Seconde Guerre mondiale : le maréchal Arthur 'Bomber' Harris

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L'Air Chief Marshal Sir Arthur Harris, commandant en chef du Royal Air Force Bomber Command, assis à son bureau au QG du Bomber Command, High Wycombe. - 24 avril 1944. Source de la photographie : domaine public





Le maréchal de la Royal Air Force, Sir Arthur Travers Harris, a été officier de l'air commandant en chef du Bomber Command de la Royal Air Force pendant une grande partie de La Seconde Guerre mondiale . Un pilote de chasse à Première Guerre mondiale , Harris a été chargé de mettre en œuvre la politique britannique de bombardement de zones sur les villes allemandes lors du dernier conflit. Pendant la guerre, il a fait du Bomber Command une force très efficace et a aidé à concevoir des tactiques pour réduire les défenses et les centres urbains allemands. Dans les années qui ont suivi la guerre, les actions de Harris ont été considérées comme controversées par certains en raison du grand nombre de victimes civiles infligées par les bombardements de la zone.

Début de la vie

Fils d'un administrateur du British Indian Service, Arthur Travers Harris est né à Cheltenham, en Angleterre, le 13 avril 1892. Éduqué à l'école Allhallows dans le Dorset, il n'était pas un étudiant brillant et a été encouragé par ses parents à chercher fortune dans l'armée ou colonies. Élu pour ce dernier, il se rendit en Rhodésie en 1908 et devint un agriculteur et un chercheur d'or prospère. Avec l'éclosion de Première Guerre mondiale , il s'engage comme clairon dans le 1er régiment rhodésien. Voyant brièvement le service en Afrique du Sud et en Afrique du Sud-Ouest allemande, Harris partit pour l'Angleterre en 1915 et rejoignit le Royal Flying Corps.



Royal Flying Corps

Après avoir terminé sa formation, il sert sur le front intérieur avant d'être transféré en France en 1917. Pilote expérimenté, Harris devient rapidement commandant de bord puis commandant des escadrons n° 45 et 44. Flying Sopwith 1 1/2 Strutters, et plus tard Chameaux Sopwith , Harris a abattu cinq avions allemands avant la fin de la guerre faisant de lui un as. Pour ses réalisations pendant la guerre, il a obtenu la Croix de l'Armée de l'Air. À la fin de la guerre, Harris a choisi de rester dans la Royal Air Force nouvellement formée. Envoyé à l'étranger, il est affecté dans diverses garnisons coloniales en Inde, en Mésopotamie et en Perse.

Maréchal de la Royal Air Force Sir Arthur Travers Harris

    Rang:Maréchal de la Royal Air Force Service:Armée britannique, Royal Air Force Surnom(s) :bombardier, boucher Né:né le 13 avril 1892 à Cheltenham, Angleterre Décédés:5 avril 1984 à Goring, Angleterre Parents:George Steel Travers Harris et Caroline Elliott Conjoint:Barbara Money, Thérèse Hearne Enfants:Anthony, Souci, Romarin, Jacqueline Conflits: Première Guerre mondiale, La Seconde Guerre mondiale . Connu pour: Opération Gomorrhe , Bombardement de Dresde

Entre-deux-guerres

Intrigué par les bombardements aériens, qu'il considérait comme une meilleure alternative au massacre de la guerre des tranchées, Harris a commencé à adapter les avions et à développer des tactiques tout en servant à l'étranger. De retour en Angleterre en 1924, il reçut le commandement du premier escadron de bombardiers lourds dédié à l'après-guerre de la RAF. Travaillant avec Sir John Salmond, Harris a commencé à former son escadron au vol de nuit et au bombardement. En 1927, Harris est envoyé à l'Army Staff College. Là-bas, il a développé une aversion pour l'armée, bien qu'il se soit lié d'amitié avec de futurs Maréchal Bernard Montgomery .



Après avoir obtenu son diplôme en 1929, Harris est retourné au Moyen-Orient en tant qu'officier supérieur de l'air dans le Commandement du Moyen-Orient. Basé en Égypte, il a affiné ses tactiques de bombardement et est devenu de plus en plus convaincu de la capacité des bombardements aériens à gagner des guerres. Promu Air Commodore en 1937, il reçoit le commandement du 4 (Bomber) Group l'année suivante. Reconnu comme un officier doué, Harris est de nouveau promu vice-maréchal de l'air et envoyé en Palestine et en Transjordanie pour commander des unités de la RAF dans la région. Avec La Seconde Guerre mondiale Au début, Harris a été ramené à la maison pour commander le groupe n ° 5 en septembre 1939.

Commandement des bombardiers

En février 1942, Harris, maintenant maréchal de l'air, est placé aux commandes du Bomber Command de la RAF. Au cours des deux premières années de la guerre, les bombardiers de la RAF ont subi de lourdes pertes tout en étant contraints d'abandonner les bombardements de jour en raison de la résistance allemande. Volant de nuit, l'efficacité de leurs raids était minime car les cibles s'avéraient difficiles, voire impossibles, à trouver. En conséquence, des études ont montré que moins d'une bombe sur dix tombait à moins de cinq milles de sa cible.

Portrait aux pastels d

Le maréchal de l'air Sir Arthur Harris. Archives nationales

Pour lutter contre cela, le professeur Frederick Lindemann, un confident du Premier ministre Winston Churchill, a commencé à préconiser le bombardement de zone. Approuvée par Churchill en 1942, la doctrine du bombardement de zone prévoyait des raids contre les zones urbaines dans le but de détruire des logements et de déplacer les ouvriers de l'industrie allemande. Bien que controversé, il a été approuvé par le Cabinet car il offrait un moyen d'attaquer directement l'Allemagne.



La tâche de mettre en œuvre cette politique a été confiée à Harris et au Bomber Command. À l'avenir, Harris a d'abord été gêné par un manque d'avions et d'équipements de navigation électronique. En conséquence, les premiers raids de zone étaient souvent imprécis et inefficaces. Les 30 et 31 mai, Harris lance l'opération Millennium contre la ville de Cologne. Pour monter ce raid de 1 000 bombardiers, Harris a été contraint de récupérer les avions et les équipages des unités d'entraînement.

Avro Lancaster

Avro Lancaster BIs du 44e Escadron. Domaine public



Raids plus importants

Utilisant une nouvelle tactique connue sous le nom de 'flux de bombardiers', le Bomber Command a pu submerger le système allemand de défense aérienne de nuit connu sous le nom de ligne Kammhuber. L'attaque a également été facilitée par l'utilisation d'un nouveau système de radionavigation connu sous le nom de GEE. Frappant Cologne, le raid a déclenché 2 500 incendies dans la ville et établi le bombardement de zone comme un concept viable. Un énorme succès de propagande, il faudra un certain temps avant que Harris ne puisse organiser un autre raid de 1 000 bombardiers.

Au fur et à mesure que les effectifs du Bomber Command augmentaient et que de nouveaux avions, tels que le Avro Lancaster et le Handley Page Halifax, sont apparus en grand nombre, les raids de Harris sont devenus de plus en plus importants. En juillet 1943, le Bomber Command, en collaboration avec l'armée de l'air américaine, a commencé Opération Gomorrhe contre Hambourg. Bombardant 24 heures sur 24, les Alliés ont rasé plus de dix miles carrés de la ville. Encouragé par le succès de ses équipages, Harris a planifié un assaut massif sur Berlin pour cet automne.



Photo aérienne de bâtiments endommagés par les bombes.

Dommages causés par les bombes à Hambourg. Domaine public

Berlin et les campagnes ultérieures

Croyant que la réduction de Berlin mettrait fin à la guerre, Harris ouvrit la bataille de Berlin dans la nuit du 18 novembre 1943. Au cours des quatre mois suivants, Harris lança seize raids massifs sur la capitale allemande. Bien que de vastes zones de la ville aient été détruites, le Bomber Command a perdu 1 047 avions pendant la bataille et cela a été généralement considéré comme une défaite britannique. Avec l'imminent allié invasion de la Normandie , Harris a reçu l'ordre de passer des raids de zone sur les villes allemandes à des frappes plus précises sur le réseau ferroviaire français.



Irrité par ce qu'il percevait comme un gaspillage d'efforts, Harris s'exécuta bien qu'il déclara ouvertement que le Bomber Command n'était pas conçu ou équipé pour ces types de frappes. Ses plaintes se sont avérées sans objet car les raids du Bomber Command se sont avérés très efficaces. Avec le succès allié en France, Harris a été autorisé à retourner aux bombardements de zone.

Atteignant son efficacité maximale au cours de l'hiver/du printemps 1945, le Bomber Command pilonnait régulièrement les villes allemandes. Le plus controversé de ces raids a eu lieu au début de la campagne lorsque des avions a frappé Dresde les 13 et 14 février, déclenchant une tempête de feu qui a tué des dizaines de milliers de civils. Avec la fin de la guerre, le dernier raid du Bomber Command a eu lieu les 25 et 26 avril, lorsque des avions ont détruit une raffinerie de pétrole dans le sud de la Norvège.

Bâtiments endommagés par les bombes à Dresde.

Ruines de Dresde. Archives fédérales, photo 183-Z0309-310 / G. Beyer

Après la guerre

Dans les mois qui ont suivi la guerre, le gouvernement britannique s'est inquiété du nombre de destructions et de pertes civiles causées par le Bomber Command dans les phases finales du conflit. Malgré cela, Harris a été promu maréchal de la Royal Air Force avant de prendre sa retraite le 15 septembre 1945. Dans les années qui ont suivi la guerre, Harris a résolument défendu les actions du Bomber Command en déclarant que leurs opérations étaient conformes aux règles de la « guerre totale » commencée. par l'Allemagne.

L'année suivante, Harris est devenu le premier commandant en chef britannique à ne pas être nommé pair après avoir refusé l'honneur en raison du refus du gouvernement de créer une médaille de campagne distincte pour ses équipages. Toujours populaire auprès de ses hommes, l'acte de Harris a encore cimenté le lien. Irrité par les critiques des actions de guerre du Bomber Command, Harris s'installe en Afrique du Sud en 1948 et devient directeur de la South African Marine Corporation jusqu'en 1953. De retour chez lui, il est contraint d'accepter le titre de baronnet de Churchill et devient le 1er baronnet de Chipping. Wycombe. Harris a vécu à la retraite jusqu'à sa mort le 5 avril 1984.