Judith Leyster : la femme la plus célèbre du siècle d'or néerlandais

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Judith Leyster, peintre de genre du XVIIe siècle, comptait parmi les artistes les plus accomplis de la République néerlandaise au cours de son célèbre âge d'or. Cependant, peu de temps après sa mort, Leyster a été pratiquement effacée de l’histoire, tout comme le sort de nombreuses femmes artistes au fil du temps. Heureusement, après des siècles de surveillance et d’attribution erronée, l’œuvre distinctive de Leyster a été de plus en plus reconnue et réexaminée au cours des dernières décennies.



Qui était Judith Leyster ?

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Autoportrait de Judith Leyster, v. 1630, National Gallery of Art, Washington, DC

Les peintures de genre hollandaises dynamiques de Judith Leyster capturent l'aspect et la sensation de la vie quotidienne à l'époque hollandaise. Âge d'or . L’héritage de Leyster en tant que femme artiste à succès commercial dans l’Europe du XVIIe siècle, ainsi que ses contributions innovantes à la riche tradition de la peinture de genre néerlandaise, font d’elle l’une des artistes les plus intéressantes et les plus importantes de l’histoire de l’art occidental. Du vivant de Leyster, il y avait relativement peu de femmes artistes travaillant professionnellement en République néerlandaise. Non seulement Leyster en faisait partie, mais elle a également connu un succès commercial important et une renommée nationale au cours de sa carrière de peintre.



En fait, elle est considérée comme la femme la plus célèbre de l’âge d’or néerlandais. Aux côtés de gens comme Rembrandt et Vermeer , Leyster était connue sous son nom dans toute la République néerlandaise à l'époque baroque. Ces œuvres satisfaisaient une niche de marché croissante pour les sujets et thèmes contemporains et jouaient un rôle important dans le développement d’une approche typiquement néerlandaise de l’art.

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Un jeu de Tric-Trac par Judith Leyster, v. 1631, via le Worcester Art Museum, Massachusetts



Travaillant alternativement à Haarlem et à Amsterdam, Judith Leyster s'intéressait avant tout à la création de représentations engageantes et intimes de moments quotidiens. Les sujets courants dans les peintures de genre de Leyster incluent des enfants qui rient, des soirées ivres, des performances musicales, des interactions sociales et d’autres scènes réalistes mais divertissantes. Leyster a démontré un talent unique pour transmettre la personnalité, l'énergie et la spontanéité de chaque personne qu'elle peint. Cet effet est renforcé par son travail au pinceau lâche et vif, qui confère à chaque scène une sensation de mouvement et de vitalité.



Leyster la maîtrise de la lumière et de l'ombre ajoute de la profondeur et du drame à ses peintures, tandis que sa riche palette de couleurs élève l'émotion et l'énergie de chaque scène. Ensemble, ces qualités situent parfaitement les peintures de genre de Judith Leyster dans les traditions esthétiques et thématiques globales de l’art néerlandais de l’âge d’or et font que son travail se démarque continuellement auprès des amateurs d’art des siècles plus tard.



Jeunesse et formation artistique de Leyster

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Un garçon et une fille avec un chat et une anguille par Judith Leyster, 1635, via la National Gallery, Londres, Royaume-Uni

Judith Leyster est née en 1609 à Haarlem, une communauté riche et un centre artistique florissant au cours du siècle d'or néerlandais. Son père, Jan Willemsz Leyster, a emprunté le nom de famille à une brasserie locale qu'il dirigeait, appelée The Leister. Huitième enfant d'une famille d'artistes et d'amateurs d'art, Judith Leyster démontre très tôt des aptitudes pour le dessin et la peinture. Malgré des informations limitées sur son éducation et sa première formation artistique, il est clair que Leyster a bénéficié de l'approbation de sa famille et de l'accès à une formation artistique formelle, deux phénomènes inhabituels pour les femmes artistes potentielles dans l'Europe du XVIIe siècle. Certains chercheurs ont suggéré que Leyster a poursuivi sa carrière artistique pour aider financièrement sa famille face à la faillite.



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Le concert de Judith Leyster, v. 1633, via le Musée national des femmes dans les arts, Washington, DC

Comme beaucoup d’artistes de son époque, Leyster a probablement suivi une formation artistique sous la tutelle de plusieurs maîtres peintres au cours des années 1620. Elle a probablement étudié les bases du dessin et de la peinture à l'huile avec Frans Pietersz de Grebber, peintre de renommée et ami de la famille qui supervisait un atelier d'artistes actif à Haarlem. Bien qu'il soit communément admis que Leyster a également étudié auprès de Frans Hals, les deux artistes partageant des styles et des sujets similaires, il n'existe aucune trace d'un tel stage. Quoi qu’il en soit, à dix-neuf ans, Leyster avait déjà commencé à signer et à dater ses peintures, ce qui impliquait qu’elle connaissait déjà le succès en tant qu’artiste indépendante. Dès le début de sa carrière à Haarlem, Judith Leyster se spécialise dans la peinture de genre néerlandaise.

La célébrité montante de Judith Leyster

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La Sérénade de Judith Leyster, 1629, Rijksmuseum, Amsterdam, Pays-Bas

Dès qu’elle a signé et vendu son premier tableau, la réputation de Judith Leyster s’est rapidement développée à Haarlem et au-delà. Après avoir travaillé à Amsterdam et à Utrecht et dans ses environs, elle retourne à Haarlem dans les années 1630. En 1633, Leyster devient l’une des premières femmes peintres à être admise dans la Guilde Saint-Luc de Haarlem, un groupe prestigieux et très exclusif de peintres professionnels. L'acceptation de Leyster dans la guilde a officiellement validé ses prouesses artistiques avec le titre de « Maître Peintre ». Son adhésion lui a également fourni davantage d'opportunités professionnelles et de plateformes pour promouvoir son travail. En 1635, Leyster avait commencé à enseigner à ses propres étudiants, indiquant ainsi sa position d'experte recherchée.

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Exemple du monogramme de Judith Leyster, v. 17ème siècle, via ArtHerstory

Cette série impressionnante de réalisations professionnelles positionne Judith Leyster comme une figure marquante de l’âge d’or néerlandais. Alors que les peintures de Leyster devenaient de plus en plus demandées et que son nom devenait de plus en plus connu en République néerlandaise, elle développa une manière unique de signer ses peintures. Au lieu de signer son nom complet, Leyster a conçu un monogramme combinant ses initiales « J.L. » avec une étoile filante, un jeu de mots astucieux. En néerlandais, le mot « leister » se traduit par « étoile filante » ou « étoile directrice ». À l’époque, c’était un nom commun pour le North Star parmi les marins. De plus, Judith Leyster avait été à juste titre considérée comme « la principale star » de l’art de son vivant.

Briser les barrières en tant que femme artiste du XVIIe siècle

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Garçon jouant de la flûte par Judith Leyster, v. 1630-40, via Nationalmuseum, Stockholm, Suède

Au XVIIe siècle, les femmes qui souhaitaient devenir artistes professionnelles se heurtaient à plusieurs obstacles de taille. Même si la République néerlandaise était à certains égards plus progressiste que d’autres sociétés à l’époque, les possibilités pour les femmes de poursuivre une formation artistique formelle étaient encore limitées, même si leurs familles soutenaient une telle poursuite au départ. En plus de l'éducation, les artistes de la République néerlandaise comptaient sur des apprentissages auprès de maîtres peintres pour démarrer avec succès leur carrière.

Cependant, la plupart des peintres qualifiés pour offrir un apprentissage excluaient les femmes. Il était donc difficile pour les femmes artistes d’acquérir les compétences fondamentales, l’expérience en studio et les relations avec l’industrie dont les artistes professionnels avaient besoin pour réussir. De plus, comparées à leurs homologues masculins, les femmes artistes avaient moins d’occasions d’interagir socialement avec des mécènes potentiels de leurs œuvres et, lorsqu’elles parvenaient à trouver un acheteur, elles étaient généralement moins payées.

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La dernière goutte (The Gay Cavalier) de Judith Leyster, v. 1629, via le Musée d'art de Philadelphie

En plus d’être systématiquement exclues du monde de l’art professionnel, les femmes du XVIIe siècle étaient généralement censées donner la priorité à la vie de famille plutôt qu’à toute autre activité. Leyster a surmonté bon nombre de ces obstacles susmentionnés au cours de sa carrière. Cependant, la majorité de ses œuvres connues ont été peintes dans une brève période entre 1629 et 1635. En 1636, Leyster épousa un collègue peintre, Jan Miense Molnaer, avec qui elle eut cinq enfants. Peu de temps après son mariage, Leyster a pratiquement arrêté de peindre sous son propre nom et s'est plutôt concentrée sur l'éducation des enfants et d'autres responsabilités ménagères généralement assignées aux femmes. Cependant, malgré les exigences de la vie familiale, Leyster a probablement continué à exercer sa créativité en collaborant avec son mari et en contribuant aux peintures réalisées dans son atelier.

Mort, disparition et redécouverte de Leystser

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La Merry Company de Judith Leyster, 1630, Musée du Louvre, Paris, France

En 1660, Judith Leyster décède à l'âge de 50 ans. Après sa mort, sa réputation décline rapidement. Leyster a pratiquement disparu du canon de l’histoire de l’art au cours des siècles suivants. De nombreuses œuvres de Leyster étaient soit considérées comme non attribuées, soit attribuées à des artistes masculins, notamment son mari, Molenaer, et son plus célèbre contemporain, Frans Hals. D’autres tableaux ont été catalogués sous « l’épouse de Molenaer » au lieu du nom de Judith Leyster. Même si Leyster avait signé bon nombre de ces œuvres mal attribuées avec son propre monogramme, sa signification avait depuis été oubliée. Ces erreurs d’attribution, bien que probablement accidentelles, ont fortement contribué à l’effacement de Leyster de l’histoire jusqu’au début du XXe siècle, lorsque son monogramme a finalement été reconnu sur un tableau attribué à tort à Frans Hals.

L'héritage de Judith Leyster

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Joyeux Trio par Judith Leyster, v. 1629-31, via l'USEUM

Depuis la réémergence de Judith Leyster il y a quelques décennies à peine, les chercheurs et les musées ont volontiers entrepris de réattribuer et de rechercher son travail. Il existe 35 peintures survivantes qui sont désormais attribuées à juste titre à Judith Leyster. Son immense impact sur l’histoire de l’art devient de plus en plus évident. Leyster a contribué à ouvrir la voie aux générations futures d’artistes en remettant en question avec succès les voies restrictives qui s’offraient aux jeunes femmes dans le monde de l’art du XVIIe siècle. L'histoire de son effacement sur plusieurs siècles et de sa redécouverte fortuite souligne l'importance de reconnaître et de rechercher les contributions de artistes femmes et d’autres contributeurs culturels marginalisés – pas seulement pendant l’âge d’or néerlandais, mais tout au long de l’histoire mondiale.

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Homme offrant de l'argent à une jeune femme (La proposition) par Judith Leyster, 1631, Mauritshuis, La Haye, Pays-Bas

Les peintures de genre magistrales et joyeuses de Leyster sont désormais exposées dans des musées prestigieux aux Pays-Bas et dans le monde entier. En 2021, l’œuvre de Leyster a été ajoutée à la célèbre Galerie d’Honneur du Rijksmuseum d’Amsterdam, qui met en valeur les artistes les plus importants de la République néerlandaise. Notamment, Leyster a été l’une des premières femmes artistes à être incluse dans cette curation. Aujourd’hui, les visiteurs des musées qui découvrent en personne l’œuvre réattribuée de Judith Leyster sont enchantés par des peintures de genre vibrantes et engageantes qui sont à la fois emblématiques de l’âge d’or néerlandais et profondément liées au public contemporain.