The Whisky Ring : scandale de corruption dans les années 1870

Ulysse S.Grant

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L'anneau de whisky était un scandale de corruption américain qui a eu lieu de 1871 à 1875 pendant la présidence de Ulysse S.Grant . Le scandale impliquait un complot entre distillateurs et distributeurs de whisky pour soudoyer des représentants du gouvernement américain afin d'éviter de payer des taxes d'accise gouvernementales sur l'alcool. En 1875, il a été révélé que des hauts fonctionnaires au sein de l'administration du président Grant avaient conspiré avec les distillateurs pour empocher illégalement des taxes sur l'alcool qui auraient dû être payées au gouvernement.

Principaux plats à emporter : l'anneau de whisky

  • Le scandale du Whisky Ring a eu lieu de 1871 à 1875 sous la présidence du héros de la guerre civile Ulysses S. Grant.
  • Le scandale était un complot entre distillateurs de whisky pour soudoyer des fonctionnaires du Trésor américain afin d'éviter de payer des taxes d'accise gouvernementales sur l'alcool.
  • En 1875, il a été révélé que des fonctionnaires de haut niveau au sein de l'administration de Grant avaient conspiré avec les distillateurs.
  • En 1877, 110 personnes avaient été condamnées pour leur implication dans le Whisky Ring, et plus de 3 millions de dollars de revenus fiscaux volés avaient été récupérés.
  • Bien que Grant n'ait jamais été directement accusé d'actes répréhensibles, son image publique et son héritage en tant que président ont été grandement ternis.





À la fin du scandale, Grant était devenu le premier président américain en exercice à nommer - et à licencier - un procureur spécial et à témoigner volontairement en tant que témoin de la défense dans un procès pénal. Les allégations selon lesquelles le Parti républicain aurait utilisé l'argent des impôts détenu illégalement pour financer la campagne de réélection de Grant en 1872 ont suscité l'inquiétude du public. Alors que Grant n'a jamais été impliqué, son secrétaire privé, Orville E. Babcock, a été inculpé dans le complot mais a été acquitté après que Grant ait témoigné de son innocence.



Arrière plan

Au moment où son premier mandat touchait à sa fin en 1871, l'administration de Grant était en proie à des scandales. Tout d'abord, les associés de Grant, des financiers notoires James poisson etJay Gouldavait illégalement tenté de s'accaparer le marché de l'or, ce qui a panique financière de septembre 1869 . Dans le 1872 Scandale du Crédit Mobilier , il a été révélé que des responsables de l'Union Pacific Railroad avaient soudoyé plusieurs législateurs républicains pour remporter des contrats gouvernementaux lucratifs pour la construction d'une section majeure du Chemin de fer transcontinental . Lorsqu'un groupe de républicains libéraux du Missouri a rompu les rangs après avoir été déçu par le président héros de guerre, les chances de réélection de Grant ont été menacées.

Toujours vénéré comme unGuerre civilele héros Grant a été réélu en 1872. De nombreux électeurs ont imputé la corruption antérieure à des amis déloyaux que Grant avait nommés à des emplois fédéraux. Pendant ce temps, Grant avait nommé un autre de ses vieux amis, le général John McDonald, pour superviser les opérations de perception des impôts du département du Trésor à St. Louis, Missouri.

Pour aider à financer la guerre civile, le Congrès contrôlé par les républicains avait régulièrement augmenté les taxes d'accise sur la vente de bière et d'alcool. Ces taxes élevées établies pendant la guerre civile sont restées une caractéristique de l'économie politique du Parti républicain pendant l'administration Grant et l'après-guerre. L'ère de la reconstruction .

Depuis la fin de la guerre civile, les distillateurs d'alcool du Midwest soudoyaient des agents du Trésor et éludaient les taxes sur le whisky qu'ils produisaient et vendaient. Sur le principe de collecter des fonds pour les candidats du parti, un groupe d'agents du Parti républicain a organisé le Whisky Ring en 1871. Alors que les contributions réelles à la campagne qu'ils ont générées étaient minimes, le montant d'argent que les dirigeants du ring ont empoché était estimé à 60 000 $ chacun— plus de 1,2 million de dollars aujourd'hui. Opérant principalement à Saint-Louis, Chicago et Milwaukee, le réseau a finalement impliqué des distillateurs, des agents de l'Internal Revenue Service et des commis au Trésor. À la fin du premier mandat de Grant, le réseau avait abandonné la politique et était devenu un véritable syndicat du crime, utilisant souvent la force pour faire taire les agents du Trésor impliqués.



En vertu des lois sur l'augmentation de la taxe d'accise adoptées par les républicains après la guerre civile, le whisky devait être taxé à 0,70 $ le gallon. Cependant, au lieu de payer des taxes, les distillateurs participant au Whisky Ring ont versé aux fonctionnaires du Trésor un pot-de-vin de 0,35 $ par gallon en échange de l'estampillage du whisky illicite comme ayant payé les taxes. Les distillateurs se partageaient alors entre eux l'argent qu'ils avaient économisé en impôts impayés. Avant d'être pris, un groupe de politiciens participants avait réussi à siphonner des millions de dollars en impôts fédéraux.

Nommé par Grant en 1869, Missouri Revenue Collector, le général John McDonald a mené le ring à St. Louis. McDonald a été aidé à empêcher l'anneau d'être exposé par le secrétaire privé et ami de Grant à Washington, DC, Orville Babcock.



Rupture de l'anneau

Une caricature politique sur le scandale du Whisky Ring qui sBettmann / Getty Images

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Une caricature politique sur le scandale du Whisky Ring qui s'est produit pendant le second mandat du président Grant.

Bettmann / Getty Images



Le nœud secret autrefois serré du Whisky Ring a commencé à se défaire en juin 1874, lorsque le président Grant a nommé Benjamin H. Bristow pour remplacer le secrétaire au Trésor William Richardson, qui avait démissionné après avoir été impliqué dans un autre scandale. Lorsqu'il a appris l'existence du Whisky Ring, Bristow s'est consacré à briser le stratagème et à punir les personnes impliquées. À l'aide de preuves recueillies par des enquêteurs infiltrés et des informateurs, Bristow a monté un dossier contre le Whisky Ring, ce qui a conduit à l'arrestation de plus de 300 membres présumés du réseau en mai 1875.



Le mois suivant, Grant, dans l'espoir d'éviter les critiques de conflits d'intérêts, a nommé John B. Henderson, un ancien sénateur américain du Missouri, procureur spécial dans l'affaire. Henderson et les avocats américains ont rapidement commencé à inculper des suspects dans le ring de Saint-Louis, mis en évidence par le général McDonald.

Les preuves impliquaient l'ami de longue date et secrétaire personnel de Grant, le général Orville Babcock. Des télégrammes codés entre Babcock et McDonald indiquaient que McDonald aurait tenté de soudoyer Babcock pour dissuader Grant de se pencher sur le stratagème.

Déclarant, Ne laissez aucun coupable s'échapper si cela peut être évité, Grant a d'abord accepté les conclusions de l'enquête et a menacé de renvoyer McDonald. Cependant, McDonald a réussi à convaincre le président qu'il était innocent, arguant que les procureurs dans l'affaire étaient politiquement motivés, en particulier le secrétaire au Trésor Bristow, qui, selon McDonald, avait tenté de renforcer ses propres chances de remporter l'investiture présidentielle républicaine de 1876.

Au moment où Babcock a été inculpé en décembre 1875, Grant aurait été mis en colère par l'enquête. À ce stade, McDonald avait déjà été reconnu coupable à Saint-Louis, condamné à la prison et condamné à payer des milliers de dollars d'amendes.

Au cours du procès d'un autre membre du réseau accusé, Henderson a accusé Babcock d'entrave à la justice, laissant entendre que l'implication de Babcock soulevait des questions sur le rôle possible de Grant dans le scandale. Ce fut la goutte d'eau pour Grant, qui a renvoyé Henderson en tant que procureur spécial, le remplaçant par James Broadhead.

Orville BabcockBibliothèque de l'Université Cornell/Flickr Commons/Domaine public

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Procès d'Orville Babcock 1876.

Bibliothèque de l'Université Cornell/Flickr Commons/Domaine public

Lorsque le procès d'Orville Babcock commença à Saint-Louis au début de février 1876, Grant raconta à son cabinet qu'il avait l'intention de témoigner au nom de son ami. À la demande du secrétaire d'État Hamilton Fish, Grant a accepté de ne pas témoigner en personne mais de faire une déposition sous serment à la Maison Blanche attestant de l'innocence de Babcock.

Grâce en grande partie au témoignage de Grant, le jury a déclaré Babcock innocent, faisant de lui le seul accusé majeur dans le scandale du Whisky Ring à être acquitté. Bien que Babcock ait tenté de reprendre ses fonctions à la Maison Blanche, le tollé général l'a forcé à démissionner. Quelques jours plus tard, il a été inculpé et jugé - mais à nouveau acquitté - pour son rôle présumé dans le soi-disant Safe Burglary Conspiracy, un autre scandale au sein de l'administration Grant.

À la fin de tous les procès, 110 des 238 personnes inculpées dans l'affaire Whiskey Ring avaient été condamnées et plus de 3 millions de dollars de recettes fiscales volées avaient été récupérés. Victime des retombées politiques, Benjamin Bristow a démissionné de son poste de secrétaire au Trésor de Grant en juin 1876. Bien qu'il ait cherché l'investiture présidentielle républicaine, il a perdu contre Rutherford B. Hayes , qui serait élu président de la élection contestée de 1876 .

Conséquences et effets

Bien que Grant n'ait jamais été directement accusé d'actes répréhensibles dans le scandale, son image publique et son héritage en tant que président héros de la guerre civile ont été considérablement amoindris par l'implication avérée de ses associés, personnes nommées politiques et amis. Découragé, Grant assura au Congrès et au peuple américain que ses échecs étaient des erreurs de jugement et non d'intention.

Après huit années de scandales, Grant quitta ses fonctions en 1876 et partit avec sa famille pour un voyage de deux ans autour du monde. Alors que ses partisans restants ont fait une offre pour faire de lui le candidat présidentiel républicain de 1880, Grant a perdu contre James Garfield .

Le scandale du Whisky Ring, ainsi que d'autres abus de pouvoir présumés du Parti républicain, ont contribué à une lassitude nationale à l'égard de la politique, qui a mis fin à la présidence de Grant avec le Compromis de 1877 , un accord non écrit arrangé de manière informelle entre certains membres du Congrès américain qui a réglé le différend intensément disputé Élection présidentielle de 1876 . Alors que républicain Rutherford B. Hayes avait perdu la majorité du vote populaire au profit du démocrate Samuel J. Tilden, le Congrès a décerné à Hayes la Maison Blanche, étant entendu qu'il retirerait les troupes fédérales restantes des anciens États confédérés de Caroline du Sud, de Floride et de Louisiane. Hayes a tenu sa promesse, mettant ainsi fin à l'ère de la reconstruction.

Sources

  • Rives, Timothée. Grant, Babcock et le Whisky Ring. Archives nationales, Magazine Prologue et , automne 2000, volume 32, n° 3.
  • Calhoun, Charles W. La présidence d'Ulysses S. Grant. Presse universitaire du Kansas, 2017, ISBN 978-0-7006-2484-3.
  • McDonald, John (1880). Les secrets du grand anneau de whisky. Wentworth Press, 25 mars 2019, ISBN-10 : 1011308932.
  • Mc Feely, William S. Réponses des présidents aux accusations d'inconduite. Delacorte Press, 1974, ISBN 978-0-440-05923-3.