La vie préhistorique à l'époque du Pléistocène

Tigre à dents de sabre Smilodon

James St.John/Wikimedia Commons/CC BY 2.0





L'époque du Pléistocène représentait le point culminant de 200 millions d'années d'évolution des mammifères, comme les ours, les lions, les tatous et même les wombats qui ont atteint des tailles étrangement grandes, puis ont disparu en raison du changement climatique et de la prédation humaine. Le Pléistocène est la dernière époque nommée du ère cénozoïque (il y a 65 millions d'années à nos jours) et est la première époque de la période quaternaire, qui se poursuit à ce jour.

Climat et géographie

La fin de l'époque du Pléistocène (il y a 20 000 à 12 000 ans) a été marquée par une période glaciaire mondiale, qui a conduit à laextinction de nombreux mammifères de la mégafaune. Ce que la plupart des gens ne savent pas, c'est que ce ' Âge de glace ' était la dernière de pas moins de 11 périodes glaciaires du Pléistocène, entrecoupées d'intervalles plus tempérés appelés 'interglaciaires'. Au cours de ces périodes, une grande partie de l'Amérique du Nord et de l'Eurasie étaient recouvertes de glace et le niveau des océans a chuté de plusieurs centaines de pieds.



Vie terrestre

Mammifères

La douzaine de périodes glaciaires de l'époque du Pléistocène ont fait des ravages sur les mammifères de la mégafaune, dont les plus grands exemples étaient tout simplement incapables de trouver suffisamment de nourriture pour soutenir leurs populations. Les conditions étaient particulièrement sévères en Amérique du Nord et du Sud et en Eurasie, où la fin du Pléistocène a été témoin de l'extinction de Smilodon (le Tigre à dents de sabre ), la Mammouth laineux , la Ours géant à face courte , Glyptodon (le tatou géant) et Megatherium (le paresseux géant). Les chameaux ont disparu d'Amérique du Nord, tout comme les chevaux , qui n'ont été réintroduits sur ce continent qu'à l'époque historique, par les colons espagnols.

Du point de vue de l'homme moderne, le développement le plus important de l'époque du Pléistocène a été l'évolution continue des singes hominidés. Au début du Pléistocène, Paranthropus et Australopithèque existaient encore ; une population de ces derniers a très probablement engendré Homme debout , qui lui-même faisait concurrence aux Néandertaliens ( Homo neanderthalensis ) en Europe et en Asie. A la fin du Pléistocène, Un homme sage était apparu et s'était répandu dans le monde entier, contribuant à accélérer l'extinction des mammifères de la mégafaune que ces premiers humains chassaient pour se nourrir ou éliminaient pour leur propre sécurité.



Des oiseaux

À l'époque du Pléistocène, les espèces d'oiseaux ont continué à prospérer dans le monde entier, habitant diverses niches écologiques. Malheureusement, les oiseaux géants incapables de voler d'Australie et de Nouvelle-Zélande, tels que Dinornis (le Géant Moa) et Dromornis (l'Oiseau Tonnerre), ont rapidement succombé à la prédation des colons humains. Certains oiseaux du Pléistocène, comme le Dodo et le Pigeon voyageur , a réussi à survivre jusque dans les temps historiques.

Reptiles

Comme pour les oiseaux, la grande histoire des reptiles de l'époque du Pléistocène a été l'extinction d'espèces surdimensionnées en Australie et en Nouvelle-Zélande, notamment le varan géant. Mégalanie (qui pesait jusqu'à deux tonnes) et la tortue géante Meiolania (qui pesait 'seulement' une demi-tonne). Comme leurs cousins ​​du monde entier, ces reptiles géants ont été condamnés par une combinaison de changement climatique et de prédation par les premiers humains.

La vie marine

L'époque du Pléistocène a été témoin de l'extinction définitive du requin géant Mégalodon , qui avait été le principal prédateur des océans pendant des millions d'années ; sinon, cependant, ce fut une période relativement calme dans l'évolution des poissons, des requins et des mammifères marins. Une pinnipède notable apparu sur la scène au Pléistocène étaitHydrodamalis(alias Steller's Sea Cow), un monstre de 10 tonnes qui s'est éteint il y a seulement 200 ans.

La vie végétale

Il n'y a pas eu d'innovations végétales majeures à l'époque du Pléistocène; au contraire, au cours de ces deux millions d'années, les herbes et les arbres ont été à la merci de chutes et de hausses de température intermittentes. Comme aux époques précédentes, les jungles tropicales et les forêts tropicales étaient confinées à l'équateur, avec forêts de feuillus et la toundra stérile et les prairies dominant les régions du nord et du sud.