habitants de Tenochtitlan se sont battus et ont chassé les Espagnols. En se retirant de la ville, Cortes découvrit que nombre de ses alliés avaient été frappés par la variole. Les dirigeants des provinces de Tlaxcala et de Chalco en sont morts. Cortes a choisi ses remplaçants.

mésoaméricains de la variole plaids

La variole dans le Nouveau Monde Codex florentin 16e siècle , de Native Voices, Bibliothèque nationale de médecine



Entre-temps, la variole a commencé son attaque sur la capitale de Tenochtitlan. Le bilan des morts était effarant. Fray Toriba Motolinia l'a décrit dans L'histoire des Indiens de la Nouvelle-Espagne :



Dans de nombreux endroits, il arrivait que tout le monde dans une maison meure, et,

car il était impossible d'enterrer le grand nombre de morts qu'ils arrachaient

descendre les maisons au-dessus d'eux pour contrôler la puanteur qui montait

des cadavres pour que leurs maisons deviennent leurs tombes.

Lorsque Cortes revint, il assiégea la ville, et entre famine et maladie, il acheva la conquête espagnole de l'empire aztèque.

La variole frappe les Mayas

Lorsqu'un lieutenant de l'armée de Cortès entra territoire maya, il découvrit que la moitié de la population autochtone, les Kaqchikel, était déjà morte de la variole. Les Mayas ont un record que le première épidémie survenue en 1518 des expéditions commerciales d'Hispaniola. La deuxième épidémie fit rage de 1520 à 1521. Alors que Cortes s'affairait à vaincre les Aztèques à l'aide de la maladie, le virus travaillait dur plus au sud.

La maladie semblait favoriser les arrivées dans le Nouveau Monde car les Européens et les esclaves qui les accompagnaient avaient souvent déjà eu la variole dans leur enfance. Pour ceux qui croyaient en l'intervention divine dans les affaires humaines, ce qui était presque tout le monde à l'époque, la preuve était accablante que Dieu, ou les dieux, favorisaient les envahisseurs et leur religion. Les missionnaires qui ont suivi les envahisseurs ont renforcé cette idée.

La variole frappe l'Amérique du Sud

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Exécution de l'empereur inca Atahualpa commandée par Pizarro par Edouard Chapelle , 1859, via Wellcome Collection

Le territoire inca s'étendait le long des montagnes andines, y compris le Pérou, la Bolivie, le Chili et une partie de l'Équateur. Relié par un réseau de routes, l'empereur Huayna Capac contrôlait un vaste territoire. Alors qu'il dirigeait une armée dans la partie nord de son empire, il apprit qu'une terrible maladie avait tué son frère et sa sœur, un oncle et d'autres membres de sa famille. Huayna Capac rentra chez lui dans son palais près de Quito et tomba lui-même immédiatement malade. Lorsqu'il a décidé qu'il ne s'en remettrait pas, Huayna Capac a demandé à ses serviteurs de le sceller dans une pièce en pierre. Huit jours plus tard, ils ont ouvert l'entrée et enlevé son corps. Durant son règne de 31 ans, Huayna Capac avait doublé la taille de l'empire.

L'épidémie continue de ravager Quito, la capitale. De nombreux officiers militaires sont morts, y compris le successeur immédiat du roi. Le deuxième fils de Huayna Capac, Huascar, et un fils illégitime, Atahualpa, ont commencé une guerre civile de cinq ans, avec Atahualpa finalement sorti vainqueur. Lorsque Francisco Pizarro est arrivé en 1532, l'épidémie et la guerre civile étaient terminées. Pizarro a exécuté Atahualpa. En 1533 et 1535, la variole fait à nouveau rage à Quito.

Les Indiens Araucans du Chili rencontrèrent la variole en 1554 apportée par des soldats espagnols. Il est écrit que sur 12 000 Amérindiens, seuls 100 ont survécu. Au Brésil en 1555, les huguenots français ont apporté la maladie redoutée à l'endroit qui allait devenir Rio de Janeiro.

La variole frappe les colonies anglaises d'Amérique du Nord

épidémie de variole diffuse

Épidémie de variole de 1179 à 1785 présenté dans un article de Paul Hackett , Éviter le désastre : La Compagnie de la Baie d'Hudson et la variole dans l'Ouest canadien à la fin du XVIIIe et au début du XIXe siècle, dans le Bulletin d'histoire de la médecine , volume 78, n° 3, via JSTOR

Alors que le reste de l'hémisphère occidental souffrait d'épidémies répétées de variole, il n'y avait aucune occurrence connue de la maladie au nord du Mexique jusqu'au 17ème siècle. De 1617 à 1619, quatre-vingt-dix pour cent des la population indigène du Massachusetts a été abattu, y compris les Iroquois.

En 1630, le Mayflower débarque avec une vingtaine de personnes infectées, mais ce n'est qu'en 1633 qu'une grave épidémie éclate parmi les Amérindiens. L'année suivante, les commerçants néerlandais ont entamé une campagne désastreuse de sept ans contre la maladie, de la rivière Connecticut au fleuve Saint-Laurent. Ceci, l'épidémie de variole a presque complètement anéanti les tribus huronnes.

Les missionnaires jésuites sont arrivés au Canada et ont essayé de baptiser autant de personnes que possible, mais de nombreux autochtones croyaient que les baptêmes provoquaient la mort. Ils ne se sont peut-être pas entièrement trompés. Les baptêmes ont certainement contribué à propager le virus car cela impliquait des missionnaires voyageant de maison en maison et des convertis embrassant un crucifix. Lorsque les Amérindiens rencontrèrent les Jésuites à la fin des années 1600, ils expliquèrent leur position :

Cette maladie n'a pas été engendrée ici; ça vient de

sans pour autant; jamais nous n'avons vu de démons aussi cruels. L'autre

les maladies duraient deux ou trois lunes ; cela a été persécuté

nous plus d'un an. Les nôtres se contentent d'un ou deux dans un

famille; cela, dans beaucoup, n'a pas laissé plus que ce nombre et dans

beaucoup pas du tout.

Lorsque la variole a frappé les peuples autochtones, bien que les missionnaires aient été véritablement consternés, l'attitude générale, comme en témoignent les lettres de l'époque, était que la variole a aidé à défricher la terre pour les colons entrants. Alors que la Nouvelle-Espagne tentait d'atténuer la propagation de la maladie, ne serait-ce que parce que le nombre de morts réduisait leur économie et nécessitait l'envoi de plus de main-d'œuvre esclave, les colons des futurs États-Unis et du Canada ont activement soutenu sa propagation. L'infection des cadeaux à livrer aux Amérindiens n'était pas une pratique courante, mais se produisait à la fois par des individus et des commandants militaires.

comte d

Épidémie de variole Lakota Winter Count 1779-1781 par Battitste Goode , via le Réseau en histoire canadienne et environnement

Néanmoins, la variole a touché les colons eux-mêmes. Il devenait évident que les épidémies récurrentes arrivaient sur des navires en provenance d'Europe et des Antilles ou d'Afrique. Les populations coloniales n'étaient probablement pas assez nombreuses pour maintenir la maladie de manière endémique, mais le nombre de morts montait en flèche chaque fois qu'un navire arrivait avec un passager malade. Les villes côtières dotées de ports étaient vulnérables. Les quarantaines et les isolements des navires sont devenus la norme.

L'essor rapide des universités sur la côte est était en grande partie dû à la variole. Les riches avaient renvoyé leurs fils en Angleterre pour y être éduqués, mais c'était trop souvent un choix fatal. En fait, la reine Mary II a créé le William and Mary College en 1693. Par coïncidence, elle est elle-même décédée de la variole l'année suivante.

Entre-temps, la variole a continué de se propager à l'ouest parmi les habitants d'origine de la terre. Le Quapaw dans l'Arkansas, le Biloxi dans le Mississippi et l'Illinois ont été vicieusement dépeuplés. La région actuelle comprenant le Nouveau-Mexique a connu la variole pour la première fois au début des années 1700, probablement apportée par les missionnaires espagnols. En 1775, la Californie et l'Alaska ont connu des épidémies. Le Canada et le Midwest ont connu épidémies de 1779 à 1783 .

Les décennies suivantes ont apporté de nombreuses épidémies parmi toutes les nationalités habitant l'hémisphère occidental jusqu'à ce que la variolation et finalement la vaccination arrivent. Néanmoins, malgré les vaccins et les antibiotiques, ce serait une erreur de sous-estimer le pouvoir du monde microbien sur le corps humain. La prise de conscience commence par la compréhension de l'impact horrible que le virus de la variole a eu sur l'histoire et les gens.