Le dessalement des océans peut-il résoudre la pénurie d'eau dans le monde ?

Une usine de dessalement à Dubaï.

Richard Allenby-Pratt/Getty Images





La pénurie d'eau douce pose déjà des problèmes majeurs à plus d'un milliard de personnes dans le monde, principalement dans les pays en développement arides. L'Organisation mondiale de la santé prédit que d'ici le milieu du siècle, quatre milliards d'entre nous - près des deux tiers de la population mondiale actuelle - seront confrontés à de graves pénuries d'eau douce.

La croissance démographique stimule la quête d'eau par dessalement

Avec le population humaine devrait augmenter encore de 50 % d'ici 2050, les gestionnaires des ressources recherchent de plus en plus des scénarios alternatifs pour étancher la soif croissante du monde.Dessalement- un processus par lequel l'eau de mer sous haute pression est poussée à travers de minuscules filtres à membrane et distillée en eau potable - est présentée par certains comme l'une des solutions les plus prometteuses au problème. Mais les critiques soulignent que cela n'est pas sans coût économique et environnemental.



Coûts et impact environnemental du dessalement

Selon l'association à but non lucratif Veille sur la nourriture et l'eau , l'eau de mer dessalée est la forme d'eau douce la plus chère, compte tenu des coûts d'infrastructure pour la collecter, la distiller et la distribuer. Le groupe rapporte qu'aux États-Unis, l'eau dessalée coûte au moins cinq fois plus cher à récolter que les autres sources d'eau douce. Des coûts élevés similaires constituent également un obstacle majeur aux efforts de dessalement dans les pays pauvres, où les fonds limités sont déjà trop sollicités.

Sur le plan environnemental, le dessalement généralisé pourrait peser lourdement sur la biodiversité des océans. 'L'eau de mer est remplie de créatures vivantes, et la plupart d'entre elles sont perdues dans le processus de dessalement', explique Sylvia Earle, l'une des plus éminentes au monde. biologistes marins et un National Geographic Explorer-in-Residence. La plupart sont microbiennes, mais les tuyaux d'admission vers les usines de dessalement absorbent également les larves d'un échantillon représentatif de la vie dans la mer, ainsi que certains organismes assez gros... une partie du coût caché de faire des affaires, dit-elle.



Earle souligne également que les résidus très salés du dessalement doivent être éliminés correctement, et non simplement rejetés dans la mer. Food & Water Watch est d'accord, avertissant que les zones côtières déjà touchées par le ruissellement urbain et agricole ne peuvent guère se permettre d'absorber des tonnes de boues d'eau salée concentrées.

Le dessalement est-il la meilleure option ?

Food & Water Watch plaide plutôt pour de meilleures pratiques de gestion de l'eau douce. 'Le dessalement des océans cache le problème croissant de l'approvisionnement en eau au lieu de se concentrer sur la gestion de l'eau et la réduction de l'utilisation de l'eau', rapporte le groupe, citant une étude récente qui a révélé que la Californie peut répondre à ses besoins en eau pour les 30 prochaines années en mettant en œuvre une eau urbaine rentable. conservation. Le dessalement est 'une option d'approvisionnement coûteuse et spéculative qui drainera les ressources des solutions plus pratiques', déclare le groupe. Bien sûr, la récente sécheresse californienne a renvoyé tout le monde à ses planches à dessin et l'attrait du dessalement s'est ravivé. Une usine fournissant de l'eau à 110 000 clients a ouvert en décembre 2015 à Carlsbad, au nord de San Diego, pour un coût annoncé de 1 milliard de dollars.

La pratique du dessalement de l'eau salée est de plus en plus courante dans le monde. Ted Levin du Conseil de défense des ressources naturelles dit que plus de 12 000 usines de dessalement fournissent déjà de l'eau douce dans 120 pays, principalement dans le Moyen-Orient et les Caraïbes. Et les analystes s'attendent à ce que le marché mondial de l'eau dessalée connaisse une croissance significative au cours des prochaines décennies. Les défenseurs de l'environnement n'auront peut-être qu'à se contenter de pousser au « vert » la pratique autant que possible au lieu de l'éliminer complètement.

Édité parFrédéric Beaudry.