Qui était Edmonia Lewis ?

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Edmonia Lewis était une sculptrice amérindienne africaine née en 1844 qui vivait à une époque où être une femme et une artiste BIPOC aux États-Unis était rare et difficile. Ses parents sont morts jeunes et elle est devenue dépendante de ses tantes et de son frère pour subvenir à ses besoins. En raison du succès financier de son frère, elle a pu fréquenter l'université, mais a été victime de discrimination en tant que l'une des rares étudiantes noires. Après avoir pris la décision de partir, ou d'avoir été expulsé comme certains le présument, Lewis a déménagé à Rome pour poursuivre la sculpture. Elle y fait face à moins de préjugés et rejoint une communauté d'autres artistes américains. Elle est devenue un nom familier dans le monde de l'art, et bien que sa popularité ait diminué plus tard dans sa vie, son héritage se poursuit.



Première vie d'Edmonia Lewis

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Timbre national Edmonia Lewis, via USPS

De nombreux détails sur les débuts d'Edmonia Lewis ne peuvent pas être entièrement prouvés, en raison d'un manque de documents. Lewis elle-même aurait pu fournir des informations ambiguës, s'entourant de mystère. Elle a même intentionnellement déclaré que son année de naissance était soit 1842, 1844 ou 1854. Sa date de naissance confirmée est cependant autour du 4 juillet 1844. On pense que Greenbush, NY est son lieu de naissance et elle a grandi principalement à Albany. , certains déclarant que ses premières années ont été passées à Newark, NJ.



Catherine Mike Lewis était sa mère, et elle était afro-amérindienne, de Mississauga Ojibwe et d'origine afro-américaine. Elle était une tisserande et une artisane de talent. On ne sait pas qui était son père, mais des sources affirment qu'il s'agissait soit du valet afro-haïtien Samuel Lewis, soit de l'écrivain afro-amérindien Robert Benjamin Lewis.

Elle est devenue orpheline à un âge précoce et a vécu avec ses deux tantes avec son demi-frère Samuel près de Niagara Falls, NY. C'est là qu'on lui a donné le nom Incendies . Pendant ce temps, elle vendait des paniers, des mocassins et des chemisiers brodés ojibwés aux touristes avec ses tantes. Son frère s'était construit une solide base financière après avoir déménagé en Californie et après avoir Ruée vers l'or en Californie . Le succès économique que Samuel a obtenu lui a permis de s'inscrire à un programme pré-universitaire en 1856 au New York Central College, une école baptiste abolitionniste. À environ 15 ans, elle a fréquenté l'école préparatoire de l'Académie Oberlin et l'Oberlin College trois ans plus tard. Oberlin a été l'une des premières universités à autoriser femmes et les personnes de couleur à y assister.



Racisme à l'école et débuts de sculpture

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Portrait d'Edmonia Lewis (1845-1907), via Harvard Imaging Dept.



En tant que l'un des trente étudiants de couleur seulement, Lewis a subi quotidiennement le racisme et la discrimination. En 1862, elle a été accusée d'avoir empoisonné deux de ses camarades de classe et a été horriblement battue dans un champ par des miliciens blancs à cause de l'incident. Cependant, les charges ont été abandonnées car aucun poison n'a été trouvé dans les corps des victimes. Elle avait prospéré dans les arts et excellé dans le dessin. Cependant, son expérience après ce traitement injuste a été définie par l'isolement dû aux préjugés. Un an après avoir été faussement ciblée, elle a été accusée d'avoir volé les fournitures artistiques du collège. Les preuves montrent que Lewis est partie de son propre gré ou a été bannie de l'inscription juste avant l'obtention de son diplôme.



Après cette période tragique, elle s'installe à Boston en 1864 avec l'aide de son frère et commence une formation auprès du sculpteur Edward Brackett, qui lui est présenté par l'abolitionniste William Lloyd Garrison. Trois autres sculpteurs masculins l'ont rejetée comme étudiante avant que Brackett n'accepte de travailler avec elle. L'une de ses méthodes d'enseignement consistait à lui fournir des fragments de sculptures qu'elle aurait besoin de reproduire dans l'argile. Elle a commencé à créer ses propres outils de sculpture et a vendu son premier morceau de main de femme. En 1864, elle organise sa première exposition personnelle dans son atelier.



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Robert Gould Shaw par Edmonia Lewis, 1864, via Google Arts et Culture

Elle s'est inspirée des abolitionnistes et des héros de la guerre civile tels que John Brown et le colonel Robert Gould Shaw. Le bousiller elle sculptée du commandant a été achetée par la famille Shaw. Lewis est devenue une figure populaire pour les femmes abolitionnistes importantes à Boston et à New York qu'elles aimaient interviewer ou écrire. On pouvait trouver des articles sur elle dans des revues abolitionnistes comme Chaîne brisée, le Registre chrétien , et le Indépendant . Bien que cela ne la dérangeait pas d'être exposé, elle n'aimait pas le fait que certains journalistes profitaient d'elle pour prouver qu'ils croyaient aux droits de l'homme.

La vie d'Edmonia à Rome

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Agar par Edmonia Lewis, 1875, via le magazine Smithsonian

Avec l'argent qu'elle gagnait en sculptant des bustes d'abolitionnistes célèbres, Edmonia voyagea à Londres, Paris et Florence. Elle a finalement déménagé à Rome en 1866. Le sculpteur Hiram Powers lui a fourni un espace dans son atelier. Elle a également fini par utiliser l'ancien atelier du célèbre sculpteur italien Antonio Canova. Elle rejoint une communauté florissante d'artistes américains et entre en contact avec d'autres sculpteurs comme Harriet Hosmer. L'actrice de Boston Charlotte Cushman et l'abolitionniste Maria Weston Chapman. À Rome, elle a déclaré avoir trouvé une atmosphère sociale où elle n'était pas constamment rappelée à sa race. Dans ses mots, le pays de la liberté n'avait pas de place pour un sculpteur de couleur .

L'Italie était un environnement moins raciste où Lewis pouvait prospérer en tant qu'artiste noir. Même sa foi catholique y était mieux acceptée. Elle a commencé à travailler le marbre dans un style néoclassique, en se concentrant sur les Afro-Américains et les Amérindiens vêtus de robes non contemporaines. Traditionnellement, les sculpteurs italiens étaient embauchés pour cirer des modèles en marbre pour les artistes, mais Lewis a exigé qu'elle fasse tout le travail elle-même. Il était typique que les femmes sculpteurs soient méprisées par les hommes pour ne pas avoir créé leur travail eux-mêmes. Elle a participé au processus de transfert de modèles en plâtre sur marbre fini pour des raisons financières, mais elle souhaitait également avoir la possibilité de produire son propre travail en tant que femme dans un domaine à prédominance masculine.

Cléopâtre d'Edmonie

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La mort de Cléopâtre par Edmonia Lewis, 1876 via Wikipedia

L'une des pièces les plus connues d'Edmonia Lewis est la sculpture en marbre de 3 015 livres appelée La Mort de Cléopâtre . La pièce a été présentée à l'exposition du centenaire de 1876 à Philadelphie. Cléopâtre avait été représentée à plusieurs reprises dans l'art, tandis que la mort était souvent représentée d'une manière victorienne propre et stylisée. Cependant, Lewis a sculpté de manière controversée une version plus explicite et plus désordonnée de la mort que le public n'avait pas l'habitude de voir. Beaucoup ont été choqués par la représentation par Lewis d'une figure aussi reconnaissable et des milliers de personnes ont visité l'exposition afin de voir le spectacle de leurs propres yeux.

Une interprétation de T la Mort de Cléopâtre déclare que Lewis a produit la pièce en réponse directe à ce que représentait l'Exposition du centenaire. La première exposition mondiale officielle a été organisée pour célébrer les cent ans de l'unification du pays dans la liberté et la signature de la déclaration d'indépendance. Lewis semble avoir subtilement fait référence à l'émancipation. Même si la pièce a été largement admirée et louée pour la manière courageuse de représenter la mort de Cléopâtre, la sculpture a été perdue pendant une longue période. Enfin, en 1994, il a été donné au Smithsonian American Art Museum, endommagé par des années de négligence.

Les dernières années d'Edmonia Lewis

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The Old Arrow Maker par Edmonia Lewis, 1872, via Minneapolis Institute of Art

Edmonia Lewis prenait toujours des initiatives. Elle a créé des sculptures de manière préventive sans commission et a envoyé des pièces non sollicitées à des clients demandant à ce que des fonds soient collectés pour les matériaux et l'expédition. Sa motivation et sa détermination ont mené à des commissions offrant jusqu'à 50 000 $ en paiement. Les touristes se déplaçaient pour venir voir son atelier. Son nom est devenu très connu de son vivant. Lewis a même eu l'occasion de créer un buste de l'ancien président américain Ulysses S. Grant en 1877 et du sénateur abolitionniste Charles Sumner en 1895.

Sa popularité a diminué à la fin des années 1880 alors que Néoclassicisme a perdu ses principaux partisans. Elle est décédée en 1907 à Londres, où elle a déménagé en 1901. Avant de déménager à Londres, Lewis a vécu à Paris de 1896 à 1901. On ne sait pas grand-chose de ses dernières années. Certains se demandent même si elle est morte à Londres, pensant qu'elle aurait pu mourir à Rome ou en Californie. On pense qu'elle a travaillé comme sculpteur jusqu'à la fin de sa vie, créant des retables et des bustes en marbre influencés par catholicisme .

Lewis a principalement sculpté des personnages européens blancs pour éviter que son travail ne soit défini comme des autoportraits par son public principalement blanc. Elle devait rester consciente de la façon dont son identité était perçue par le public et de la facilité avec laquelle ses œuvres pouvaient être mal interprétées. Lewis est considéré comme le premier sculpteur afro-amérindien à être mondialement reconnu dans l'histoire de l'art occidental. Le fait qu'elle ait été chargée de créer des œuvres pour la communauté aristocratique blanche était une réalisation majeure.

Bien qu'elle ne soit pas aussi connue aujourd'hui que d'autres artistes, son influence perdure. Ses œuvres sont présentées dans des musées célèbres comme la Howard University Gallery of Art, le Detroit Institute of Arts, le Metropolitan Museum of Art, le Smithsonian American Art Museum et le Baltimore Museum of Art.