Les anciennes roches de Mars montrent des preuves d'eau

Imaginez si vous pouviez explorer Mars alors qu'il a été il y a environ 3,8 milliards d'années. C'est à peu près à l'époque où la vie commençait à peine sur Terre. Sur l'ancienne Mars, vous auriez pu patauger dans les océans et les lacs et à travers les rivières et les ruisseaux.





Y avait-il de la vie dans ces eaux ? Une bonne question. Nous ne savons toujours pas. C'est parce qu'une grande partie de l'eau de l'ancienne Mars a disparu. Soit il a été perdu dans l'espace, soit il est maintenant enfermé sous terre et dans les calottes polaires.Mars a incroyablement changéces derniers milliards d'années !

Qu'est-il arrivé à Mars ? Pourquoi n'y a-t-il pas d'eau courante aujourd'hui ? Ce sont de grandes questions auxquelles les rovers et orbiteurs de Mars ont été envoyés pour répondre. Les futures missions humaines passeront également au crible le sol poussiéreux et foreront sous la surface pour trouver des réponses.



Pour l'instant, les planétologues étudient des caractéristiques telles que l'orbite de Mars, son atmosphère qui s'amincit, son champ magnétique et sa gravité très faibles, et d'autres facteurs pour expliquer le mystère de la disparition de l'eau de Mars. Pourtant, nous savonsil y a de l'eau et qu'elle coule de temps en tempssur Mars — sous la surface martienne.

Vérifier le paysage pour l'eau

Mars

Une vue de la formation 'Kimberly' sur Mars prise par le rover Curiosity de la NASA. Les strates au premier plan plongent vers la base du mont Sharp, indiquant l'ancienne dépression qui existait avant la formation de la plus grande partie de la montagne. Crédit :NASA/JPL-Caltech/MSSS



La preuve de l'eau passée de Mars est partout où vous regardez - dans les rochers. Prenez l'image montrée ici, renvoyée par le Curiosité vagabond. Si vous ne saviez pas mieux, vous penseriez que cela vient des déserts du sud-ouest des États-Unis ou d'Afrique ou d'autres régions de la Terre qui étaient autrefois inondées d'anciennes eaux océaniques.

Ce sont des roches sédimentaires du cratère Gale. Ils se sont formés exactement de la même manière que les roches sédimentaires se forment sous les anciens lacs et océans, rivières et ruisseaux sur Terre. Le sable, la poussière et les roches s'écoulent dans l'eau et finissent par se déposer. Sous les lacs et les océans, le matériau dérive simplement et forme des sédiments qui finissent par durcir pour devenir des roches. Dans les ruisseaux et les rivières, la force de l'eau entraîne des roches et du sable, et finalement, ils se déposent également.

Les roches que nous voyons ici dans Gale Crater suggèrent que cet endroit était autrefois le site d'un ancien lac - un endroit où les sédiments pouvaient se déposer doucement et former des couches de boue à grain fin. Cette boue a fini par durcir pour devenir de la roche, tout comme des dépôts similaires le font ici sur Terre. Cela s'est produit maintes et maintes fois, construisant des parties de la montagne centrale dans le cratère appelé Mount Sharp. Le processus a pris des millions d'années.

Ces rochers signifient de l'eau !

Résultats exploratoires de Curiosité indiquent que les couches inférieures de la montagne ont été construites principalement avec des matériaux déposés par d'anciennes rivières et lacs sur une période ne dépassant pas 500 millions d'années. Alors que le rover traversait le cratère, les scientifiques ont vu des preuves d'anciens cours d'eau rapides dans les couches de roche. Tout comme ils le font ici sur Terre, les cours d'eau charriaient de gros morceaux de gravier et de sable au fur et à mesure qu'ils s'écoulaient. Finalement, ce matériau « est tombé » de l'eau et a formé des dépôts. A d'autres endroits, les ruisseaux se sont vidés dans de plus grandes étendues d'eau. Le limon, le sable et les roches qu'ils transportaient se sont déposés sur les lits des lacs et le matériau a formé du mudstone à grain fin.



Le mudstone et d'autres roches en couches fournissent des indices cruciaux que les lacs debout ou d'autres plans d'eau étaient là depuis assez longtemps. Ils se sont peut-être élargis pendant les périodes où il y avait plus d'eau ou se sont rétrécis lorsque l'eau n'était pas si abondante. Ce processus aurait pu prendre des centaines à des millions d'années. Au fil du temps, les sédiments rocheux ont construit la base du mont Sharp. Le reste de la montagne aurait pu être construit par du sable et de la terre soufflés par le vent.

Tout cela s'est produit il y a longtemps dans le passé, quelle que soit l'eau disponible sur Mars. Aujourd'hui, nous ne voyons que les rochers où les rives du lac existaient autrefois. Et, même s'il y a de l'eau connue sous la surface - et parfois elle s'échappe - la Mars que nous voyons aujourd'hui est gelée par le temps, les basses températures et la géologie - dans le désert sec et poussiéreux que nos futurs explorateurs visiteront.