Pouvez-vous vraiment transformer le plomb en or ?

La science derrière l'alchimie

Un petit bol de pépites d

Nikola Miljkovic/Getty Images





Avant que la chimie ne soit une science, il y avait alchimie . L'une des quêtes suprêmes des alchimistes était de transmuter (transformer) le plomb en or.

Conduire (numéro atomique 82) et l'or (numéro atomique 79) sont définis comme des éléments par le nombre de protons qu'ils possèdent. Changer l'élément nécessite de changer le numéro atomique (proton). Le nombre de protons dans un élément ne peut être modifié par aucun moyen chimique. Cependant, la physique peut être utilisée pour ajouter ou supprimer des protons et ainsi transformer un élément en un autre. Parce que le plomb est stable, le forcer à libérer trois protons nécessite un vaste apport d'énergie, à tel point que le coût de sa transmutation dépasse largement la valeur de tout or résultant.



Histoire

La transmutation du plomb en or n'est pas seulement théoriquement possible, c'est chose faite ! Il a été rapporté que Glenn Seaborg, lauréat du prix Nobel de chimie en 1951, a réussi à transmuter une infime quantité de plomb (bien qu'il ait peut-être commencé avec du bismuth, un autre métal stable souvent substitué au plomb) en or en 1980. Un rapport antérieur (1972) détaille une découverte accidentelle par des physiciens soviétiques dans une installation de recherche nucléaire près du lac Baïkal en Sibérie d'une réaction qui avait transformé le blindage en plomb d'un réacteur expérimental en or.

La transmutation aujourd'hui

Aujourd'hui, les accélérateurs de particules transmutent régulièrement des éléments. Une particule chargée est accélérée à l'aide de champs électriques et magnétiques. Dans un accélérateur linéaire, les particules chargées dérivent à travers une série de tubes chargés séparés par des espaces. Chaque fois que la particule émerge entre les espaces, elle est accélérée par la différence de potentiel entre les segments adjacents.



Dans un accélérateur circulaire, les champs magnétiques accélèrent les particules se déplaçant sur des trajectoires circulaires. Dans les deux cas, la particule accélérée impacte un matériau cible, libérant potentiellement des protons ou des neutrons et créant un nouvel élément ou isotope. Les réacteurs nucléaires peuvent également être utilisés pour créer des éléments, bien que les conditions soient moins contrôlées.

Dans la nature, de nouveaux éléments sont créés en ajoutant des protons et des neutrons aux atomes d'hydrogène dans le noyau d'une étoile, produisant des éléments de plus en plus lourds, jusqu'au fer (numéro atomique 26). Ce processus est appelé nucléosynthèse. Des éléments plus lourds que le fer se forment lors de l'explosion stellaire d'une supernova. Dans une supernova, l'or peut se transformer en plomb, mais pas l'inverse.

Bien qu'il ne soit jamais courant de transmuter le plomb en or, il est pratique d'obtenir de l'or à partir de minerais de plomb. Les minéraux galène (sulfure de plomb, PbS), cérusite (carbonate de plomb, PbCO3) et l'anglésite (sulfate de plomb, PbSO4) contiennent souvent du zinc, de l'or, de l'argent et d'autres métaux. Une fois le minerai pulvérisé, les techniques chimiques suffisent pour séparer l'or du plomb. Le résultat est presque alchimique.