Megatherium, alias paresseux géant

Mégathérium

Nobu Tamura/Wikimedia Commons/CC BY 4.0





    Nom:Megatherium (grec pour 'bête géante'); prononcé meg-ah-THEE-ree-umHabitat:Forêts d'Amérique du SudEpoque historique :Pliocène-Moderne (il y a cinq millions à 10 000 ans)Taille et poids :Environ 20 pieds de long et 2-3 tonnesDiète:VégétauxCaractéristiques distinctives:Grande taille; griffes avant géantes; posture bipède possible

À propos de Megatherium (le paresseux géant)

Megatherium est le genre d'affiche pour le géant mammifères mégafaune de la Pliocène et pléistocène époques : ce paresseux préhistorique était gros comme un éléphant, long d'environ 20 pieds de la tête à la queue et pesant environ deux à trois tonnes. Heureusement, pour ses congénères mammifères, le paresseux géant était confiné à l'Amérique du Sud, qui a été coupée des autres continents de la terre pendant la plus grande partie de l'histoire. ère cénozoïque et a ainsi élevé son propre assortiment particulier de faune de taille plus (un peu comme les marsupiaux bizarres de l'Australie moderne). Lorsque l'isthme d'Amérique centrale s'est formé, il y a environ trois millions d'années, les populations de Megatherium ont migré vers l'Amérique du Nord, engendrant finalement des parents de taille géante comme Mégalonyx , dont les fossiles ont été décrits à la fin du XVIIIe siècle par le futur président américain Thomas Jefferson.

Les paresseux géants comme Megatherium menaient des modes de vie très différents de ceux de leurs parents modernes. À en juger par ses énormes griffes acérées, qui mesuraient près d'un pied de long, les paléontologues pensent que Megatherium a passé la plupart de son temps à se dresser sur ses pattes arrière et à arracher les feuilles des arbres, mais il peut aussi avoir été un carnivore opportuniste, tailladant, tuant et manger ses compagnons herbivores sud-américains lents. À cet égard, Megatherium est une étude de cas intéressante en évolution convergente : si vous ignorez son épaisse fourrure, ce mammifère était anatomiquement très similaire à la race de dinosaures grands, ventrus et à griffes de rasoir connue sous le nom dethérazinosaures(dont le genre le plus imposant était l'énorme oiseau à plumes Thérizinosaure ), qui a disparu environ 60 millions d'années plus tôt. Megatherium lui-même s'est éteint peu de temps après la dernière période glaciaire, il y a environ 10 000 ans, très probablement à cause d'une combinaison de perte d'habitat et de chasse par les premiers Un homme sage .



Comme on pouvait s'y attendre, Megatherium a capturé l'imagination du public qui commençait tout juste à accepter le concept d'animaux géants disparus (et encore moins la théorie de l'évolution, qui n'a pas été formellement proposée, par Charles Darwin , jusqu'au milieu du XIXe siècle). Le premier spécimen identifié du paresseux géant a été découvert en Argentine en 1788, et définitivement ancré comme un paresseux quelques années plus tard par le naturaliste français Georges Cuvier (qui a d'abord pensé que Megatherium utilisait ses griffes pour grimper aux arbres, puis a décidé qu'il s'enfouissait sous terre à la place!) Des spécimens ultérieurs ont été découverts au cours des prochaines décennies dans divers autres pays d'Amérique du Sud, dont le Chili, la Bolivie et le Brésil, et figuraient parmi les animaux préhistoriques les plus connus et les plus aimés au monde jusqu'au début de l'âge d'or de dinosaures.