Le point de vue de Walt Whitman sur 'l'argot en Amérique'

Un écrivain légendaire devient poétique sur la forme la plus basse de l'anglais

Portrait de Whitman par Thomas Eakins, 1887-1888

Thomas Eakins/Wikimedia Commons





Influencé par le journaliste du XIXe siècle et philologue William Swinton, poète Walt Whitmann a célébré l'émergence d'une langue typiquement américaine - une langue qui a introduit de nouveaux mots (et trouvé de nouvelles utilisations pour les mots anciens) pour transmettre les qualités uniques de la vie américaine. Ici, dans un essai publié pour la première fois en 1885 dans The North American Review, Whitman offre de nombreux exemples d'expressions d'argot et de noms de lieux «luxuriants» - tous représentatifs de «la saine fermentation ou éructation de ces processus éternellement actifs dans le langage». « Slang in America » a ensuite été recueilli dans « November Boughs » par David McKay (1888).

'L'argot en Amérique'

View'd librement, la langue anglaise est l'accrétion et la croissance de chaque dialecte, race et période de temps, et est à la fois la composition libre et compacte de tous. De ce point de vue, il représente la langue au sens le plus large, et est vraiment la plus grande des études. Cela implique tellement; est en effet une sorte d'absorbeur, de combinateur et de conquérant universel. La portée de ses étymologies est la portée non seulement de l'homme et de la civilisation, mais de l'histoire de la Nature dans tous ses départements, et de l'Univers organique, mis à jour ; car tous sont compris dans les mots, et leurs arrière-plans. C'est alors que les mots deviennent vitalisés et représentent les choses, comme ils le font infailliblement et rapidement, dans l'esprit qui entre dans leur étude avec un esprit, une compréhension et une appréciation appropriés.
Argot , profondément considéré, est l'élément germinal anarchique, au-dessous de tous les mots et phrases, et derrière toute poésie, et prouve un certain rang et un protestantisme éternels dans le discours. Comme les États-Unis héritent de loin leur bien le plus précieux - la langue qu'ils parlent et écrivent - du Vieux Monde, sous et hors de ses instituts féodaux, je me permettrai d'emprunter une comparaison, même des formes les plus éloignées de la démocratie américaine. . Considérant alors le langage comme un puissant potentat, dans la majestueuse salle d'audience du monarque entre toujours un personnage comme l'un des clowns de Shakspere, et y prend position, et joue un rôle même dans les cérémonies les plus majestueuses. Tel est l'argot, ou indirection, une tentative de l'humanité commune pour échapper au littéralisme chauve, et s'exprimer sans limite, qui dans les marches les plus hautes produit des poètes et des poèmes, et sans doute dans les temps préhistoriques a donné le départ et perfectionné l'ensemble immense. enchevêtrement des vieilles mythologies. Car, aussi curieux que cela puisse paraître, c'est strictement la même source d'impulsion, la même chose. L'argot, aussi, est la saine fermentation ou éructation de ces processus éternellement actifs dans le langage, par lesquels l'écume et les taches sont rejetées, principalement pour disparaître ; quoiqu'à l'occasion pour s'installer et se cristalliser définitivement.
Pour le rendre plus clair, il est certain que bon nombre des mots les plus anciens et les plus solides que nous utilisons ont été générés à l'origine par l'audace et la licence de l'argot. Dans les processus de formation des mots, des myriades meurent, mais ici et là la tentative attire des significations supérieures, devient précieuse et indispensable, et vit pour toujours. Ainsi le terme droit signifie littéralement seulement droit. Mauvais signifiait principalement tordu, déformé. Intégrité signifiait l'unité. Esprit signifiait souffle ou flamme. UN sourcilleux personne était quelqu'un qui haussait les sourcils. À insulte était de sauter contre. Si vous influencé un homme, tu n'as fait que couler en lui. Le mot hébreu qui se traduit prophétiser destiné à bouillonner et à se déverser comme une fontaine. L'enthousiaste bouillonne avec l'Esprit de Dieu en lui, et il jaillit de lui comme une fontaine. Le mot prophétie est mal compris. Beaucoup supposent qu'elle se limite à une simple prédiction ; ce n'est que la moindre partie de la prophétie. Le plus grand travail est de révéler Dieu. Tout vrai passionné de religion est un prophète.
Le langage, rappelons-le, n'est pas une construction abstraite des savants ou des fabricants de dictionnaires, mais quelque chose qui résulte du travail, des besoins, des liens, des joies, des affections, des goûts de longues générations d'humanité. , et a ses bases larges et basses, près du sol. Ses décisions finales sont prises par les masses, les personnes les plus proches du concret, ayant le plus à voir avec la terre et la mer réelles. Elle imprègne tout, le Passé comme le Présent, et est le plus grand triomphe de l'intellect humain. 'Ces œuvres d'art puissantes', dit Addington Symonds, 'que nous appelons langues, à la construction desquelles des peuples entiers ont inconsciemment coopéré, dont les formes ont été déterminées non par le génie individuel, mais par les instincts des générations successives. , agissant à une fin, inhérente à la nature de la race - Ces poèmes de pure pensée et de fantaisie, cadencés non pas en mots, mais en images vivantes, sources d'inspiration, miroirs de l'esprit des nations naissantes, que nous appelons Mythologies - ces sont assurément plus merveilleuses dans leur spontanéité infantile que n'importe quelle production plus mûre des races qui les ont fait évoluer. Pourtant nous ignorons totalement leur embryologie ; la véritable science des Origines est encore dans son berceau.
Aussi audacieux qu'il soit de le dire, dans la croissance du Langage, il est certain que la rétrospective de l'argot dès le début serait le rappel de leurs conditions nébuleuses de tout ce qu'il y a de poétique dans les réserves de l'expression humaine. De plus, les fouilles honnêtes, ces dernières années, par les chercheurs allemands et britanniques en philologie comparée, ont percé et dispersé plusieurs des plus fausses bulles des siècles ; et en dispersera bien d'autres. Il a été longtemps rapporté que dans la mythologie scandinave, les héros du paradis nordique buvaient dans les crânes de leurs ennemis tués. Une enquête ultérieure prouve que le mot utilisé pour les crânes signifie cornes de bêtes tuées à la chasse. Et quel lecteur n'avait pas été exercé sur les traces de cette coutume féodale, par laquelle seigneurs réchauffé leurs pieds dans les entrailles des serfs, l'abdomen étant ouvert à cet effet ? On fait maintenant apparaître que le serf n'était tenu de soumettre son abdomen sain comme un coussin de pied pendant que son seigneur soupait, et était tenu de frotter les jambes du seigneur avec ses mains.
C'est curieusement dans les embryons et l'enfance, et chez les analphabètes, on trouve toujours les fondements et l'amorce, de cette grande science, et de ses produits les plus nobles. Quel soulagement la plupart des gens éprouvent-ils à parler d'un homme non pas par son nom véritable et formel, avec un « monsieur », mais par une appellation étrange ou simple. La propension à aborder une signification non pas directement et carrément, mais par des styles d'expression détournés, semble en effet une qualité née des gens du commun partout, attestée par des surnoms, et la détermination invétérée des masses à accorder des sous-titres, parfois ridicules. , parfois très approprié. Toujours parmi les soldats pendant la guerre de Sécession, on entendait parler de 'Little Mac' (Gen. McClellan), ou de 'Oncle Billy' (Gen. Sherman) 'The old man' était, bien sûr, très courant. Parmi les hommes de troupe des deux armées, il était très courant de parler des différents États d'où ils venaient par leurs noms d'argot. Ceux du Maine étaient appelés Foxes ; New Hampshire, Granite Boys; Massachusetts, Bay Staters ; Vermont, Green Mountain Boys; Rhode Island, Pierres à fusil ; Connecticut, noix de muscade en bois ; New York, Knickerbockers ; New Jersey, pêcheurs de palourdes ; Pennsylvanie, Logher Heads ; Delaware, rats musqués ; Maryland, Claw Thumpers; Virginie, Beagles; Caroline du Nord, chaudières à goudron ; Caroline du Sud, belettes ; Géorgie, Buses ; Louisiane, Créoles ; Alabama, Lézards ; Kentucky, craquelins de maïs ; Ohio, Buckeyes ; Michigan, carcajous ; Indiana, Hoosiers ; l'Illinois, meuniers ; Missouri, Pukes ; Mississippi, Tad Polonais ; Floride, survolez les Creeks ; Wisconsin, blaireaux ; Iowa, Hawkeyes ; Oregon, étuis rigides. En effet, je ne suis pas sûr, mais les noms d'argot ont plus d'une fois fait des présidents. 'Old Hickory' (général Jackson) en est un bon exemple. ' Tippecanoe, et Tyler aussi ', un autre.
Je retrouve partout la même règle dans les conversations des gens. J'ai entendu cela parmi les hommes des voitures à cheval de la ville, où le conducteur est souvent appelé un 'voleur' (c'est-à-dire parce que son devoir caractéristique est de tirer ou d'arracher constamment la sangle de la cloche, de s'arrêter ou de continuer). Deux jeunes gens ont une conversation amicale, au milieu de laquelle, dit le 1er chef d'orchestre, 'Que faisiez-vous avant d'être un voleur ?' Réponse du chef d'orchestre 2d, 'Nail'd.' (Traduction de la réponse : 'Je travaille comme charpentier'.) Qu'est-ce qu'un 'boom' ? dit un éditeur à un autre. 'Contemporain estimé', dit l'autre, 'un boom est un renflement.' «Barefoot whisky» est le nom du Tennessee pour le stimulant non dilué. Dans l'argot des serveurs de restaurant new-yorkais, une assiette de jambon et de haricots est connue sous le nom de 'étoiles et rayures', les boulettes de morue comme 'boutons de manche' et le hachis comme 'mystère'.
Les États occidentaux de l'Union sont, cependant, comme on peut le supposer, les domaines spéciaux de l'argot, non seulement dans la conversation, mais dans les noms de localités, de villes, de rivières, etc. Un voyageur de la fin de l'Oregon dit :
Sur votre chemin vers Olympie par chemin de fer, vous traversez une rivière appelée Shookum-Chuck; votre train s'arrête à des endroits nommés Newaukum, Tumwater et Toutle ; et si vous cherchez plus loin, vous entendrez parler de comtés entiers appelés Wahkiakum, ou Snohomish, ou Kitsar, ou Klikatat ; et Cowlitz, Hookium et Nenolelops vous saluent et vous offensent. Ils se plaignent à Olympie que le territoire de Washington n'obtient que peu d'immigration ; mais quelle merveille ? Quel homme, ayant tout le continent américain à choisir, daterait volontiers ses lettres du comté de Snohomish ou élèverait ses enfants dans la ville de Nenolelops ? Le village de Tumwater est, comme je suis prêt à en témoigner, très joli en effet ; mais sûrement un émigrant réfléchirait à deux fois avant de s'établir là-bas ou à Toutle. Seattle est suffisamment barbare ; Stelicoom n'est pas mieux ; et je soupçonne que le terminus du Northern Pacific Railroad a été fixé à Tacoma car c'est l'un des rares endroits de Puget Sound dont le nom n'inspire pas l'horreur.
Puis un journal du Nevada raconte le départ d'un groupe minier de Reno : « Le groupe de coqs le plus coriace qui ait jamais secoué la poussière d'une ville a quitté Reno hier pour le nouveau district minier de Cornucopia. Ils sont venus ici de Virginie. Parmi la foule se trouvaient quatre cock-fighters de New York, deux assassins de Chicago, trois meurtriers de Baltimore, un boxeur de Philadelphie, quatre voyous de San Francisco, trois battements de Virginie, deux rugueux de l'Union Pacific et deux guérilleros de contrôle. Parmi les journaux du far-west, ont été, ou sont, Le fair-play (Colorado) Buse , Le solide Muldoon , d'Ouray, L'épitaphe de la pierre tombale , du Névada, Le Jimplecute , du Texas, et Le bazoo , du Missouri. Shirttail Bend, Whiskey Flat, Puppytown, Wild Yankee Ranch, Squaw Flat, Rawhide Ranch, Loafer’s Ravine, Squitch Gulch, Toenail Lake, sont quelques-uns des noms de lieux du comté de Butte, en Californie.
Peut-être en effet aucun endroit ou terme ne donne des illustrations plus luxuriantes des processus de fermentation que j'ai mentionnés, et de leur écume et de leurs taches, que ces régions du Mississippi et de la côte du Pacifique, à l'heure actuelle. Aussi hâtifs et grotesques que soient certains noms, d'autres sont d'une pertinence et d'une originalité insurpassables. Cela s'applique aux mots indiens, qui sont souvent parfaits. L'Oklahoma est proposé en Congrès pour le nom d'un de nos nouveaux Territoires. Hog-eye, Lick-skillet, Rake-pocket et Steal-easy sont les noms de certaines villes texanes. Miss Bremer a trouvé parmi les aborigènes les noms suivants : Men's, Hornpoint ; Rond-Vent ; Stand-and-look-out; Le-Nuage-qui-s'écarte ; bout de fer ; Cherchez-le-soleil ; Fer-flash; bouteille rouge ; Blanc-broche ; Chien noir; Deux plumes d'honneur ; herbe grise ; queue touffue; Visage de tonnerre ; Go-on-the-burning-sod ; Esprits-des-morts. Femmes, Keep-the-fire ; Femme spirituelle ; Deuxième-fille-de-la-maison ; Oiseau bleu.
Certes, les philologues n'ont pas prêté assez d'attention à cet élément et à ses résultats, qui, je le répète, se retrouvent probablement aujourd'hui partout à l'œuvre, dans les conditions modernes, avec autant de vie et d'activité que dans la lointaine Grèce ou l'Inde, sous la préhistoire. ceux. Puis l'esprit - les riches éclairs d'humour, de génie et de poésie - jaillissant souvent d'une bande d'ouvriers, de cheminots, de mineurs, de chauffeurs ou de bateliers ! Combien de fois ai-je plané au bord d'une foule d'entre eux, pour entendre leurs réparties et leurs impromptus ! Vous obtenez plus de plaisir réel d'une demi-heure avec eux que des livres de tous ' les humoristes américains .'
La science du langage a de larges et étroites analogies avec la science géologique, avec son évolution incessante, ses fossiles, ses innombrables couches submergées et ses strates cachées, l'avant-dernier infini du présent. Ou peut-être que le langage ressemble plus à un vaste corps vivant, ou à un corps pérenne de corps. Et l'argot non seulement en apporte les premiers nourrisseurs, mais est ensuite le début de la fantaisie, de l'imagination et de l'humour, insufflant dans ses narines le souffle de la vie.