10 liens manquants dans l'évolution des vertébrés

Rencontrez Pikaia, Tiktaalik et d'autres 'chaînons manquants'

Archaeopteryx Lithographica

Archaeopteryx lithographica , trouvé dans le calcaire jurassique de Solnhofen dans le sud de l'Allemagne.

James L.Amos/Wikimedia Commons/CC0 1.0





Aussi utile soit-elle, l'expression « chaînon manquant » est trompeuse à au moins deux égards. Premièrement, la plupart des formes de transition dans l'évolution des vertébrés ne manquent pas, mais ont été identifiées de manière concluante dans les archives fossiles. Deuxièmement, il est impossible de choisir un seul « chaînon manquant » définitif dans le vaste continuum de l'évolution ; par exemple, il y a d'abord eu des dinosaures théropodes, puis une vaste gamme de théropodes ressemblant à des oiseaux, et ensuite seulement ce que nous considérons comme de vrais oiseaux.

Cela dit, voici dix soi-disant chaînons manquants qui aident à compléter l'histoire de l'évolution des vertébrés.



01 sur 10

Le chaînon manquant des vertébrés - Pikaia

RamasséNobu Tamura/Wikimedia Commons/CC BY 3.0

' id='mntl-sc-block-image_2-0-1' />

Nobu Tamura/Wikimedia Commons/CC BY 3.0



L'un des événements les plus critiques de l'histoire de la vie a eu lieu lorsque les vertébrés - des animaux dotés de cordons nerveux protégés le long de leur dos - ont évolué à partir de leurs ancêtres invertébrés. Le petit, translucide, vieux de 500 millions d'années Ramassé possédait certaines caractéristiques cruciales des vertébrés : non seulement cette moelle épinière essentielle, mais aussi une symétrie bilatérale, des muscles en forme de V et une tête distincte de sa queue, avec des yeux tournés vers l'avant. (Deux autres proto-poissons du Cambrien période, Haïkouichthys et Myllokunmingia, méritent également le statut de 'chaînon manquant', mais Pikaia est le représentant le plus connu de ce groupe.)

02 de 10

Le chaînon manquant des tétrapodes - Tiktaalik

TiktaalikZina Deretsky/Fondation nationale des sciences/Wikimedia Commons/Domaine public

' id='mntl-sc-block-image_2-0-4' />

Zina Deretsky/Fondation nationale des sciences/Wikimedia Commons/Domaine public



Le Tiktaalik, vieux de 375 millions d'années, est ce que certains paléontologues appellent un « fishapode », une forme transitionnelle perchée à mi-chemin entre le poisson préhistorique qui l'a précédé et le premier vrai tétrapodes de la fin dévonien période. Tiktaalik a passé la majeure partie, sinon la totalité, de sa vie dans l'eau, mais il possédait une structure en forme de poignet sous ses nageoires avant, un cou flexible et des poumons primitifs, ce qui lui a peut-être permis de grimper occasionnellement sur une terre semi-sèche. Essentiellement, Tiktaalik a ouvert la voie préhistorique pour son descendant tétrapode plus connu de 10 millions d'années plus tard,Acanthostega.



03 de 10

Le chaînon manquant des amphibiens - Eucritta

Eucritta1DBDmitri Bogdanov / Wikimedia Commons / CC BY-SA

' id='mntl-sc-block-image_2-0-7' />

Dmitri Bogdanov / Wikimedia Commons / CC BY-SA



Pas l'une des formes de transition les plus connues dans les archives fossiles, le nom complet de ce 'chaînon manquant' - Eucritta melanolimnetes —souligne son statut particulier; c'est du grec pour 'créature du lagon noir.' Eucritta, qui vivait il y a environ 350 millions d'années, possédait un étrange mélange de caractéristiques semblables à celles des tétrapodes, des amphibiens et des reptiles, notamment en ce qui concerne sa tête, ses yeux et son palais. Personne n'a encore identifié quel fut le successeur direct d'Eucritta, bien que quelle que soit l'identité de ce véritable chaînon manquant, il compta probablement comme l'un des premiers vrais amphibiens .



04 sur 10

Le chaînon manquant des reptiles - Hylonomus

Hylonomus BWNobu Tamura/Wikimedia Commons/CC 3.0

' id='mntl-sc-block-image_2-0-10' />

Nobu Tamura/Wikimedia Commons/CC 3.0

Il y a environ 320 millions d'années, à quelques millions d'années près, une population d'amphibiens préhistoriques a évolué pour devenir la premiers vrais reptiles – qui, bien sûr, ont eux-mêmes engendré une puissante race de dinosaures, de crocodiles, de ptérosaures et de prédateurs marins élégants. À ce jour, l'Hylonomus d'Amérique du Nord est le meilleur candidat pour le premier véritable reptile sur terre, une créature minuscule (environ un pied de long et une livre), glissante et mangeuse d'insectes qui a pondu ses œufs sur la terre ferme plutôt que dans l'eau. (L'innocuité relative d'Hylonomus est mieux résumée par son nom, grec pour 'souris de la forêt.').

05 de 10

Le chaînon manquant des dinosaures - Eoraptor

ÉoraptorConty/Wikimedia Commons/CC BY

' id='mntl-sc-block-image_2-0-13' />

Conty/Wikimedia Commons/CC BY

Les premiers vrais dinosaures ont évolué à partir de leurs prédécesseurs archosaures il y a environ 230 millions d'années, au cours de la période du Trias moyen. En termes de chaînon manquant, il n'y a aucune raison particulière de distinguer Éoraptor d'autres théropodes sud-américains contemporains commeHerrerasauruset Staurikosaurus, mis à part le fait que ce mangeur de viande à deux pattes à la vanille ordinaire manquait de caractéristiques spécialisées et pouvait donc avoir servi de modèle pour l'évolution ultérieure des dinosaures. Par exemple, Eoraptor et ses copains semblent avoir précédé la scission historique entre les dinosaures saurischiens et ornithischiens.

06 de 10

Le chaînon manquant du ptérosaure - Darwinopterus

DarwinoptèreVitor Silva/Stocktrek Images/Getty Images

' id='mntl-sc-block-image_2-0-16' />

Vitor Silva/Stocktrek Images/Getty Images

Ptérosaures , les reptiles volants de l'ère mésozoïque, sont divisés en deux groupes principaux : les petits ptérosaures 'rhamphorhynchoïdes' à longue queue de la fin du Jurassique et les plus grands ptérosaures 'ptérodactyloïdes' à queue courte du Crétacé qui a suivi. Avec sa grande tête, sa longue queue et son envergure relativement impressionnante, le bien nommé Darwinopterus semble avoir été une forme de transition classique entre ces deux familles de ptérosaures ; comme l'a cité l'un de ses découvreurs dans les médias, c'est 'une créature vraiment cool, car elle relie les deux phases majeures de l'évolution des ptérosaures'.

07 de 10

Le chaînon manquant du plésiosaure - Nothosaurus

Un nothosaureCorey Ford/Stocktrek Images/Getty Images

' id='mntl-sc-block-image_2-0-19' />

Un reptile marin Nothosaurus attaque un groupe de dinosaures Hupehsuchus.

Corey Ford/Stocktrek Images/Getty Images

Différents types dereptiles marinsa nagé dans les océans, les lacs et les rivières de la terre pendant l'ère mésozoïque, mais le plésiosaures et pliosaures étaient les plus impressionnants, certains genres (comme Liopleurodon ) atteignant des tailles semblables à celles d'une baleine. Datant de la période du Trias, un peu avant l'âge d'or des plésiosaures et des pliosaures, le mince, au long couNothosaurepourrait bien avoir été le genre qui a engendré ces prédateurs marins. Comme c'est souvent le cas avec les petits ancêtres des grands animaux aquatiques, Nothosaurus a passé une bonne partie de son temps sur la terre ferme et peut même s'être comporté comme un phoque moderne.

08 de 10

Le chaînon manquant du thérapside - Lystrosaurus

LystrosaurusKostyantyn Ivanyshen/Stocktrek Images/Getty Images

' id='mntl-sc-block-image_2-0-22' />

Lystrosaurus en eau peu profonde.

Kostyantyn Ivanyshen/Stocktrek Images/Getty Images

Pas moins une autorité que le biologiste évolutionniste Richard Dawkins a décrit Lystrosaurus comme le 'Noé' du Extinction du Permien-Trias il y a 250 millions d'années, qui a tué près des trois quarts des espèces terrestres sur terre. Ce thérapside, ou 'reptile ressemblant à un mammifère', n'était pas plus un chaînon manquant que d'autres du même genre (comme Cynognathe ou Thrinaxodon ), mais sa diffusion mondiale au début de la période triasique en fait une importante forme transitionnelle à part entière, ouvrant la voie à l'évolution de Mammifères mésozoïques des thérapsides des millions d'années plus tard.

09 de 10

Le chaînon manquant des mammifères - Megazostrodon

MegazostrodonTheklan/Wikimedia Commons/CC BY-SA

' id='mntl-sc-block-image_2-0-25' />

Theklan/Wikimedia Commons/CC BY-SA

Plus qu'avec d'autres transitions évolutives de ce type, il est difficile de déterminer le moment exact où le plus avancé thérapsides , ou « reptiles ressemblant à des mammifères », ont engendré les premiers vrais mammifères, puisque les boules de poils de la taille d'une souris de la fin du Trias sont principalement représentées par des dents fossilisées ! Même encore, l'Africain Megazostrodon est un candidat aussi bon que n'importe quel autre pour un chaînon manquant : cette minuscule créature ne possédait pas de véritable placenta de mammifère, mais elle semble toujours avoir allaité ses petits après leur éclosion, un niveau de soins parentaux qui l'a bien placée vers la fin mammifère du spectre évolutif.

10 sur 10

L'oiseau chaînon manquant - Archaeopteryx

Un Archaeopteryx

Stocktrek Images/Getty Images

' id='mntl-sc-block-image_2-0-28' />

Un dinosaure ressemblant à un oiseau Archaeopteryx prend son envol du haut d'une souche d'arbre.

Stocktrek Images/Getty Images

Non seulement Archaeopteryx compter comme 'un' chaînon manquant, mais pendant de nombreuses années au 19ème siècle, c'était 'le' chaînon manquant, puisque ses fossiles spectaculairement préservés n'ont été découverts que deux ans après Charles Darwin publié À propos de l'origine des espèces . Même aujourd'hui, les paléontologues ne sont pas d'accord sur le point de savoir si Archaeopteryx était principalement un dinosaure ou principalement un oiseau, ou s'il représentait une « impasse » dans l'évolution (il est possible queoiseaux préhistoriquesévolué plus d'une fois au cours de l'ère mésozoïque, et que les oiseaux modernes descendent du petit, dinosaures à plumes du Crétacé supérieur plutôt que de l'archéoptéryx jurassique).