Tout sur le scandale du dôme de la théière

Une affaire de corruption sensationnelle des années 1920 a créé un modèle pour les scandales ultérieurs

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Les caméras d'actualités ont essaimé pour couvrir les témoins du Teapot Dome. Getty Images





Le scandale du Teapot Dome des années 1920 a démontré aux Américains que l'industrie pétrolière pouvait exercer un grand pouvoir et influencer la politique gouvernementale jusqu'à la corruption pure et simple. Le scandale, qui s'est déroulé sur les premières pages des journaux et dans les films d'actualités muets, a semblé créer un modèle pour les scandales ultérieurs.

Une corruption flagrante a été découverte, des démentis ont été faits, des audiences ont eu lieu au Capitole et tout le temps, des journalistes et des photographes ont envahi la scène. À la fin, certains des personnages ont été jugés et condamnés. Pourtant, le système a très peu changé.



L'histoire de Teapot Dome était essentiellement l'histoire d'un président non qualifié et incompétent, entouré de sous-fifres larcins. Une distribution inhabituelle de personnages a pris le pouvoir à Washington suite aux turbulences de Première Guerre mondiale , et les Américains qui pensaient reprendre une vie normale se sont plutôt retrouvés dans une saga de vol et de tromperie.

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Nomination surprise de Warren Harding

Warren Harding posant avec des musiciens en 1920

Warren Harding posant avec d'autres musiciens lors de la campagne de 1920. Getty Images



Warren Smith avait prospéré en tant qu'éditeur de journaux à Marion, Ohio. Il était connu comme une personnalité extravertie qui rejoignait les clubs avec enthousiasme et aimait parler en public.

Après être entré en politique en 1899, il a occupé divers postes dans l'Ohio. En 1914, il est élu au Sénat américain. Au Capitole, il était très apprécié de ses collègues, mais n'avait que peu d'importance.

À la fin de 1919, Harding, encouragé par d'autres, a commencé à penser à se présenter à la présidence. L'Amérique était dans une période de troubles après la fin de la Première Guerre mondiale, et de nombreux électeurs étaient fatigués de de Woodrow Wilson idées d'internationalisme. Les partisans politiques de Harding pensaient que ses valeurs de petite ville, y compris des bizarreries telles que sa fondation d'une fanfare locale, ramèneraient l'Amérique à une époque plus calme.

Les chances de Harding de remporter l'investiture présidentielle de son parti n'étaient pas grandes : son seul avantage était que personne au sein du Parti républicain ne l'aimait pas. À la Convention nationale républicaine en juin 1920, il commença à apparaître comme un candidat de compromis viable.



Il est fortement soupçonné que les lobbyistes de l'industrie pétrolière, sentant que d'énormes profits pourraient être réalisés en contrôlant un président faible et malléable, ont influencé le vote à la convention. Le président du Comité national républicain, Will Hays, était un éminent avocat qui représentait des compagnies pétrolières et a également siégé au conseil d'administration d'une compagnie pétrolière. Un livre de 2008, Le scandale du dôme de la théière par le journaliste d'affaires chevronné Laton McCartney, a fourni la preuve que Harry Ford Sinclair, de la Sinclair Consolidated Oil Company, a canalisé 3 millions de dollars pour financer la convention, qui s'est tenue à Chicago.

Lors d'un incident qui deviendra plus tard célèbre, on a demandé à Harding, tard dans la nuit lors d'une réunion politique dans les coulisses de la convention, s'il y avait quelque chose dans sa vie personnelle qui le disqualifierait de servir en tant que président.



Harding a, en fait, eu un certain nombre de scandales dans sa vie personnelle, y compris des maîtresses et au moins un enfant illégitime. Mais après avoir réfléchi pendant quelques minutes, Harding a affirmé que rien dans son passé ne l'empêchait d'être président.

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Élection de 1920

photographie de Warren Harding et Calvin Coolidge

Warren Harding et Calvin Coolidge. Getty Images



Harding a obtenu la nomination républicaine de 1920. Plus tard cet été-là, les démocrates ont nommé un autre politicien de l'Ohio, James Cox. Par une étrange coïncidence, les deux candidats du parti étaient des éditeurs de journaux. Tous deux ont également eu des carrières politiques peu distinguées.

Les candidats à la vice-présidence cette année-là étaient peut-être plus intéressants, pour ne pas dire plus capables. Le colistier de Harding était Calvin Coolidge, le gouverneur du Massachusetts, qui était devenu célèbre à l'échelle nationale en réprimant une grève de la police de Boston l'année précédente. Le candidat démocrate à la vice-présidence était Franklin D. Roosevelt , une étoile montante qui avait servi dans l'administration de Wilson.



Harding a à peine fait campagne, préférant rester chez lui dans l'Ohio et prononcer des discours fades depuis son propre porche. Son appel à la 'normalité' a touché une corde sensible avec une nation qui se remettait de son implication dans la Première Guerre mondiale et la campagne de Wilson pour former un Ligue des Nations.

Harding a facilement remporté les élections de novembre.

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Les problèmes de Harding avec ses amis

Warren Smith est entré à la Maison Blanche généralement populaire auprès du peuple américain et avec une plate-forme qui s'écartait des années Wilson. Il a été photographié en train de jouer au golf et d'assister à des événements sportifs. Une photo d'actualité populaire le montrait en train de serrer la main d'un autre Américain très populaire, Bébé Ruth .

Certaines des personnes que Harding a nommées dans son cabinet étaient dignes. Mais certains des amis que Harding a amenés au pouvoir se sont embourbés dans le scandale.

Harry Daugherty, un éminent avocat de l'Ohio et fixateur politique, avait joué un rôle déterminant dans l'accession au pouvoir de Harding. Harding le récompensa en le nommant procureur général.

Albert Fall avait été sénateur du Nouveau-Mexique avant que Harding ne le nomme secrétaire de l'intérieur. Fall était opposé au mouvement de conservation, et ses actions concernant les baux pétroliers sur les terres du gouvernement créeraient un torrent d'histoires scandaleuses.

Harding aurait déclaré à un rédacteur en chef : « Je n'ai aucun problème avec mes ennemis. Mais mes amis... ce sont eux qui me font marcher sur le sol la nuit.

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Rumeurs et enquêtes

Teapot Rock dans le Wyoming, point de repère du scandale du Teapot Dome

Théière Rock dans le Wyoming. Getty Images

Au début des années 1920, la marine américaine détenait deux champs pétrolifères comme réserve stratégique en cas de nouvelle guerre. Les navires de guerre étant passés de la combustion du charbon au pétrole, la marine était le plus grand consommateur de pétrole du pays.

Les réserves de pétrole extrêmement précieuses étaient situées à Elk Hills en Californie et dans un endroit éloigné du Wyoming appelé Teapot Dome. Teapot Dome tire son nom d'une formation rocheuse naturelle qui ressemblait au bec d'une théière.

Le secrétaire de l'Intérieur Albert Fall s'est arrangé pour que la Marine transfère les réserves de pétrole au ministère de l'Intérieur. Et il s'est ensuite arrangé pour que ses amis, principalement Harry Sinclair (qui contrôlait la Mammoth Oil Company) et Edward Doheny (de Pan-American Petroleum) louent les sites pour le forage.

C'était un accord d'amour classique dans lequel Sinclair et Doheny remettraient à Fall ce qui équivalait à environ un demi-million de dollars.

Le président Harding a peut-être été inconscient de l'escroquerie, qui a d'abord été connue du public grâce à des articles de journaux à l'été 1922. Lors d'un témoignage devant un comité sénatorial en octobre 1923, des responsables du ministère de l'Intérieur ont affirmé que le secrétaire Fall avait accordé l'huile baux sans autorisation présidentielle.

Il n'était pas difficile de croire que Harding n'avait aucune idée de ce que faisait Fall, d'autant plus qu'il semblait souvent dépassé. Dans une histoire célèbre racontée à son sujet, Harding s'est un jour tourné vers un assistant de la Maison Blanche et a admis: 'Je ne suis pas fait pour ce travail et je n'aurais jamais dû être ici.'

Au début de 1923, des rumeurs d'un vaste scandale de corruption circulaient à Washington. Les membres du Congrès avaient l'intention de commencer des enquêtes approfondies sur l'administration Harding.

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La mort de Harding a choqué l'Amérique

Président Harding

Le cercueil du président Harding dans la salle Est de la Maison Blanche. Bibliothèque du Congrès

À l'été 1923, Harding semblait être soumis à un stress énorme. Lui et sa femme se sont lancés dans une tournée de l'Ouest américain afin de s'éloigner des divers scandales qui couvaient dans son administration.

Après une tournée en Alaska, Harding retournait en Californie par bateau lorsqu'il tomba malade. Il a pris une chambre d'hôtel en Californie, a été soigné par des médecins et le public a été informé qu'il se remettait et qu'il reviendrait bientôt à Washington.

Le 2 août 1923, Harding mourut subitement, très probablement d'un accident vasculaire cérébral. Plus tard, lorsque les histoires de ses relations extraconjugales sont devenues publiques, il y a eu des spéculations selon lesquelles sa femme l'avait empoisonné. (Bien sûr, cela n'a jamais été prouvé.)

Harding était encore très populaire auprès du public au moment de sa mort, et il a été pleuré alors qu'un train ramenait son corps à Washington. Après avoir été exposé à la Maison Blanche, son corps a été transporté dans l'Ohio, où il a été enterré.

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Un nouveau président

Photographie de Calvin Coolidge au bureau de la Maison Blanche.

Le président Coolidge à son bureau de la Maison Blanche. Getty Images

Le vice-président de Harding, Calvin Coolidge, a prêté serment au milieu de la nuit dans une petite ferme du Vermont où il était en vacances. Ce que le public savait de Coolidge, c'est qu'il était un homme de peu de mots, surnommé 'Silent Cal'.

Coolidge opérait avec un air de frugalité de la Nouvelle-Angleterre, et il semblait presque le contraire de Harding, qui aime s'amuser et grégaire. Cette réputation sévère lui serait utile en tant que président, car les scandales qui allaient devenir publics ne concernaient pas Coolidge, mais son défunt prédécesseur.

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Spectacle sensationnel pour les actualités

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Les caméras d'actualités ont essaimé pour couvrir les témoins du Teapot Dome. Getty Images

Les audiences sur le scandale de corruption du Teapot Dome ont commencé à Capitol Hill à l'automne 1923. Le sénateur Thomas Walsh du Montana a mené les enquêtes, qui cherchaient à savoir comment et pourquoi la Marine avait transféré ses réserves de pétrole sous le contrôle d'Albert Fall au Département de l'intérieur.

Les audiences ont captivé le public alors que de riches pétroliers et des personnalités politiques de premier plan ont été appelés à témoigner. Des photographes de presse ont capturé des images d'hommes en costume entrant et sortant du palais de justice, et certaines personnalités se sont arrêtées pour s'adresser à la presse alors que des caméras d'actualités silencieuses enregistraient la scène. Le comportement de la presse semblait créer des normes sur la manière dont d'autres scandales, jusqu'à l'ère moderne, seraient couverts par les médias.

Au début de 1924, les grandes lignes du plan de Fall étaient exposées au public, une grande partie du blâme incombant à feu le président Harding, plutôt qu'à son remplaçant sévère, le président Calvin Coolidge.

Coolidge et le Parti républicain ont également été aidés par le fait que les stratagèmes financiers perpétrés par les pétroliers et les responsables de l'administration Harding avaient tendance à être compliqués. Le public a naturellement eu du mal à suivre chaque rebondissement de la saga.

Le fixateur politique de l'Ohio qui a orchestré la présidence Harding, Harry Daugherty, a été impliqué de manière indirecte dans plusieurs scandales. Coolidge accepta sa démission et marqua des points auprès du public en le remplaçant par un successeur capable, Harlan Fiske Stone (qui fut plus tard nommé à la Cour suprême des États-Unis par Président Franklin D. Roosevelt ).

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L'héritage du scandale

Publicité électorale de 1924 faisant référence au scandale du Teapot Dome

Teapot Dome est devenu un problème lors des élections de 1924. Getty Images

On aurait pu s'attendre à ce que le scandale du Teapot Dome crée une opportunité politique pour les démocrates lors des élections de 1924. Mais Coolidge avait gardé ses distances avec Harding, et le flux constant de révélations de corruption pendant le mandat de Harding avait peu d'impact sur sa fortune politique. Coolidge s'est présenté à la présidence en 1924 et a été élu.

Les stratagèmes visant à frauder le public par le biais de baux pétroliers louches ont continué à faire l'objet d'enquêtes. Finalement, l'ancien chef du ministère de l'Intérieur, Albert Fall, a été jugé. Il a été reconnu coupable et condamné à un an de prison.

Fall est entré dans l'histoire en devenant le premier ancien secrétaire du cabinet à purger une peine de prison liée à des malversations au pouvoir. Mais d'autres membres du gouvernement qui auraient pu faire partie du scandale de corruption ont échappé aux poursuites.