Une histoire de la physique grecque antique

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Aristote était un philosophe grec, élève de Platon et professeur d'Alexandre le Grand. Il a écrit sur de nombreux sujets, dont la physique, la métaphysique, la poésie, le théâtre, la musique, la logique, la rhétorique, la politique, le gouvernement, l'éthique, la biologie et la zoologie. Avec Platon et Socrate (le professeur de Platon), Aristote est l'une des figures fondatrices les plus importantes de la philosophie occidentale. Il a été le premier à créer un système complet de philosophie occidentale, englobant la morale et l'esthétique, la logique et la science, la politique et la métaphysique. Platon et Aristote - Danita Delimont - Gallo Images - GettyImages-102521991





Dans les temps anciens, l'étude systématique des lois naturelles fondamentales n'était pas une préoccupation majeure. Le souci était de rester vivant. La science, telle qu'elle existait à cette époque, consistait principalement en agriculture et, éventuellement, en ingénierie pour améliorer la vie quotidienne des sociétés en croissance. La navigation d'un navire, par exemple, utilise la traînée aérodynamique, le même principe qui maintient un avion en l'air. Les anciens ont pu comprendre comment construire et faire fonctionner des voiliers sans règles précises pour ce principe.

Regard vers les cieux et la terre

Les anciens sont peut-être mieux connus pour leur astronomie , qui continue de nous influencer fortement aujourd'hui. Ils observaient régulièrement les cieux, que l'on croyait être un royaume divin avec la Terre en son centre. Il était certainement évident pour tout le monde que le soleil, la lune et les étoiles se déplaçaient dans le ciel selon un schéma régulier, et il n'est pas clair si un penseur documenté du monde antique a pensé à remettre en question ce point de vue géocentrique. Quoi qu'il en soit, les humains ont commencé à identifier les constellations dans les cieux et ont utilisé ces signes du zodiaque pour définir les calendriers et les saisons.



Les mathématiques se sont d'abord développées au Moyen-Orient, bien que les origines précises varient en fonction de l'historien auquel on parle. Il est presque certain que l'origine des mathématiques était pour la simple tenue de registres dans le commerce et le gouvernement.

L'Égypte a fait de profonds progrès dans le développement de la géométrie de base, en raison de la nécessité de définir clairement le territoire agricole suite à la crue annuelle du Nil. La géométrie a rapidement trouvé des applications en astronomie également.



Philosophie naturelle dans la Grèce antique

Comme lecivilisation grecquenaquit, cependant, il y eut finalement assez de stabilité - malgré le fait que les guerres étaient encore fréquentes - pour que surgît une aristocratie intellectuelle, une intelligentsia, capable de se consacrer à l'étude systématique de ces questions. Euclide et Pythagore ne sont que quelques-uns des noms qui résonnent à travers les âges dans le développement des mathématiques de cette période.

Dans les sciences physiques, il y avait aussi des développements. Leucippe (5e siècle avant notre ère) a refusé d'accepter les anciennes explications surnaturelles de la nature et a proclamé catégoriquement que chaque événement avait une cause naturelle. Son élève, Démocrite, a continué à poursuivre ce concept. Tous deux étaient partisans d'un concept selon lequel toute matière est composée de minuscules particules qui étaient si petites qu'elles ne pouvaient pas être brisées. Ces particules étaient appelées atomes, d'un mot grec signifiant « indivisible ». Il faudrait deux millénaires avant que les vues atomistes ne gagnent du terrain et encore plus longtemps avant qu'il y ait des preuves pour étayer la spéculation.

La philosophie naturelle d'Aristote

Alors que son mentor Plat (et le sien mentor, Socrate) étaient beaucoup plus préoccupés par la philosophie morale, la philosophie d'Aristote (384 - 322 av. J.-C.) avait des fondements plus profanes. Il a promu le concept selon lequel l'observation des phénomènes physiques pourrait finalement conduire à la découverte de lois naturelles régissant ces phénomènes, bien que contrairement à Leucippe et Démocrite, Aristote croyait que ces lois naturelles étaient, en fin de compte, de nature divine.

C'était une philosophie naturelle, une science d'observation basée sur la raison mais sans expérimentation. On lui a reproché à juste titre un manque de rigueur (voire une insouciance pure et simple) dans ses observations. Pour un exemple flagrant, il déclare que les hommes ont plus de dents que les femmes, ce qui n'est certainement pas vrai.



Pourtant, c'était un pas dans la bonne direction.

Les mouvements des objets

L'un des centres d'intérêt d'Aristote était le mouvement des objets :



  • Pourquoi une pierre tombe-t-elle alors que de la fumée monte ?
  • Pourquoi l'eau coule-t-elle alors que les flammes dansent dans l'air ?
  • Pourquoi les planètes se déplacent-elles dans le ciel ?

Il a expliqué cela en disant que toute matière est composée de cinq éléments :

  • Feu
  • Terre
  • Air
  • Eau
  • Éther (substance divine des cieux)

Les quatre éléments de ce monde s'échangent et se rapportent les uns aux autres, tandis que l'Éther était un type de substance entièrement différent. Ces éléments mondains avaient chacun des royaumes naturels. Par exemple, nous existons là où le royaume de la Terre (le sol sous nos pieds) rencontre le royaume de l'Air (l'air tout autour de nous et aussi haut que nous pouvons voir).



L'état naturel des objets, pour Aristote, était au repos, dans un lieu qui était en équilibre avec les éléments dont ils étaient composés. Le mouvement des objets était donc une tentative de l'objet pour atteindre son état naturel. Un rocher tombe parce que le royaume terrestre est en panne. L'eau coule vers le bas parce que son royaume naturel est sous le royaume de la Terre. La fumée monte parce qu'elle est composée à la fois d'Air et de Feu, elle essaie donc d'atteindre le royaume du Feu élevé, c'est aussi pourquoi les flammes s'étendent vers le haut.

Il n'y a eu aucune tentative d'Aristote pour décrire mathématiquement la réalité qu'il a observée. Bien qu'il ait formalisé la logique, il considérait les mathématiques et le monde naturel comme fondamentalement indépendants. Les mathématiques étaient, à son avis, concernées par des objets immuables qui manquaient de réalité, tandis que sa philosophie naturelle se concentrait sur des objets changeants avec une réalité qui leur était propre.



Philosophie plus naturelle

En plus de ces travaux sur l'impulsion, ou le mouvement, des objets, Aristote a fait des études approfondies dans d'autres domaines :

  • a créé un système de classification, divisant les animaux ayant des caractéristiques similaires en « genres ».
  • a étudié, dans son ouvrage Météorologie, la nature non seulement des conditions météorologiques, mais aussi la géologie et l'histoire naturelle.
  • formalisé le système mathématique appelé Logic.
  • vaste travail philosophique sur la nature de la relation de l'homme au divin, ainsi que des considérations éthiques

L'œuvre d'Aristote a été redécouverte par les savants du Moyen Âge et il a été proclamé le plus grand penseur du monde antique. Ses opinions sont devenues le fondement philosophique de l'Église catholique (dans les cas où elles ne contredisaient pas directement la Bible) et, dans les siècles à venir, des observations non conformes à Aristote ont été dénoncées comme hérétiques. C'est l'une des plus grandes ironies qu'un tel partisan de la science observationnelle soit utilisé pour inhiber de tels travaux à l'avenir.

Archimède de Syracuse

Archimède (287 - 212 avant notre ère) est surtout connu pour l'histoire classique de la façon dont il a découvert les principes de densité et de flottabilité en prenant un bain, le faisant immédiatement courir dans les rues de Syracuse nu en criant 'Eureka!' (ce qui se traduit approximativement par 'Je l'ai trouvé!'). De plus, il est connu pour de nombreux autres exploits importants :

  • décrit les principes mathématiques du levier, l'une des plus anciennes machines
  • a créé des systèmes de poulies élaborés, réputés avoir été capables de déplacer un navire de taille normale en tirant sur une seule corde
  • défini le concept de centre de gravité
  • a créé le domaine de la statique, en utilisant la géométrie grecque pour trouver des états d'équilibre pour des objets qui seraient éprouvants pour les physiciens modernes
  • réputé pour avoir construit de nombreuses inventions, dont une «vis à eau» pour l'irrigation et des machines de guerre qui ont aidé Syracuse contre Rome lors de la première guerre punique. Il est attribué par certains à l'invention de l'odomètre pendant cette période, bien que cela n'ait pas été prouvé.

Cependant, la plus grande réussite d'Archimède a peut-être été de concilier la grande erreur d'Aristote de séparer les mathématiques et la nature. En tant que premier physicien mathématicien, il a montré que les mathématiques détaillées pouvaient être appliquées avec créativité et imagination pour des résultats théoriques et pratiques.

Hipparque

Hipparque (190 - 120 avant notre ère) est né en Turquie, bien qu'il soit grec. Il est considéré par beaucoup comme le plus grand astronome d'observation de la Grèce antique. Grâce aux tables trigonométriques qu'il développa, il appliqua rigoureusement la géométrie à l'étude de l'astronomie et put prédire les éclipses solaires. Il a également étudié le mouvement du soleil et de la lune, calculant avec une plus grande précision qu'aucun avant lui leur distance, leur taille et leur parallaxe. Pour l'aider dans ce travail, il a amélioré de nombreux outils utilisés dans les observations à l'œil nu de l'époque. Les mathématiques utilisées indiquent qu'Hipparque a peut-être étudié les mathématiques babyloniennes et a été chargé d'apporter une partie de ces connaissances en Grèce.

Hipparque est réputé avoir écrit quatorze livres, mais le seul travail direct qui reste est un commentaire sur un poème astronomique populaire. Les histoires racontent qu'Hipparque a calculé la circonférence de la Terre, mais cela est controversé.

Ptolémée

Le dernier grand astronome du monde antique était Claude Ptolémée (connu sous le nom de Ptolémée à la postérité). Au deuxième siècle de notre ère, il écrivit un résumé de l'astronomie ancienne (emprunté en grande partie à Hipparque - c'est notre principale source de connaissance d'Hipparque) qui devint connu dans toute l'Arabie sous le nom de Almageste (le meilleur). Il a formellement décrit le modèle géocentrique de l'univers, décrivant une série de cercles et de sphères concentriques sur lesquels d'autres planètes se sont déplacées. Les combinaisons devaient être extrêmement compliquées pour rendre compte des mouvements observés, mais son travail était suffisamment adéquat pour que, pendant quatorze siècles, il soit considéré comme la déclaration complète sur le mouvement céleste.

Avec la chute de Rome, cependant, la stabilité qui soutient une telle innovation s'est éteinte dans le monde européen. Une grande partie des connaissances acquises par le monde antique a été perdue au cours de l'âge des ténèbres. Par exemple, sur les 150 œuvres aristotéliciennes réputées, seules 30 existent aujourd'hui, et certaines d'entre elles ne sont guère plus que des notes de cours. À cette époque, la découverte du savoir se situerait à l'Orient : en Chine et au Moyen-Orient.