Peser les preuves : Cléopâtre était-elle noire ?

Controverse historique

Portraits en marbre de Cléopâtre lors d

Portraits en marbre de Cléopâtre lors d'une exposition au British Museum de Londres le 10 avril 2001. British Museum / Getty Images





Que Cléopâtre était une reine africaine est certain... Egypte est, après tout, dans Afrique - mais Cléopâtre était-elle noire ?

Cléopâtre VII est généralement connue sous le nom de Cléopâtre, bien qu'elle ait été la septième souveraine royale égyptienne à porter le nom de Cléopâtre. Elle était la dernière des Dynastie Ptolémée gouverner l'Égypte. Elle, comme beaucoup d'autres dirigeants de Ptolémée, a d'abord épousé un frère puis, à sa mort, un autre. Lorsque son troisième mari, Jules César , a ramené Cléopâtre à Rome avec lui, elle a certainement fait sensation. Mais la couleur de sa peau a-t-elle quelque chose à voir avec la polémique ? Il n'y a aucune trace de réaction à la couleur de sa peau. Dans ce qu'on appelle «l'argument du silence», beaucoup concluent de ce silence qu'elle n'avait pas la peau foncée. Mais un «argument du silence» n'indique qu'une possibilité, pas une certitude, en particulier parce que nous avons peu de traces de la motivation de ces réactions.



Représentations de Cléopâtre dans la culture populaire

Shakespeare utilise le mot 'fauve' à propos de Cléopâtre, mais Shakespeare n'était pas exactement un témoin oculaire, manquant de rencontrer le dernier pharaon d'Égypte de plus d'un millénaire. Dans certains arts de la Renaissance, Cléopâtre est dépeinte comme à la peau foncée, une 'négresse' dans la terminologie de l'époque. Mais ces artistes n'étaient pas non plus des témoins oculaires, et leur interprétation artistique peut avoir été basée sur la tentative de dépeindre «l'altérité» de Cléopâtre, ou leurs propres hypothèses ou conclusions sur l'Afrique et l'Égypte.

Dans les représentations modernes, Cléopâtre a été jouée par des actrices blanches telles que Vivien Leigh, Claudette Colbert et Elizabeth Taylor. Mais les auteurs de ces films n'étaient, bien sûr, pas non plus des témoins oculaires, et ces décisions de casting ne sont en aucun cas des preuves crédibles. Cependant, voir ces actrices dans ces rôles peut influencer subtilement les hypothèses que les gens ont sur ce à quoi ressemblait vraiment Cléopâtre.



Les Égyptiens sont-ils noirs ?

Les Européens et les Américains se sont concentrés sur la classification raciale des Égyptiens au 19e siècle. Alors que les scientifiques et la plupart des universitaires ont maintenant conclu que la race n'est pas la catégorie biologique statique supposée par les penseurs du XIXe siècle, de nombreuses théories sur la question de savoir si les Égyptiens étaient une «race noire» supposent que la race est une catégorie biologique, pas une construction sociale .

C'est au XIXe siècle que les tentatives de classer les Égyptiens dans ce que l'on supposait être les races clés étaient courantes. La question de savoir si d'autres personnes des terres voisines - les Juifs et les Arabes, par exemple - étaient «blancs» ou «caucasiens» plutôt que «négroïdes» faisait également partie de cet argument. Certains ont plaidé pour une «race brune» ou une «race méditerranéenne» distincte.

Certains savants (notamment Cheikh Anta Diop, un Panafricaniste du Sénégal) ont plaidé pour un héritage noir africain subsaharien des Égyptiens. Leurs conclusions sont basées sur des arguments tels que le nom biblique Ham et le nom de l'Égypte comme «kmt» ou «la terre noire». D'autres chercheurs soulignent que l'association de la figure biblique de Ham avec des Africains subsahariens à la peau foncée, ou une race noire, est relativement récente dans l'histoire, et que le nom de « terre noire » pour l'Égypte a longtemps été considéré comme étant d'environ la terre noire qui fait partie du phénomène des crues du Nil.

La théorie la plus communément acceptée, en dehors de la théorie égyptienne noire de Diop et d'autres, est ce qu'on appelle la théorie de la race dynastique, développée à partir de recherches au XXe siècle. Dans cette théorie, le peuple indigène d'Égypte, le peuple Badarian, a été envahi et envahi par le peuple mésopotamien, au début de l'histoire de l'Égypte. Le peuple mésopotamien est devenu les dirigeants de l'État, pour la plupart des dynasties d'Égypte.



Cléopâtre était-elle égyptienne ?

Si Cléopâtre était d'origine égyptienne, si elle descendait d'Égyptiens indigènes, alors l'héritage des Égyptiens en général est pertinent pour la question de savoir si Cléopâtre était noire.

Si l'héritage de Cléopâtre n'était pas égyptien, alors les arguments pour savoir si les Égyptiens étaient noirs ne sont pas pertinents pour sa propre noirceur.



Que savons-nous de l'ascendance de Cléopâtre ?

La dynastie Ptolémée, dont Cléopâtre était le dernier souverain, descendait d'un Grec macédonien nommé Ptolémée Soter. Ce premier Ptolémée a été établi comme souverain de l'Egypte par Alexandre le Grand' s conquête de l'Égypte en 305 av. En d'autres termes, les Ptolémées étaient des étrangers impérialistes, des Grecs, qui régnaient sur les Égyptiens indigènes. De nombreux mariages de la famille dirigeante de Ptolémée étaient incestueux, avec des frères épousant des sœurs, mais tous les enfants nés dans la lignée de Ptolémée et qui sont les ancêtres de Cléopâtre VII ne sont pas connus pour avoir eu à la fois un père et une mère qui étaient des Ptolémées.

Voici la preuve clé de cet argument : Nous ne sommes pas certains de l'héritage de la mère de Cléopâtre ou de sa grand-mère paternelle. Nous ne savons tout simplement pas avec certitude qui étaient ces femmes. Les documents historiques ne sont pas concluants quant à leur ascendance ou de quelle terre ils viennent. Cela laisse 50% à 75% de l'ascendance et du patrimoine génétique de Cléopâtre inconnus et mûrs pour la spéculation.



Y a-t-il des preuves que sa mère ou sa grand-mère paternelle était une Africaine noire ? Non.

Y a-t-il des preuves que l'une ou l'autre de ces femmes ait été ne pas Africains noirs ? Pas encore.



Il existe des théories et des spéculations, basées sur des preuves rares, mais aucune certitude sur l'origine de l'une ou l'autre de ces femmes ou sur ce que pourrait être, en termes du XIXe siècle, leur héritage racial.

Qui était le père de Cléopâtre ?

Le père de Cléopâtre VII était Ptolémée XII Aulète, fils de Ptolémée IX. Par sa lignée masculine, Cléopâtre VII était d'origine grecque macédonienne. Mais nous savons que l'héritage vient aussi des mères. Qui était sa mère et qui était la mère de sa fille Cléopâtre VII, le dernier pharaon d'Égypte ?

Généalogie standard de Cléopâtre VII

Dans une généalogie standard de Cléopâtre VII, remise en question par certains érudits, les parents de Cléopâtre VII sont Ptolémée XII et Cléopâtre V, tous deux enfants de Ptolémée IX. La mère de Ptolémée XII est Cléopâtre IV et la mère de Cléopâtre V est Cléopâtre Séléné I, toutes deux sœurs propres de leur mari, Ptolémée IX. Dans ce scénario, les arrière-grands-parents de Cléopâtre VII sont Ptolémée VIII et Cléopâtre III. Ces deux sont des frères et sœurs à part entière, enfants de Ptolémée VI d'Égypte et de Cléopâtre II, qui sont également des frères et sœurs à part entière - avec encore plus de mariages mixtes de frères et sœurs à part entière depuis le premier Ptolémée. Dans ce scénario, Cléopâtre VII a un héritage grec macédonien, avec peu de contribution de tout autre héritage depuis des générations. (Les chiffres sont un ajout d'érudits ultérieurs, absents du vivant de ces dirigeants, et peuvent masquer certaines ambiguïtés dans les archives.)

Dans une autre généalogie standard , la mère de Ptolémée XII est une concubine grecque et la mère de Cléopâtre V est Cléopâtre IV, pas Cléopâtre Séléné I. Les parents de Cléopâtre VI sont Ptolémée VI et Cléopâtre II plutôt que Ptolémée VIII et Cléopâtre III.

L'ascendance, en d'autres termes, est sujette à interprétation en fonction de la façon dont on considère les preuves disponibles.

Grand-mère paternelle de Cléopâtre

Certains érudits concluent que la grand-mère paternelle de Cléopâtre, mère de Ptolémée XII, n'était pas Cléopâtre IV, mais était une concubine. On a supposé que les origines de cette femme étaient alexandrines ou nubiennes. Elle était peut-être ethniquement égyptienne, ou elle avait peut-être un héritage que nous appellerions aujourd'hui «noir».

La mère de Cléopâtre Cléopâtre V

La mère de Cléopâtre VII est généralement identifiée comme la sœur de son père, Cléopâtre V, une épouse royale. La mention de Cléopâtre Tryphaena, ou Cléopâtre V, disparaît du dossier à peu près au moment de la naissance de Cléopâtre VII.

Cléopâtre V, bien que souvent identifiée comme une fille cadette de Ptolémée VIII et Cléopâtre III, n'était peut-être pas la fille d'une épouse royale. Si ce scénario est exact, la grand-mère maternelle de Cléopâtre VII peut être un autre parent de Ptolémée ou quelqu'un d'inconnu, peut-être d'une concubine d'origine égyptienne ou sémitique africaine ou noire africaine.

Cléopâtre V, si elle mourait avant la naissance de Cléopâtre VII, ne serait pas sa mère. Dans ce cas, la mère de Cléopâtre VII aurait probablement été soit un parent de Ptolémée, soit, encore une fois, quelqu'un d'inconnu, qui aurait pu être d'origine égyptienne, sémitique africaine ou noire africaine.

Le dossier n'est tout simplement pas concluant quant à l'ascendance de la mère ou de la grand-mère maternelle de Cléopâtre VII. Les femmes peuvent avoir été des Ptolémées, ou elles peuvent avoir été d'origine noire africaine ou sémitique africaine.

Race : qu'est-ce que c'est et qu'était-ce que c'était dans l'Antiquité ?

Ce qui complique ces discussions, c'est le fait que la race elle-même est une question complexe, avec des définitions peu claires. La race est une construction sociale plutôt qu'une réalité biologique . Dans le monde classique, la différence concernait davantage son héritage national et sa patrie, plutôt que quelque chose que nous appellerions aujourd'hui la race. Il y a certainement des preuves que les Égyptiens définissaient comme « autres » et « moins » ceux qui n'étaient pas Égyptiens. La couleur de la peau a-t-elle joué un rôle dans l'identification de « l'autre » à l'époque, ou les Égyptiens croyaient-ils en l'héritabilité d'une « altérité » de la couleur de la peau ? Il y a peu de preuves que la couleur de la peau était plus qu'un marqueur de différence, que la couleur de la peau a été conçue de la manière dont les Européens des 18e et 19e siècles en sont venus à concevoir la race.

Cléopâtre parlait égyptien

Nous avons des preuves précoces que Cléopâtre a été la première dirigeante de sa famille à parler la langue égyptienne native, plutôt que le grec des Ptolémées. Cela pourrait être la preuve d'une ascendance égyptienne et pourrait éventuellement, mais pas nécessairement, inclure une ascendance noire africaine. La langue qu'elle parlait n'ajoute ni ne soustrait aucun poids réel à un argument sur l'ascendance noire africaine. Elle a peut-être appris la langue pour des raisons politiques ou simplement grâce à l'exposition aux domestiques et à la capacité d'apprendre la langue.

Preuve Contre une Cléopâtre noire : Incomplète

Peut-être que la preuve la plus solide citée contre Cléopâtre ayant une ascendance noire est que la famille Ptolémée était assez xénophobe - contre les «étrangers», y compris les Égyptiens indigènes qu'ils ont gouvernés pendant environ 300 ans. C'était plus comme une continuation de la coutume égyptienne parmi les dirigeants que comme un préjugé racial - si les filles se mariaient au sein de la famille, alors la loyauté n'était pas divisée. Mais il est peu probable que ces 300 ans se soient écoulés avec seulement un héritage «pur» - et, en fait, nous pouvons être sceptiques quant au fait que la mère et le père de Cléopâtre avaient des mères d'ascendance grecque macédonienne «pure».

La xénophobie pourrait également expliquer la dissimulation active ou simplement l'omission de mentionner toute autre ascendance que le grec macédonien.

Preuve pour une Cléopâtre noire : imparfaite

Malheureusement, les partisans modernes de la théorie de la « Cléopâtre noire » - à commencer par J. A. Rogers en Les grands hommes de couleur du monde dans les années 1940 - ont commis d'autres erreurs évidentes dans la défense de la thèse (Rogers ne sait pas qui était le père de Cléopâtre, par exemple). Ils font d'autres affirmations (comme que le frère de Cléopâtre, que Rogers pense être son père, avait des traits noirs évidents) sans preuve. De telles erreurs et affirmations non fondées n'ajoutent pas de force à leur argument.

Un documentaire de la BBC, Cléopâtre : Portrait d'un tueur, regarde un crâne qui pourrait provenir d'une sœur de Cléopâtre - ou plutôt, le documentaire se penche sur la reconstruction d'un crâne, puisqu'aucun crâne réel n'a été trouvé dans la tombe - pour montrer des caractéristiques qui présentent des similitudes avec les crânes sémitiques et bantous. Leur conclusion était que Cléopâtre aurait pu avoir Ascendance noire africaine - mais ce n'est pas une preuve concluante qu'elle a fait avoir une telle ascendance.

Conclusions : plus de questions que de réponses

Cléopâtre était-elle noire ? C'est une question compliquée, sans réponse sûre. Il est probable que Cléopâtre avait une ascendance autre que le pur grec macédonien. Était-ce un Africain noir ? Nous ne savons pas. Pouvons-nous dire avec certitude que ce n'était pas le cas? Non. Sa peau était-elle très foncée ? Probablement pas.