Theodore Roosevelt et la police de New York

Caricature de Theodore Roosevelt réformant la police de New York

MPI/Getty Images





Le futur président Theodore Roosevelt est retourné dans sa ville natale en 1895 pour entreprendre une tâche qui aurait pu intimider d'autres personnes, la réforme du département de police notoirement corrompu. Sa nomination a fait la une des journaux et il a évidemment vu le travail comme une chance de nettoyer La ville de New York tout en relançant sa propre carrière politique, qui était au point mort.

En tant que président de la commission de police, Roosevelt, fidèle à son habitude, s'est lancé avec vigueur dans la tâche. Son zèle caractéristique, lorsqu'il s'appliquait aux complexités de la politique urbaine, avait tendance à générer une cascade de problèmes.



Le temps de Roosevelt au sommet du département de police de New York l'a mis en conflit avec de puissantes factions, et il n'en est pas toujours sorti triomphalement. Dans un exemple notable, sa croisade largement médiatisée pour fermer les saloons le dimanche, le seul jour où de nombreux ouvriers pouvaient socialiser en eux, a provoqué une vive réaction du public.

Lorsqu'il a quitté le poste de policier, après seulement deux ans, le département avait été changé pour le mieux. Mais le temps de Roosevelt en tant que meilleur flic de New York avait été bruyant, et les affrontements dans lesquels il s'était retrouvé avaient presque mis fin à sa carrière politique.



Les antécédents patriciens de Roosevelt

Theodore Roosevelt est né dans une riche famille de New York le 27 octobre 1858. Enfant maladif qui a surmonté la maladie grâce à l'effort physique, il est allé à Harvard et est entré en politique à New York en remportant un siège à l'assemblée de l'État à l'âge de 23 ans. .

En 1886, il perd une élection à la mairie de New York. Il est ensuite resté en dehors du gouvernement pendant trois ans jusqu'à ce qu'il soit nommé par Président Benjamin Harrison à la Commission de la fonction publique des États-Unis. Pendant six ans, Roosevelt a servi à Washington, D.C., supervisant la réforme de la fonction publique nationale, qui avait été entachée par des décennies d'adhésion au système de butin .

Roosevelt était respecté pour son travail de réforme de la fonction publique fédérale, mais il souhaitait retourner à New York et quelque chose de plus difficile. Un nouveau maire réformé de la ville, William L. Strong, lui proposa le poste de commissaire à l'assainissement au début de 1895. Roosevelt refusa, pensant que le travail de nettoyage de la ville était en dessous de sa dignité.

Quelques mois plus tard, après qu'une série d'audiences publiques aient révélé une corruption généralisée dans le département de police de New York, le maire est venu à Roosevelt avec une offre bien plus attrayante : un poste au conseil des commissaires de police. Enthousiasmé par la chance d'apporter des réformes indispensables à sa ville natale, et dans un poste très public, Roosevelt a pris le poste.



La corruption de la police de New York

Une croisade pour nettoyer la ville de New York, menée par un ministre réformateur, le révérend Charles Parkhurst, avait incité la législature de l'État à créer une commission chargée d'enquêter sur la corruption. Présidée par le sénateur d'État Clarence Lexow, ce qui est devenu connu sous le nom de Commission Lexow a tenu des audiences publiques qui ont révélé la profondeur surprenante de la corruption policière.

Au cours des semaines de témoignages, les propriétaires de saloon et les prostituées ont détaillé un système de paiements aux policiers. Et il est devenu évident que les milliers de saloons de la ville fonctionnaient comme des clubs politiques qui perpétuaient la corruption.



La solution du maire Strong était de remplacer le conseil de quatre membres qui supervisait la police. Et en mettant un réformateur énergique comme Roosevelt au conseil d'administration en tant que président, il y avait lieu d'être optimiste.

Roosevelt a prêté serment le matin du 6 mai 1895 à l'hôtel de ville. Le New York Times a fait l'éloge de Roosevelt le lendemain matin, mais a exprimé son scepticisme quant aux trois autres hommes nommés au conseil de police. Ils doivent avoir été nommés pour des 'considérations politiques', a déclaré un éditorial. Les problèmes étaient évidents au début du mandat de Roosevelt à la tête du département de police.



Roosevelt a fait connaître sa présence

Au début de juin 1895, Roosevelt et un ami, journaliste en croisade Jacob Riis , s'est aventuré dans les rues de New York tard dans la nuit, juste après minuit. Pendant des heures, ils ont erré dans les rues sombres de Manhattan, observant la police, au moins quand et où ils pouvaient réellement les trouver.

Le New York Times a publié un histoire du 8 juin 1895 avec le titre 'La police a pris la sieste'. Le rapport faisait référence au «président Roosevelt», car il était président du conseil de police, et détaillait comment il avait trouvé des policiers endormis à leur poste ou socialisant en public alors qu'ils auraient dû patrouiller seuls.



Plusieurs officiers ont reçu l'ordre de se présenter au siège de la police le lendemain de la tournée nocturne de Roosevelt. Ils ont reçu une forte réprimande personnelle de Roosevelt lui-même. Le compte rendu du journal notait: 'L'action de M. Roosevelt, lorsqu'elle a été connue, a fait sensation dans tout le département et, par conséquent, des patrouilles plus fidèles pourraient être effectuées par la force pendant un certain temps encore.'

Roosevelt est également entré en conflit avec Thomas Byrnes , un détective légendaire qui était devenu l'incarnation du département de police de New York. Byrnes avait amassé une fortune étrangement importante, avec l'aide apparente de personnages de Wall Street tels queJay Gould, mais avait réussi à conserver son emploi. Roosevelt a forcé Byrnes à démissionner, bien qu'aucune raison publique de l'éviction de Byrnes n'ait jamais été révélée.

Problèmes politiques

Bien que Roosevelt ait été dans l'âme un politicien, il s'est rapidement retrouvé dans une impasse politique de sa propre fabrication. Il était déterminé à fermer les saloons, qui fonctionnaient généralement le dimanche au mépris de la loi locale.

Le problème était que de nombreux New-Yorkais travaillaient une semaine de six jours et que le dimanche était le seul jour où ils pouvaient se réunir dans des saloons et socialiser. Pour la communauté des immigrants allemands, en particulier, les rassemblements du salon du dimanche étaient considérés comme une facette importante de la vie. Les saloons n'étaient pas seulement sociaux, mais servaient souvent de clubs politiques, fréquentés par une population activement engagée.

La croisade de Roosevelt pour fermer les saloons le dimanche l'a amené à un conflit houleux avec de larges segments de la population. Il a été dénoncé et considéré comme déconnecté du commun des mortels. Les Allemands en particulier se sont ralliés contre lui et la campagne de Roosevelt contre les saloons a coûté à son parti républicain lors des élections municipales tenues à l'automne 1895.

L'été suivant, la ville de New York a été frappée par une vague de chaleur et Roosevelt a regagné le soutien du public grâce à son action intelligente face à la crise. Il avait fait un effort pour se familiariser avec les quartiers pauvres et il avait vu que la police distribuait de la glace aux personnes qui en avaient désespérément besoin.

À la fin de 1896, Roosevelt était complètement fatigué de son travail de policier. Le républicain William McKinley avait remporté les élections à l'automne et Roosevelt commença à se concentrer sur la recherche d'un poste au sein de la nouvelle administration républicaine. Il a finalement été nommé secrétaire adjoint de la Marine et a quitté New York pour retourner à Washington.

L'impact de Roosevelt sur la police de New York

Theodore Roosevelt a passé moins de deux ans avec le département de police de New York, et son mandat a été marqué par une controverse presque constante. Alors que le travail a renforcé ses références en tant que réformateur, la plupart de ce qu'il a essayé d'accomplir s'est soldé par de la frustration. La campagne contre la corruption s'est avérée essentiellement sans espoir. La ville de New York est restée à peu près la même après son départ.

Cependant, au cours des années suivantes, le séjour de Roosevelt au siège de la police de Mulberry Street dans le bas de Manhattan a pris un statut légendaire. On se souviendrait de lui comme d'un commissaire de police qui a nettoyé New York, même si ses réalisations professionnelles n'étaient pas à la hauteur de la légende.