Théories de la chaussée du désert

Chaussée du désert sous un ciel bleu sans nuages.

Pierre Roudier / Flickr / CC BY 2.0





Lorsque vous décidez de visiter le désert, vous devez généralement quitter le trottoir pour emprunter un chemin de terre. Tôt ou tard, vous arrivez dans la luminosité et l'espace pour lesquels vous êtes venu. Et si vous détournez les yeux des points de repère éloignés qui vous entourent, vous verrez peut-être à vos pieds un autre type de trottoir, appelé chaussée du désert .

Une rue de pierres vernissées

Ce n'est pas du tout comme le sable à la dérive que les gens imaginent souvent quand ils pensent au désert. La chaussée du désert est une surface pierreuse sans sable ni végétation qui couvre de grandes parties des zones arides du monde. Ce n'est pas photogénique, comme les formes tordues de hoodoos ou les formes étranges des dunes, mais voir sa présence sur une vaste vue désertique, sombre avec l'âge, donne une idée de l'équilibre délicat des forces lentes et douces qui créent la chaussée du désert. C'est un signe que la terre n'a pas été perturbée, peut-être depuis des milliers, des centaines de milliers d'années.



Ce qui assombrit la chaussée du désert, c'est le vernis de la roche, un revêtement particulier accumulé au fil des décennies par les particules d'argile soufflées par le vent et les bactéries résistantes qui y vivent. Du vernis a été trouvé sur des bidons de carburant laissés dans le Sahara pendant la Seconde Guerre mondiale, nous savons donc qu'il peut se former assez rapidement, géologiquement parlant.

Qu'est-ce qui crée la chaussée du désert

Ce qui rend la chaussée du désert caillouteuse n'est pas toujours aussi clair. Il existe trois explications traditionnelles pour amener des pierres à la surface, plus une beaucoup plus récente affirmant que les pierres ont commencé à la surface.



La première théorie est que la chaussée est un dépôt de retard , fait de roches laissées après que le vent ait emporté tout le matériau à grain fin. (L'érosion éolienne est appelée déflation .) C'est clairement le cas dans de nombreux endroits, mais dans de nombreux autres endroits, une fine croûte créée par des minéraux ou des organismes du sol lie la surface. Cela empêcherait la déflation.

La deuxième explication repose sur le déplacement de l'eau, lors des pluies occasionnelles, pour vanner les matières fines. Une fois que le matériau le plus fin est éclaboussé par les gouttes de pluie, une fine couche d'eau de pluie, ou écoulement en nappe, l'emporte efficacement. Le vent et l'eau peuvent travailler sur la même surface à des moments différents.

La troisième théorie est que les processus dans le sol déplacent les pierres vers le haut. Il a été démontré que des cycles répétés de mouillage et de séchage font cela. Deux autres processus du sol impliquent la formation de cristaux de glace dans le sol (soulèvement par le gel) et de cristaux de sel (soulèvement par le sel) dans des endroits où la température ou la chimie est adéquate.

Dans la plupart des déserts, ces trois mécanismes - déflation, écoulement en nappe et soulèvement - peuvent fonctionner ensemble dans diverses combinaisons pour expliquer les chaussées désertiques. Mais là où il y a des exceptions, nous avons un nouveau mécanisme, un quatrième.



La théorie du 'né à la surface'

La théorie la plus récente de la formation des chaussées provient d'études approfondies d'endroits comme Cima Dome, dans le désert de Mojave en Californie, par Stephen Wells et ses collègues. Cima Dome est un endroit où les coulées de lave d'âge récent, géologiquement parlant, sont en partie recouvertes de couches de sol plus jeunes recouvertes d'une chaussée désertique, constituée de gravats de la même lave. Le sol a été construit, non soufflé, et pourtant il y a encore des pierres sur le dessus. En fait, il n'y a pas de pierres dans le sol, pas même du gravier.

Il existe des moyens de savoir combien d'années la pierre a été exposée sur le sol. Wells a utilisé une méthode basée sur l'hélium-3 cosmogénique, qui se forme par bombardement de rayons cosmiques à la surface du sol. L'hélium-3 est retenu à l'intérieur des grains d'olivine et de pyroxène dans les coulées de lave, s'accumulant avec le temps d'exposition. Les datations à l'hélium-3 montrent que les pierres de lave dans la chaussée du désert de Cima Dome ont toutes été à la surface pendant le même laps de temps que la lave solide coule juste à côté d'elles. Il est inévitable qu'à certains endroits, comme il l'a dit en juillet 1995 article dans Géologie , 'les pavés de pierre naissent à la surface.' Alors que les pierres restent à la surface en raison du soulèvement, le dépôt de poussière soufflée par le vent doit accumuler le sol sous cette chaussée.



Pour le géologue, cette découverte signifie que certaines chaussées désertiques conservent une longue histoire de dépôt de poussière sous elles. La poussière est un enregistrement du climat ancien, tout comme elle l'est sur les fonds marins profonds et dans les calottes glaciaires du monde. À ces volumes bien lus de l'histoire de la Terre, nous pourrons peut-être ajouter un nouveau livre géologique dont les pages sont la poussière du désert.