Le mystère des loups noirs d'Amérique du Nord

Loup noir marchant un jour neigeux

Il y a beaucoup plus de loups noirs en Amérique du Nord qu'en Europe.

Andy Skillen Photographie / Getty Images





Malgré leur nom, les loups gris ( Loup chien ) ne sont pas toujours gris. Ces canidés peuvent aussi avoir des manteaux noirs ou blancs - ceux qui ont des manteaux noirs sont appelés, assez logiquement, des loups noirs.

Les fréquences des différentes nuances et couleurs de pelage qui prévalent au sein d'une population de loups varient souvent selon l'habitat. Par exemple, les meutes de loups qui vivent en plein air toundra se composent principalement d'individus de couleur claire; le pelage pâle de ces loups leur permet de se fondre dans leur environnement et de se dissimuler lorsqu'ils poursuivent le caribou, leur principale proie. D'autre part, les meutes de loups vivant dans les forêts boréales contiennent des proportions plus élevées d'individus de couleur foncée, car leur habitat sombre permet aux individus de couleur plus foncée de se fondre.



De toutes les variations de couleur dans Loup chien , les individus noirs sont les plus intrigants. Les loups noirs sont ainsi colorés à cause d'une mutation génétique dans leur gène du locus K. Cette mutation provoque une condition connue sous le nom de mélanisme, une présence accrue de pigmentation foncée qui fait qu'un individu est coloré en noir (ou presque noir). Les loups noirs intriguent également en raison de leur distribution. Il y a beaucoup plus de loups noirs en Amérique du Nord qu'en Europe.

Pour mieux comprendre les fondements génétiques des loups noirs, une équipe de scientifiques de l'Université de Stanford, de l'UCLA, de la Suède, du Canada et de l'Italie s'est récemment réunie sous la direction du Dr Gregory Barsh de Stanford ; ce groupe a analysé les séquences d'ADN de 150 loups (dont environ la moitié étaient noirs) du parc national de Yellowstone. Ils ont fini par reconstituer une histoire génétique surprenante, remontant à des dizaines de milliers d'années à une époque où les premiers humains élevaient des chiens domestiques en faveur de variétés plus sombres.



Il s'avère que la présence d'individus noirs dans les meutes de loups de Yellowstone est le résultat d'un accouplement historique profond entre des chiens domestiques noirs et des loups gris. Dans un passé lointain, les humains élevaient des chiens en faveur d'individus plus sombres et mélaniques, augmentant ainsi l'abondance du mélanisme dans les populations de chiens domestiques. Lorsque les chiens domestiques se sont croisés avec des loups sauvages, ils ont également contribué à renforcer le mélanisme chez les populations de loups.

Démêler le passé génétique profond de n'importe quel animal est une affaire délicate. L'analyse moléculaire fournit aux scientifiques un moyen d'estimer quand des changements génétiques auraient pu se produire dans le passé, mais il est généralement impossible d'attacher une date précise à de tels événements. Sur la base d'une analyse génétique, l'équipe du Dr Barsh a estimé que la mutation du mélanisme chez les canidés est survenue il y a entre 13 000 et 120 000 ans (la date la plus probable étant d'environ 47 000 ans). Étant donné que les chiens ont été domestiqués il y a environ 40 000 ans, ces preuves ne permettent pas de confirmer si la mutation du mélanisme est apparue en premier chez les loups ou les chiens domestiques.

Mais l'histoire ne s'arrête pas là. Étant donné que le mélanisme est beaucoup plus répandu dans les populations de loups nord-américains que dans les populations européennes de loups, cela suggère que le croisement entre les populations de chiens domestiques (riches en formes mélaniques) s'est probablement produit en Amérique du Nord. En utilisant les données recueillies, le co-auteur de l'étude, le Dr Robert Wayne, a daté la présence de chiens domestiques en Alaska il y a environ 14 000 ans. Lui et ses collègues continuent d'enquêter sur les restes de chiens anciens de cette époque et de cet endroit pour déterminer si (et dans quelle mesure) le mélanisme était présent chez ces anciens chiens domestiques.