Combien y a-t-il de continents ?

Comptez-vous cinq, six ou sept continents ?

Fille regardant un globe dans une salle de classe.

Buena Vista Images/Getty Images





Un continent est généralement défini comme une très grande masse continentale, entourée de tous côtés (ou presque) par de l'eau et contenant un certain nombre d'États-nations. Cependant, en ce qui concerne le nombre de continents sur Terre, les experts ne sont pas toujours d'accord. Selon les critères utilisés, il peut y avoir cinq, six ou sept continents. Cela semble déroutant, non ? Voici comment tout s'arrange.

Définir un continent

Le 'Glossaire de géologie', qui est publié par le Institut américain des géosciences , définit un continent comme l'une des principales masses continentales de la Terre, comprenant à la fois les terres arides et les plateaux continentaux. Les autres caractéristiques d'un continent comprennent:



  • Zones de terre surélevées par rapport au fond de l'océan environnant
  • Une variété de formations rocheuses, y compris ignées, métamorphiques et sédimentaires
  • Une croûte plus épaisse que celles des croûtes océaniques environnantes. Par exemple, l'épaisseur de la croûte continentale peut varier d'environ 18 à 28 milles de profondeur, alors que la croûte océanique a généralement une épaisseur d'environ 4 milles.
  • Des limites clairement définies

Cette dernière caractéristique est la plus controversée, selon le Société géologique d'Amérique , conduisant à la confusion parmi les experts quant au nombre de continents. De plus, il n'y a pas d'organe directeur mondial qui ait établi une définition consensuelle.

Combien y a-t-il de continents ?

Si vous êtes allé à l'école aux États-Unis, il y a de fortes chances qu'on vous ait appris qu'il y a sept continents : l'Afrique, l'Antarctique, l'Asie, l'Australie, l'Europe, l'Amérique du Nord et l'Amérique du Sud. Mais en utilisant les critères définis ci-dessus, de nombreux géologues disent qu'il y a six continents : l'Afrique, l'Antarctique, l'Australie, l'Amérique du Nord et du Sud, et Eurasie . Dans de nombreuses régions d'Europe, les élèves apprennent qu'il n'y a que six continents, et les enseignants comptent l'Amérique du Nord et du Sud comme un seul continent.



Pourquoi la différence ? D'un point de vue géologique, l'Europe et l'Asie forment une seule grande masse continentale. Les diviser en deux continents distincts est davantage une considération géopolitique, car la Russie occupe une grande partie du continent asiatique et a historiquement été politiquement isolée des puissances de l'Europe occidentale, telles que la Grande-Bretagne, l'Allemagne et la France.

Récemment, certains géologues ont commencé à affirmer qu'il fallait faire de la place pour un « nouveau » continent appelé Zélandie . Cette masse continentale se trouve au large de la côte est de l'Australie. La Nouvelle-Zélande et quelques îles mineures sont les seuls sommets au-dessus de l'eau; les 94% restants sont submergés sous l'océan Pacifique.

Autres façons de compter les masses continentales

Les géographes divisent la planète en régions pour faciliter l'étude. La Liste officielle des pays par région divise le monde en huit régions : l'Asie, les Moyen-Orient et l'Afrique du Nord, l'Europe, l'Amérique du Nord, l'Amérique centrale et les Caraïbes, l'Amérique du Sud, l'Afrique, l'Australie et l'Océanie.

Vous pouvez également diviser les principales masses continentales de la Terre en plaques tectoniques, qui sont de grandes dalles de roche solide. Ces dalles sont constituées à la fois de croûtes continentale et océanique et sont séparées par des lignes de faille. Il y a 15 plaques tectoniques au total, dont sept ont une taille d'environ dix millions de miles carrés ou plus. Sans surprise, ceux-ci correspondent à peu près aux formes des continents qui se trouvent au sommet d'eux.



Sources

  • Mortimer, Nick. « Zélande : le continent caché de la Terre ». Volume 27 Numéro 3, The Geological Society of America, Inc., mars/avril 2017.
  • Neuendorf, Klaus K.E. 'Glossaire de géologie.' James P. Mehl Jr., Julia A. Jackson, couverture rigide, cinquième édition (révisée), American Geosciences Institute, 21 novembre 2011.