Quelque chose peut-il se déplacer plus vite que la vitesse de la lumière ?

Feux de véhicules circulant le long d

José A. Bernat Bacete / Getty Images





Un fait communément connu en physique est que vous ne pouvez pas vous déplacer plus vite que la vitesse de la lumière. Alors que c'est fondamentalement vrai, c'est aussi une simplification excessive. Sous le théorie de la relativité , les objets peuvent en fait se déplacer de trois manières :

  • A la vitesse de la lumière
  • Plus lent que la vitesse de la lumière
  • Plus rapide que la vitesse de la lumière

Se déplacer à la vitesse de la lumière

L'une des idées clés qui Albert Einstein utilisé pour développer sa théorie de la relativité était que la lumière dans le vide se déplace toujours à la même vitesse. Les particules de lumière, ou photons , donc se déplacer à la vitesse de la lumière. C'est la seule vitesse à laquelle les photons peuvent se déplacer. Ils ne peuvent jamais accélérer ou ralentir. ( Noter: Les photons changent de vitesse lorsqu'ils traversent différents matériaux. C'est ainsi que se produit la réfraction, mais c'est la vitesse absolue du photon dans le vide qui ne peut pas changer.) En fait, tous les bosons se déplacer à la vitesse de la lumière, pour autant que nous puissions en juger.



Plus lent que la vitesse de la lumière

Le prochain ensemble majeur de particules (pour autant que nous sachions, toutes celles qui ne sont pas des bosons) se déplacent plus lentement que la vitesse de la lumière. La relativité nous dit qu'il est physiquement impossible d'accélérer ces particules assez vite pour atteindre la vitesse de la lumière. Pourquoi est-ce? Cela équivaut en fait à quelques concepts mathématiques de base.

Puisque ces objets contiennent de la masse, la relativité nous dit que l'équation énergie cinétique de l'objet, en fonction de sa vitesse, est déterminée par l'équation :



ETk = m 0( c - 1) c deux
ETk = m 0 c deux/ racine carrée de (1 - dans deux/ c deux) - m 0 c deux

Il se passe beaucoup de choses dans l'équation ci-dessus, alors déballons ces variables :

  • c est le facteur de Lorentz, qui est un facteur d'échelle qui apparaît à plusieurs reprises dans la relativité. Il indique le changement de différentes quantités, telles que la masse, la longueur et le temps, lorsque les objets se déplacent. Depuis c = 1 // racine carrée de (1 - dans deux/ c deux), c'est ce qui provoque l'aspect différent des deux équations présentées.
  • m 0est la masse au repos de l'objet, obtenue lorsqu'il a une vitesse de 0 dans un référentiel donné.
  • c est la vitesse de la lumière dans l'espace libre.
  • dans est la vitesse à laquelle l'objet se déplace. Les effets relativistes ne sont significativement significatifs que pour des valeurs très élevées de dans , c'est pourquoi ces effets pouvaient être ignorés bien avant l'arrivée d'Einstein.

Remarquez le dénominateur qui contient la variable dans (pour rapidité ). Lorsque la vitesse se rapproche de plus en plus de la vitesse de la lumière ( c ), ce dans deux/ c deuxterme se rapprochera de plus en plus de 1 ... ce qui signifie que la valeur du dénominateur ('la racine carrée de 1 - dans deux/ c deux') se rapproche de plus en plus de 0.

À mesure que le dénominateur diminue, l'énergie elle-même devient de plus en plus grande, se rapprochant infini . Par conséquent, lorsque vous essayez d'accélérer une particule presque à la vitesse de la lumière, cela prend de plus en plus d'énergie pour le faire. En fait, accélérer jusqu'à la vitesse de la lumière elle-même nécessiterait une quantité infinie d'énergie, ce qui est impossible.

Selon ce raisonnement, aucune particule qui se déplace plus lentement que la vitesse de la lumière ne peut jamais atteindre la vitesse de la lumière (ou, par extension, aller plus vite que la vitesse de la lumière).



Plus rapide que la vitesse de la lumière

Et si nous avions une particule qui se déplace plus vite que la vitesse de la lumière. Est-ce que c'est possible?

A la rigueur, c'est possible. De telles particules, appelées tachyons, sont apparues dans certains modèles théoriques, mais elles finissent presque toujours par être supprimées car elles représentent une instabilité fondamentale du modèle. À ce jour, nous n'avons aucune preuve expérimentale indiquant que les tachyons existent.



Si un tachyon existait, il se déplacerait toujours plus vite que la vitesse de la lumière. En utilisant le même raisonnement que dans le cas des particules plus lentes que la lumière, vous pouvez prouver qu'il faudrait une quantité infinie d'énergie pour ralentir un tachyon jusqu'à la vitesse de la lumière.

La différence est que, dans ce cas, vous vous retrouvez avec le dans -term étant légèrement supérieur à un, ce qui signifie que le nombre dans la racine carrée est négatif. Il en résulte un nombre imaginaire, et il n'est même pas conceptuellement clair ce que signifierait réellement avoir une énergie imaginaire. (Non cela est ne pas énergie noire .)



Plus rapide que la lumière lente

Comme je l'ai mentionné plus tôt, lorsque la lumière passe d'un vide à un autre matériau, elle ralentit. Il est possible qu'une particule chargée, comme un électron, puisse pénétrer dans un matériau avec une force suffisante pour se déplacer plus rapidement que la lumière dans ce matériau. (La vitesse de la lumière dans un matériau donné est appelée la vitesse de phase de lumière dans ce milieu.) Dans ce cas, la particule chargée émet une forme de un rayonnement électromagnétique ça s'appelle Rayonnement Tchérenkov .

L'exception confirmée

Il existe un moyen de contourner la limitation de la vitesse de la lumière. Cette restriction ne s'applique qu'aux objets qui se déplacent dans l'espace-temps, mais il est possible pour espace-temps lui-même pour se développer à un rythme tel que les objets qu'il contient se séparent plus rapidement que la vitesse de la lumière.



À titre d'exemple imparfait, pensez à deux radeaux flottant sur une rivière à une vitesse constante. La rivière se divise en deux branches, avec un radeau flottant sur chacune des branches. Bien que les radeaux eux-mêmes se déplacent toujours à la même vitesse, ils se déplacent plus rapidement les uns par rapport aux autres en raison du débit relatif de la rivière elle-même. Dans cet exemple, la rivière elle-même est l'espace-temps.

Selon le modèle cosmologique actuel, les étendues lointaines de l'univers s'étendent à des vitesses plus rapides que la vitesse de la lumière. Dans l'univers primitif, notre univers se développait également à ce rythme. Pourtant, dans n'importe quelle région spécifique de l'espace-temps, les limitations de vitesse imposées par la relativité tiennent.

Une exception possible

Un dernier point qui mérite d'être mentionné est une idée hypothétique avancée appelée cosmologie à vitesse variable de la lumière (VSL), qui suggère que la vitesse de la lumière elle-même a changé au fil du temps. C'est un extrêmement théorie controversée et il y a peu de preuves expérimentales directes pour la soutenir. La plupart du temps, la théorie a été avancée parce qu'elle a le potentiel de résoudre certains problèmes dans l'évolution de l'univers primitif sans recourir à théorie de l'inflation .