Étoiles à neutrons et pulsars : création et propriétés

Cette image de la nébuleuse du crabe représente l'émission de rayons X du pulsar central de la région. Crédit image : NASA





Que se passe-t-il lorsque des étoiles géantes explosent ? Ils créent supernovae , qui comptent parmi les événements les plus dynamiques de l'univers . Ces conflagrations stellaires créent des explosions si intenses que la lumière qu'elles émettent peut éclipser tout galaxies . Cependant, ils créent également quelque chose de beaucoup plus étrange à partir des restes : les étoiles à neutrons.

La création des étoiles à neutrons

Une étoile à neutrons est une boule de neutrons très dense et compacte. Alors, comment une étoile massive passe-t-elle d'un objet brillant à une étoile à neutrons frémissante, hautement magnétique et dense ? Tout dépend de la façon dont les stars vivent leur vie.



Les stars passent la majeure partie de leur vie sur ce qu'on appelle le séquence principale . La séquence principale commence lorsque l'étoile déclenche la fusion nucléaire dans son noyau. Il se termine une fois que l'étoile a épuisé l'hydrogène de son noyau et commence à fusionner des éléments plus lourds.

Tout tourne autour de la messe

Une fois qu'une étoile quitte la séquence principale, elle suivra un chemin particulier qui est prédéterminé par sa masse. La masse est la quantité de matière que contient l'étoile. Les étoiles qui ont plus de huit masses solaires (une masse solaire équivaut à la masse de notre Soleil) quitteront la séquence principale et traverseront plusieurs phases tout en continuant à fusionner des éléments jusqu'au fer.



Une fois que la fusion cesse dans le noyau d'une étoile, celle-ci commence à se contracter, ou à tomber sur elle-même, en raison de l'immense gravité des couches externes. La partie externe de l'étoile «tombe» sur le noyau et rebondit pour créer une explosion massive appelée supernova de type II. Selon la masse du noyau lui-même, il deviendra soit une étoile à neutrons, soit un trou noir.

Si la masse du noyau est comprise entre 1,4 et 3,0 masses solaires, le noyau ne deviendra qu'une étoile à neutrons. Les protons du noyau entrent en collision avec des électrons de très haute énergie et créent des neutrons. Le noyau se raidit et envoie des ondes de choc à travers le matériau qui tombe dessus. Le matériau extérieur de l'étoile est ensuite chassé dans le milieu environnant créant la supernova. Si le matériau restant du noyau est supérieur à trois masses solaires, il y a de fortes chances qu'il continue à se comprimer jusqu'à ce qu'il forme un trou noir.

Propriétés des étoiles à neutrons

Les étoiles à neutrons sont des objets difficiles à étudier et à comprendre. Ils émettent de la lumière sur une large partie du spectre électromagnétique - les différentes longueurs d'onde de la lumière - et semblent varier considérablement d'une étoile à l'autre. Cependant, le fait même que chaque étoile à neutrons semble présenter des propriétés différentes peut aider les astronomes à comprendre ce qui les motive.

Le plus grand obstacle à l'étude des étoiles à neutrons est peut-être qu'elles sont incroyablement denses, si denses qu'une boîte de 14 onces de matériau d'étoile à neutrons aurait autant de masse que notre Lune. Les astronomes n'ont aucun moyen de modéliser ce genre de densité ici sur Terre. Il est donc difficile de comprendre lela physiquede ce qui se passe. C'est pourquoi l'étude de la lumière de ces étoiles est si importante car elle nous donne des indices sur ce qui se passe à l'intérieur de l'étoile.



Certains scientifiques affirment que les noyaux sont dominés par un pool de quarks libres - les éléments constitutifs fondamentaux de question . D'autres soutiennent que les noyaux sont remplis d'un autre type de particule exotique comme les pions.

Les étoiles à neutrons ont également des champs magnétiques intenses. Et ce sont ces champs qui sont en partie responsables de la création des rayons X et rayons gamma qui sont vus de ces objets. Lorsque les électrons accélèrent autour et le long des lignes de champ magnétique, ils émettent radiation (lumière) dans des longueurs d'onde allant de l'optique (lumière que nous pouvons voir avec nos yeux) aux rayons gamma de très haute énergie.



Pulsars

Les astronomes soupçonnent que toutes les étoiles à neutrons tournent assez rapidement. En conséquence, certaines observations d'étoiles à neutrons donnent une signature d'émission « pulsée ». Ainsi, les étoiles à neutrons sont souvent appelées PULSating stARS (ou PULSARS), mais diffèrent des autres étoiles qui ont une émission variable. La pulsation des étoiles à neutrons est due à leur rotation , alors que d'autres étoiles qui pulsent (comme les étoiles céphides) pulsent lorsque l'étoile se dilate et se contracte.

Les étoiles à neutrons, les pulsars et les trous noirs comptent parmi les objets stellaires les plus exotiques de l'univers. Les comprendre n'est qu'une partie de l'apprentissage de la physique des étoiles géantes et de la façon dont elles naissent, vivent et meurent.



Édité parCarolyn Collins Petersen.