Première Guerre mondiale : une guerre d'usure

1916

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Le HMS Lion est touché lors de la bataille du Jutland. Source de la photographie : domaine public





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Planification pour 1916

Le 5 décembre 1915, des représentants des puissances alliées se réunissent au quartier général français de Chantilly pour discuter des plans pour l'année à venir. Sous la direction nominale de Général Joseph Joffre , la réunion est parvenue à la conclusion que les fronts mineurs qui avaient été ouverts dans des endroits tels que Salonique et le Moyen-Orient ne seraient pas renforcés et que l'accent serait mis sur le montage d'offensives de coordination en Europe. Le but de ceux-ci était d'empêcher les puissances centrales de déplacer des troupes pour vaincre chaque offensive à tour de rôle. Tandis que les Italiens cherchaient à renouveler leurs efforts le long de l'Isonzo, les Russes, ayant rattrapé leurs pertes de l'année précédente, entendaient avancer en Pologne.



Sur le front occidental, Joffre et le nouveau commandant du Corps expéditionnaire britannique (BEF), le général Sir Douglas Haig, débattent de stratégie. Alors que Joffre était initialement favorable à plusieurs assauts plus petits, Haig souhaitait lancer une offensive majeure en Flandre. Après de longues discussions, les deux ont décidé d'une offensive combinée le long de la rivière Somme, avec les Britanniques sur la rive nord et les Français sur le sud. Bien que les deux armées aient été saignées en 1915, elles ont réussi à lever un grand nombre de nouvelles troupes qui ont permis à l'offensive d'avancer. Les plus notables d'entre elles étaient les vingt-quatre divisions de la nouvelle armée formées sous la direction de Seigneur Kitchener . Composées de volontaires, les unités de la nouvelle armée ont été créées sous la promesse que 'ceux qui s'uniraient serviraient ensemble'. En conséquence, de nombreuses unités étaient composées de soldats des mêmes villes ou localités, ce qui les a amenées à être appelées bataillons «Chums» ou «Pals».

Plans allemands pour 1916

Alors que le chef d'état-major autrichien, le comte Conrad von Hötzendorf, planifiait d'attaquer l'Italie par le Trentin, son homologue allemand, Erich von Falkenhayn, regardait vers le front occidental. Croyant à tort que les Russes avaient été effectivement vaincus l'année précédente à Gorlice-Tarnow, Falkenhayn décida de concentrer la puissance offensive de l'Allemagne sur l'élimination de la France de la guerre, sachant qu'avec la perte de leur principal allié, la Grande-Bretagne serait obligée de poursuivre en justice pour paix. Pour ce faire, il a cherché à attaquer les Français à un point vital le long de la ligne et dont ils ne pourraient pas se retirer en raison de problèmes de stratégie et de fierté nationale. En conséquence, il avait l'intention de contraindre les Français à s'engager dans une bataille qui « saignerait la France à blanc ».



En évaluant ses options, Falkenhayn choisit Verdun comme cible de son opération. Relativement isolée dans un saillant des lignes allemandes, les Français ne pouvaient atteindre la ville que par une seule route alors qu'elle était située à proximité de plusieurs têtes de ligne allemandes. Doublage du plan Opération Focalisé (Jugement), Falkenhayn a obtenu l'approbation du Kaiser Wilhelm II et a commencé à masser ses troupes.

La bataille de Verdun

Ville forteresse sur la Meuse, Verdun protégeait la plaine de Champagne et les abords de Paris. Entourées d'anneaux de forts et de batteries, les défenses de Verdun avaient été affaiblies en 1915, l'artillerie étant déplacée vers d'autres sections de la ligne. Falkenhayn avait l'intention de lancer son offensive le 12 février, mais il a été reporté de neuf jours en raison du mauvais temps. Alerté de l'attaque, le retard permet aux Français de renforcer les défenses de la ville. Surgissant le 21 février, les Allemands réussissent à repousser les Français.

Nourrir des renforts dans la bataille, y compris Général Philippe Pétain Dans la 2e armée, les Français commencèrent à infliger de lourdes pertes aux Allemands alors que les assaillants perdaient la protection de leur propre artillerie. En mars, les Allemands ont changé de tactique et ont attaqué les flancs de Verdun à Le Mort Homme et Cote (Hill) 304. Les combats ont continué à faire rage en avril et mai, les Allemands avançant lentement, mais à un coût énorme ( Carte ).

La bataille du Jutland

Alors que les combats faisaient rage à Verdun, la Kaiserliche Marine a commencé à planifier des efforts pour briser le blocus britannique de la mer du Nord. En infériorité numérique en cuirassés et croiseurs de bataille, le commandant de la flotte de haute mer, le vice-amiral Reinhard Scheer, espérait attirer une partie de la flotte britannique vers sa perte dans le but d'égaliser les chiffres pour un engagement plus important à une date ultérieure. Pour ce faire, Scheer avait l'intention de faire attaquer la force de reconnaissance de croiseurs de bataille du vice-amiral Franz Hipper sur la côte anglaise pour tirer Vice-amiral Sir David Beatty de la flotte de croiseurs de bataille. Hipper se retirerait alors, attirant Beatty vers la flotte de haute mer qui détruirait les navires britanniques.



Mettant ce plan à exécution, Scheer ignorait que les briseurs de code britanniques avaient notifié son homologue, Amiral Sir John Jellicoe , qu'une opération majeure se préparait. En conséquence, Jellicoe sortit avec sa Grande Flotte pour soutenir Beatty. Affrontement le 31 mai , vers 14 h 30 le 31 mai, Beatty est malmené par Hipper et perd deux croiseurs de bataille. Alerté de l'approche des cuirassés de Scheer, Beatty fait marche arrière vers Jellicoe. Le combat qui en a résulté s'est avéré le seul affrontement majeur entre les flottes de cuirassés des deux nations. Franchissant deux fois le T de Scheer, Jellicoe contraint les Allemands à l'abandon. La bataille s'est terminée par des actions nocturnes confuses alors que les petits navires de guerre se rencontraient dans l'obscurité et que les Britanniques tentaient de poursuivre Scheer ( Carte ).

Alors que les Allemands ont réussi à couler plus de tonnage et à infliger des pertes plus importantes, la bataille elle-même a abouti à une victoire stratégique pour les Britanniques. Bien que le public ait cherché un triomphe semblable à Trafalgar , les efforts allemands au Jutland n'ont pas réussi à briser le blocus ou à réduire considérablement l'avantage numérique de la Royal Navy dans les navires capitaux. En outre, le résultat a conduit la flotte de haute mer à rester effectivement au port pour le reste de la guerre alors que la Kaiserliche Marine se concentrait sur la guerre sous-marine.



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La bataille de la Somme

À la suite des combats de Verdun, les Alliés prévoient une offensive le long de la Somme ont été modifiés pour en faire une opération largement britannique. Pour aller de l'avant dans le but d'alléger la pression sur Verdun, la principale poussée devait venir de la quatrième armée du général Sir Henry Rawlinson, qui était en grande partie composée de troupes territoriales et de la nouvelle armée. Précédée d'un bombardement de sept jours et de l'explosion de plusieurs mines sous les points forts allemands, l'offensive a commencé à 7 h 30 le 1er juillet. Avançant derrière un barrage rampant, les troupes britanniques ont rencontré une forte résistance allemande car le bombardement préliminaire avait été largement inefficace. . Dans tous les domaines, l'attaque britannique n'obtint que peu de succès ou fut carrément repoussée. Le 1er juillet, le BEF a subi plus de 57 470 pertes (19 240 tués), ce qui en fait le jour le plus sanglant de l'histoire de l'armée britannique ( Carte ).

Alors que les Britanniques tentaient de relancer leur offensive, la composante française réussissait au sud de la Somme. Le 11 juillet, les hommes de Rawlinson ont capturé la première ligne de tranchées allemandes. Cela oblige les Allemands à stopper leur offensive à Verdun afin de renforcer le front le long de la Somme. Pendant six semaines, les combats sont devenus une rude bataille d'usure. Le 15 septembre, Haig fait une dernière tentative de percée à Flers-Courcelette. Obtenant un succès limité, la bataille a vu les débuts du char en tant qu'arme. Haig a continué à pousser jusqu'à la conclusion de la bataille le 18 novembre. En plus de quatre mois de combats, les Britanniques ont fait 420 000 victimes tandis que les Français en ont subi 200 000. L'offensive a gagné environ sept milles de front pour les Alliés et les Allemands ont perdu environ 500 000 hommes.



Victoire à Verdun

Avec l'ouverture des combats dans la Somme, la pression sur Verdun a commencé à diminuer alors que les troupes allemandes étaient déplacées vers l'ouest. Le point culminant de l'avance allemande est atteint le 12 juillet, lorsque les troupes atteignent Fort Souville. Après avoir tenu, le commandant français à Verdun, le général Robert Nivelle, a commencé à planifier une contre-offensive pour repousser les Allemands de la ville. Avec l'échec de son plan de prise de Verdun et des déboires à l'Est, Falkenhayn est remplacé comme chef d'état-major en août par le général Paul von Hindenburg.

Faisant un usage intensif des barrages d'artillerie, Nivelle a commencé à attaquer les Allemands le 24 octobre. Reprenant des forts clés à la périphérie de la ville, les Français ont réussi sur la plupart des fronts. À la fin des combats du 18 décembre, les Allemands avaient effectivement été repoussés vers leurs lignes d'origine. Les combats de Verdun ont coûté aux Français 161 000 morts, 101 000 disparus et 216 000 blessés, tandis que les Allemands ont perdu 142 000 tués et 187 000 blessés. Alors que les Alliés ont pu remplacer ces pertes, les Allemands ne l'ont pas été de plus en plus. La bataille de Verdun et de la Somme devient symbole de sacrifice et de détermination pour les armées française et britannique.

Le front italien en 1916

Alors que la guerre fait rage sur le front occidental, Hötzendorf poursuit son offensive contre les Italiens. Irrité par la trahison perçue par l'Italie de ses responsabilités de la Triple Alliance, Hötzendorf a ouvert une offensive de «punition» en attaquant à travers les montagnes du Trentin le 15 mai. Frappant entre le lac de Garde et les sources de la rivière Brenta, les Autrichiens ont d'abord submergé les défenseurs. Récupérant, les Italiens ont monté une défense héroïque qui a stoppé l'offensive au prix de 147 000 victimes.

Malgré les pertes subies dans le Trentin, le commandant général italien, le maréchal Luigi Cadorna, a poursuivi ses plans pour renouveler les attaques dans la vallée de la rivière Isonzo. Ouvrant la sixième bataille de l'Isonzo en août, les Italiens ont capturé la ville de Gorizia. Les septième, huitième et neuvième batailles suivirent en septembre, octobre et novembre mais gagnèrent peu de terrain ( Carte ).

Offensives russes sur le front de l'Est

Engagés dans des offensives en 1916 par la conférence de Chantilly, les Russes Article a commencé les préparatifs pour attaquer les Allemands le long de la partie nord du front. En raison de la mobilisation supplémentaire et du rééquipement de l'industrie pour la guerre, les Russes jouissaient d'un avantage à la fois en main-d'œuvre et en artillerie. Les premières attaques ont commencé le 18 mars en réponse aux appels français pour relâcher la pression sur Verdun. Frappant les Allemands de chaque côté du lac Naroch, les Russes ont cherché à reprendre la ville de Vilna dans l'est de la Pologne. Avançant sur un front étroit, ils ont fait quelques progrès avant que les Allemands ne commencent à contre-attaquer. Après treize jours de combats, les Russes ont admis leur défaite et fait 100 000 victimes.

À la suite de l'échec, le chef d'état-major russe, le général Mikhail Alekseyev, a convoqué une réunion pour discuter des options offensives. Au cours de la conférence, le nouveau commandant du front sud, le général Aleksei Brusilov, proposa une attaque contre les Autrichiens. Approuvé, Brusilov a soigneusement planifié son opération et a avancé le 4 juin. Utilisant de nouvelles tactiques, les hommes de Brusilov ont attaqué sur un large front submergé les défenseurs autrichiens. Cherchant à profiter du succès de Brusilov, Alekseyev ordonna au général Alexei Evert d'attaquer les Allemands au nord des marais de Pripet. Préparée à la hâte, l'offensive d'Evert est facilement vaincue par les Allemands. En continuant, les hommes de Broussilov ont connu le succès jusqu'au début de septembre et ont infligé 600 000 victimes aux Autrichiens et 350 000 aux Allemands. Avançant d'une soixantaine de milles, l'offensive prend fin faute de réserves et de la nécessité d'aider la Roumanie ( Carte ).

La gaffe de la Roumanie

Auparavant neutre, la Roumanie a été incitée à rejoindre la cause alliée par le désir d'ajouter la Transylvanie à ses frontières. Bien qu'il ait eu un certain succès pendant la Seconde Guerre des Balkans, son armée était petite et le pays faisait face à des ennemis sur trois côtés. Déclarant la guerre le 27 août, les troupes roumaines avancèrent en Transylvanie. Cela a été rencontré par une contre-offensive des forces allemandes et autrichiennes, ainsi que des attaques des Bulgares au sud. Rapidement débordés, les Roumains battent en retraite, perdant Bucarest le 5 décembre, et sont renvoyés en Moldavie où ils se retranchent avec l'aide russe ( Carte ).

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