Charge de Pickett à Gettysburg

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Pickett's Charge était le nom donné à un assaut frontal massif sur les lignes de l'Union dans l'après-midi du troisième jour de la Bataille de Gettysburg . La charge du 3 juillet 1863 fut ordonnée par Robert E. Lee , et avait pour but de briser les lignes fédérales et de détruire l'armée du Potomac.

La longue marche à travers des champs ouverts par plus de 12 000 soldats dirigés par Général George Picket est devenu un exemple légendaire d'héroïsme sur le champ de bataille. Pourtant, l'attaque a échoué et jusqu'à 6 000 confédérés ont été tués ou blessés.



Au cours des décennies suivantes, Pickett's Charge est devenu connu comme le point culminant de la Confédération. Cela a semblé marquer le moment où la Confédération a perdu tout espoir de gagner le Guerre civile .

La charge de Pickett

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Représentation des combats au mur de pierre pendant la charge de Pickett, à partir d'une gravure du XIXe siècle. Bibliothèque du Congrès



Suite à l'échec de la rupture des lignes de l'Union à Gettysburg, les confédérés sont contraints de mettre fin à leur invasion du Nord, de se retirer de Pennsylvanie et de se retirer en Virginie. L'armée rebelle ne monterait plus jamais une invasion majeure du Nord.

Il n'a jamais été tout à fait clair pourquoi Lee a ordonné la charge par Pickett. Certains historiens soutiennent que la charge n'était qu'une partie du plan de bataille de Lee ce jour-là, et un attaque de cavalerie menée par le général J.E.B. Stuart qui n'a pas atteint son objectif a condamné l'effort de l'infanterie.

Le troisième jour à Gettysburg

À la fin du deuxième jour de la bataille de Gettysburg, l'armée de l'Union semble avoir le contrôle. Une féroce attaque confédérée tard le deuxième jour contre Petit sommet rond n'avait pas réussi à détruire le flanc gauche de l'Union. Et le matin du troisième jour, les deux énormes armées se faisaient face et s'attendaient à une conclusion violente de la grande bataille.

Le commandant de l'Union, le général George Meade, avait des avantages militaires. Ses troupes occupaient les hauteurs. Et même après avoir perdu de nombreux hommes et officiers au cours des deux premiers jours de la bataille, il pouvait encore mener une bataille défensive efficace.



Le général Robert E. Lee avait des décisions à prendre. Son armée était en territoire ennemi et n'avait pas porté un coup décisif à l'armée de l'Union du Potomac. L'un de ses généraux les plus capables, James Longstreet, croyait que les confédérés devaient se diriger vers le sud et entraîner l'Union dans une bataille sur un terrain plus favorable.

Lee n'était pas d'accord avec l'évaluation de Longstreet. Il a estimé qu'il devait détruire la force de combat la plus puissante de l'Union sur le sol du Nord. Cette défaite résonnerait profondément dans le Nord, ferait perdre aux citoyens confiance dans la guerre et, selon Lee, conduirait la Confédération à gagner la guerre.



Et donc Lee a conçu un plan qui aurait 150 canons ouverts avec un barrage d'artillerie massif durant près de deux heures. Et puis les unités commandées par le général George Pickett, qui venaient de marcher sur le champ de bataille la veille, entreraient en action.

Le grand duel de canon

Vers midi le 3 juillet 1863, environ 150 canons confédérés commencèrent à bombarder les lignes de l'Union. L'artillerie fédérale, environ 100 canons, réplique. Pendant près de deux heures, le sol a tremblé.



Après les premières minutes, les artilleurs confédérés ont perdu leur objectif et de nombreux obus ont commencé à naviguer au-delà des lignes de l'Union. Alors que le dépassement a provoqué le chaos à l'arrière, les troupes de première ligne et les canons lourds de l'Union que les confédérés espéraient détruire ont été relativement indemnes.

Les commandants d'artillerie fédéraux ont commencé à cesser de tirer pour deux raisons: cela a conduit les confédérés à croire que les batteries de canons avaient été mises hors service et cela a économisé des munitions pour l'attaque d'infanterie prévue.



La charge d'infanterie

La charge d'infanterie confédérée était centrée autour de la division du général George Pickett, un fier Virginien dont les troupes venaient d'arriver à Gettysburg et n'avaient pas encore vu l'action. Alors qu'ils se préparaient à lancer leur attaque, Pickett s'adressa à certains de ses hommes en disant : N'oubliez pas aujourd'hui, vous êtes de la vieille Virginie.

À la fin du barrage d'artillerie, les hommes de Pickett, rejoints par d'autres unités, ont émergé d'une rangée d'arbres. Leur front était d'environ un mile de large. Environ 12 500 hommes, disposés derrière leur drapeaux régimentaires , se mit à marcher à travers les champs.

Les confédérés avancent comme à la parade. Et l'artillerie de l'Union s'est ouverte sur eux. Des obus d'artillerie conçus pour exploser dans les airs et envoyer des éclats d'obus vers le bas ont commencé à tuer et à mutiler les soldats qui avançaient.

Et alors que la ligne des confédérés continuait d'avancer, les artilleurs de l'Union passèrent au tir meurtrier, des balles métalliques qui déchirent les troupes comme de gigantesques obus de fusil de chasse. Et tandis que l'avancée se poursuivait, les confédérés entrèrent dans une zone où les tirailleurs de l'Union pouvaient tirer dans la charge.

« L'angle » et le « bouquet d'arbres » sont devenus des repères

Alors que les confédérés s'approchaient des lignes de l'Union, ils se concentrèrent sur un bouquet d'arbres qui deviendrait un repère sinistre. À proximité, un mur de pierre a fait un virage à 90 degrés et The Angle est également devenu un lieu emblématique du champ de bataille.

Malgré les pertes dévastatrices et les centaines de morts et de blessés laissés pour compte, plusieurs milliers de confédérés atteignirent la ligne défensive de l'Union. Des scènes de combat brèves et intenses, dont une grande partie au corps à corps, se sont produites. Mais l'attaque confédérée avait échoué.

Les assaillants qui ont survécu ont été faits prisonniers. Les morts et les blessés jonchaient le terrain. Les témoins ont été stupéfaits par le carnage. Une étendue de champs large d'un mile semblait couverte de corps.

Conséquences de la charge de Pickett

Alors que les survivants de la charge d'infanterie retournaient vers les positions confédérées, il était clair que la bataille avait pris une très mauvaise tournure pour Robert E. Lee et son armée de Virginie du Nord. L'invasion du Nord avait été stoppée.

Le lendemain, 4 juillet 1863, les deux armées soignent leurs blessés. Il semblait que le commandant de l'Union, le général George Meade, pourrait ordonner une attaque pour achever les confédérés. Mais avec ses propres rangs gravement brisés, Meade réfléchit mieux à ce plan.

Le 5 juillet 1863, Lee commença sa retraite en Virginie. La cavalerie de l'Union a commencé des opérations pour harceler les sudistes en fuite. Mais Lee a finalement pu traverser l'ouest du Maryland et traverser le fleuve Potomac pour retourner en Virginie.

La charge de Pickett et la dernière avancée désespérée vers le bouquet d'arbres et l'angle avaient été, en un sens, là où la guerre offensive des confédérés s'était terminée.

Après le troisième jour de combats à Gettysburg, les confédérés sont forcés de se retirer en Virginie. Il n'y aurait plus d'invasions du Nord. À partir de ce moment, la rébellion de l'État pro-esclavagiste était essentiellement une bataille défensive menant à la reddition de Robert E. Lee moins de deux ans plus tard.