Parthie : l'empire oublié qui rivalisait avec Rome

  mithridate pièce d'argent





En 53 avant notre ère, les légions romaines ont subi une défaite humiliante à la bataille de Carrhae. Une longue série de guerres a suivi, mais Rome n'a pas réussi à éliminer leur ennemi juré - la Parthie. À son apogée, l'Empire parthe régnait sur un vaste territoire, s'étendant de l'Euphrate à l'Himalaya. Prendre le contrôle de la Route de la soie enrichit la Parthie, permettant à ses dirigeants tolérants de faire revivre la grandeur de l'empire achéménide et d'imiter son multiculturalisme.



De plus, leur immense richesse a financé une armée à la pointe de la technologie, qui pendant des siècles a dominé le champ de bataille. Puis, dans une tournure unique, cet empire puissant et riche, qui s'est avéré être un obstacle insurmontable pour les légions de Rome, a été presque complètement effacé de l'histoire. Il n'a pas été détruit par son rival éternel mais par un ennemi beaucoup plus proche de chez lui - la puissance émergente de l'Empire perse sassanide.



La montée des Parthes

  carte de l'empire des parthes
Carte de l'Empire parthe à son apogée, au 1er siècle avant notre ère, via Britannica

Après la mort d'Alexandre le Grand, ses plus proches compagnons et généraux — les diadoques – a découpé son immense empire. Sa plus grande partie, constituée de l'ancien arrière-pays perse, est passée sous le contrôle de Séleucus Ier Nicator , qui a fondé la dynastie séleucide en 312 avant notre ère après une série de conflits.

Cependant, les guerres constantes avec les Ptolémée d'Egypte a affaibli le contrôle des Séleucides sur la partie orientale de leur vaste empire. En 245 avant notre ère, le gouverneur de la Parthie (l'actuel nord de l'Iran) a exploité un de ces conflits et s'est révolté, déclarant son indépendance de l'empire séleucide. Son succès fut cependant de courte durée. Une nouvelle menace est arrivée, cette fois non pas de l'Est, mais plutôt du Nord. En 238 avant notre ère, un petit groupe nomade connu sous le nom de Parni, dirigé par un Arsace, envahit la Parthie et prit rapidement le contrôle de la province. Les Séleucides ont rapidement répondu, mais leurs forces n'ont pas pu reconquérir la région.



  statue de pierre homme debout parthe
Relief en pierre montrant un homme debout, ca. 2e siècle de notre ère, via le Metropolitan Museum of Art



Dans les années qui ont suivi, les Parni ont été progressivement absorbés par les Parthes indigènes, créant une base solide pour un empire. La guerre avec les Séleucides s'est poursuivie, faisant des allers-retours pendant plusieurs décennies. Cependant, au milieu du IIe siècle avant notre ère, les Parthes avaient conquis tous les territoires centraux de l'ancien Empire achéménide , y compris les plaines fertiles de la Mésopotamie. Sans surprise, les dirigeants parthes ont choisi cette région riche et stratégiquement importante pour construire leur nouvelle capitale, qui est rapidement devenue l'une des villes les plus importantes du monde antique - Ctésiphon.



Une puissance riche et cosmopolite

  monnaie de Mithridate
Une pièce en argent du shahanshah parthe (roi des rois) Mithridates I, la tête du souverain portant un diadème hellénistique (avers), Hercule nu debout (revers), ca. 165-132 avant notre ère, via le British Museum

Ctésiphon était idéalement situé au centre d'un vaste empire qui s'étendait de Bactriane (Afghanistan actuel) à l'Est jusqu'à l'Euphrate à l'Ouest. Comme son prédécesseur achéménide, la Parthie était également un empire cosmopolite composé de personnes qui parlaient de nombreuses langues différentes et appartenaient à de nombreuses cultures et religions différentes. La maison dirigeante parthe - les Arsacides - n'était pas directement liée par le sang à leurs prédécesseurs persans. Cependant, ils se considéraient comme les héritiers légitimes de l'empire achéménide et suivaient à leur place, prônaient le multiculturalisme. Tant qu'ils payaient des impôts et reconnaissaient l'autorité arsacide, les sujets parthes étaient libres de suivre leurs religions, coutumes et traditions.



  monnaie vologaz iv
Une pièce en argent de Vologases IV, la tête du souverain portant la barbe de style persan (avers), roi intronisé, avec Tyche debout devant lui tenant un diadème et un sceptre (revers), 154-155 CE, via le British Museum

La dynastie elle-même reflétait l'inclusivité de son empire. Le premier souverain parthe - Arsaces I - a adopté le grec comme langue officielle. Ses successeurs suivirent cette politique et frappèrent des pièces suite à la Modèle hellénistique . Les légendes grecques étaient associées à une iconographie hellénistique familière, de la figure d'Hercule brandissant une massue à des épithètes comme Philhellène, 'amant des Grecs'. L'art et l'architecture s'affichent à la fois hellénistique et influences persanes. Mais l'héritage iranien de la Parthe a conservé son importance et s'est même renforcé au fil du temps. Les Arsacides ont conservé et propagé la Religion zoroastrienne , et ils parlaient le parthe, qui, au fil du temps, supplanta le grec comme langue officielle. En partie, ce changement était la réponse des Parthes à la puissance croissante et à la menace de son rival occidental - l'Empire romain .

Choc des civilisations : Parthes et Rome

  soulagement du cavalier parthe
Plaque en relief en céramique d'un archer à cheval parthe, 1er - 3e siècle de notre ère, via le British Museum

Tout au long de son existence, l'Empire parthe est resté une puissance majeure dans le monde antique. Alors que la frontière orientale était en grande partie calme, la Parthie devait affronter son voisin agressif à l'ouest. Suite aux victoires contre les Séleucides et l'état du Pont, les Romains atteignirent la frontière parthe. Cependant, en 53 avant notre ère, les Parthes stoppèrent l'avancée romaine, anéantissant leurs légions et tuant leur commandant, Marcus Licinius Crassus . Au cours de cette bataille, la cavalerie parthe a utilisé sa signature ' Parthian Shot ', avec des résultats dévastateurs. Tout d'abord, les troupes montées ont avancé, pour ensuite entrer dans une retraite tactique ou simulée. Ensuite, leurs archers se sont retournés et ont arrosé l'ennemi d'une salve mortelle de flèches. Enfin, les Parthes lourdement blindés cataphractes chargé sur les légionnaires impuissants et confus, qui ont paniqué et ont fui le champ de bataille.

  la parthe a conquis la pièce d'or
Pièce d'or émise par Trajan pour célébrer la conquête de la Parthie, 116 CE, via le British Museum

En 36 avant notre ère, les Parthes ont remporté une autre victoire majeure contre les Romains, battant Marc Antoine légions en Arménie. Au premier siècle de notre ère, cependant, les hostilités ont cessé et les deux puissances ont établi une frontière le long de l'Euphrate. L'empereur Auguste a même rendu les étendards d'aigle que Crassus et Antoine avaient perdus. Le cessez-le-feu n'était que temporaire, car les Romains et les Parthes voulaient contrôler l'Arménie, la porte d'entrée de la grande steppe et l'Asie centrale. Cependant, aucune des deux parties n'a pu faire une percée. En dépit Brève conquête de la Mésopotamie par l'empereur Trajan en 117 CE, les Romains n'ont pas réussi à résoudre la 'question orientale'. Les Parthes, affaiblis par les luttes internes, ne pouvaient pas non plus prendre l'initiative. Enfin, en 217, à la suite de Caracalla sac de Ctésiphon et la disparition soudaine de l'empereur, les Parthes ont profité de l'occasion pour prendre le contrôle du fort clé de Nisibis, forçant les Romains à accepter une paix humiliante.

L'effondrement et la disparition de la Parthie

  relief en pierre du guerrier parthe
Un relief montrant un guerrier parthe, trouvé à Dura Europos, ca. début du IIIe siècle de notre ère, via le Louvre, Paris

Le renversement de fortune et le triomphe de Nisibe furent la dernière victoire de la Parthe sur son rival occidental. À ce moment-là, l'empire vieux de 400 ans était en déclin, affaibli par ses guerres coûteuses avec Rome ainsi que par des luttes dynastiques. Ironiquement, la fin de Parthia a reflété son ascension. Une fois de plus, un ennemi est venu de l'est. En 224 de notre ère, un prince persan du Fars (sud de l'Iran) - Ardashir - s'est rebellé contre le dernier souverain parthe. Deux ans plus tard, en 226, les troupes d'Ardashir entrèrent dans Ctésiphon. La Parthie n'était plus, sa place a été prise par l'empire sassanide.

  parthie relief griffon
Linteau de porte avec lions-griffon et vase avec feuille de lotus, Parthe, 2e au début du 3e siècle de notre ère, via le Metropolitan Museum of Art

Si quelqu'un à Rome faisait la fête, il le regretterait bientôt. La détermination des Sassanides à reconquérir toutes les anciennes terres achéménides les a amenés sur une trajectoire de collision directe avec l'Empire romain. L'agression sassanide, alimentée par leur zèle nationaliste, a conduit à de fréquentes guerres au cours des siècles qui ont suivi, conduisant à la mort de plus d'un empereur romain .

Cependant, les Romains n'étaient pas les seules cibles de ce nouvel et puissant empire. Pour renforcer leur légitimité, les Sassanides ont détruit les archives historiques, les monuments et les œuvres d'art parthes. Ils ont promu la culture et les traditions iraniennes, en particulier le zoroastrisme. Ce zèle idéologique et religieux ne fera que croître au cours des siècles suivants, entraînant de fréquents conflits avec les Romains.