Les corsaires dans la guerre de 1812

La Constitution américaine autorisait les capitaines marchands à attaquer les navires ennemis

Pride of Baltimore II, réplique du clipper de Baltimore

The Pride of Baltimore II, une réplique moderne d'un clipper de Baltimore.

Béjamin Roffelsen/Getty Images





Les corsaires étaient des capitaines de navires marchands légalement sanctionnés pour attaquer et capturer des navires de nations ennemies.

Les corsaires américains avaient joué un rôle utile dans la Révolution américaine en attaquant les navires britanniques. Et lorsque la Constitution des États-Unis a été rédigée, elle contenait une disposition permettant au gouvernement fédéral d'autoriser les corsaires.



Au cours de la guerre de 1812, les corsaires américains ont joué un rôle majeur, car des navires marchands armés partant des ports américains ont attaqué, saisi ou détruit un grand nombre de navires marchands britanniques. Les corsaires américains ont en fait causé beaucoup plus de dégâts à la navigation britannique que la marine américaine, qui était largement en infériorité numérique et en armement par rapport à la Royal Navy britannique.

Certains capitaines corsaires américains sont devenus des héros pendant la guerre de 1812 et leurs exploits ont été célébrés dans les journaux américains.



Les corsaires naviguant de Baltimore, Maryland étaient particulièrement agaçants pour les Britanniques. Les journaux londoniens ont dénoncé Baltimore comme un 'nid de pirates'. Le plus important des corsaires de Baltimore était Joshua Barney, un héros naval de la guerre d'indépendance qui s'est porté volontaire pour servir à l'été 1812 et a été nommé corsaire par Président James Madison .

Barney a immédiatement réussi à attaquer des navires britanniques en haute mer et a attiré l'attention de la presse. Le Columbian, un journal de la ville de New York, rapporte les résultats de l'un de ses raids dans le numéro du 25 août 1812 :

'Arrivé à Boston le brick anglais William, de Bristol (Angleterre) pour St. Johns, avec 150 tonnes de charbon, & ; un prix au corsaire Rossie, commodore Barney, qui avait également capturé et détruit 11 autres navires britanniques, et capturé le navire Kitty de Glasgow, de 400 tonnes et l'a commandé pour le premier port.

L'attaque navale et terrestre britannique sur Baltimore en septembre 1814 visait, au moins en partie, à punir la ville pour ses liens avec les corsaires.

Suivant le incendie de Washington, D.C. , les plans britanniques d'incendier Baltimore ont été contrecarrés et les Américains défense de la ville a été immortalisé par Francis Scott Key, un témoin oculaire, dans 'The Star-Spangled Banner'.



Histoire des corsaires

À l'aube du XIXe siècle, l'histoire de la course remonte à au moins 500 ans. Les grandes puissances européennes avaient toutes employé des corsaires pour s'attaquer à l'expédition d'ennemis dans divers conflits.

Les commissions officielles que les gouvernements donnaient pour autoriser les navires à opérer en tant que corsaires étaient généralement connues sous le nom de « lettres de marque ».



Pendant la Révolution américaine, les gouvernements des États, ainsi que le Congrès continental, ont émis des lettres de marque pour autoriser les corsaires à saisir les navires marchands britanniques. Et les corsaires britanniques s'attaquaient également aux navires américains.

À la fin des années 1700, les navires du Compagnie des Indes orientales naviguant dans l'océan Indien étaient connus pour avoir reçu des lettres de marque et attaqué des navires français. Et pendant les guerres napoléoniennes, le gouvernement français a délivré des lettres de marque aux navires, parfois équipés d'équipages américains, qui s'attaquaient à la navigation britannique.



Base constitutionnelle des lettres de marque

L'utilisation de corsaires était considérée comme une partie importante, sinon essentielle, de la guerre navale à la fin des années 1700, lorsque la Constitution des États-Unis a été rédigée.

Et la base juridique des corsaires a été inscrite dans la Constitution, en Article premier, section 8 . Cette section, qui comprend une longue liste de pouvoirs du Congrès, comprend : 'Déclarer la guerre, accorder des lettres de marque et de représailles, et établir des règles concernant les captures sur terre et sur l'eau.'



L'utilisation de lettres de marque a été spécifiquement mentionnée dans la déclaration de guerre signée par le président James Madison et datée du 18 juin 1812 :

Qu'il soit décrété par le Sénat et la Chambre des représentants des États-Unis d'Amérique réunis en Congrès, Que la guerre soit et est par la présente déclarée exister entre le Royaume-Uni de Grande-Bretagne et d'Irlande et ses dépendances, et les États-Unis d'Amérique et leurs territoires; et le président des États-Unis est par la présente autorisé à utiliser l'ensemble de la force terrestre et navale des États-Unis, pour mettre cela en vigueur, et d'émettre des navires armés privés des commissions américaines ou des lettres de marque et de représailles générales , sous la forme qu'il jugera appropriée, et sous le sceau des États-Unis, contre les navires, les biens et les effets du gouvernement dudit Royaume-Uni de Grande-Bretagne et d'Irlande, et ses sujets.

Reconnaissant l'importance des corsaires, le président Madison a personnellement signé chaque commission. Toute personne cherchant une commission devait s'adresser au secrétaire d'État et soumettre des informations sur le navire et son équipage.

Les papiers officiels, la lettre de marque, étaient extrêmement importants. Si un navire était capturé en haute mer par un navire ennemi et pouvait produire une commission officielle, il serait traité comme un navire combattant et l'équipage serait traité comme des prisonniers de guerre.

Sans la lettre de marque, l'équipage pourrait être traité comme de simples pirates et pendu.