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Caracalla était-il plus qu'un tyran sanguinaire ? (9 faits)

empereur caracalla

Le Geta mourant dans les bras de sa mère, assassiné au nom de son frère Caracalla par Jacques AugustinCatherine Pajou , 1788, via State Gallery, Stuttgart; avec Buste de l'empereur Caracalla de Bartolomeo Cavaceppi , Californie. 1760, via le J.Paul Getty Museum, Los Angeles





Si vous étiez un empereur romain, et s'il vous arrivait de tirer votre nom d'un choix vestimentaire, il y a de fortes chances que le jugement de l'histoire ne vous soit pas favorable. La l'empereur Gaius , mieux connu comme Caligula pour les 'petites bottes' qu'il portait à l'imitation des soldats , est synonyme de la dépravation et de la cruauté de la mégalomanie impériale. Un peu moins de deux siècles plus tard, Rome était gouvernée par un autre empereur nommé pour ses prédilections en matière de mode. De 211 à 217 après JC, l'Empire était gouverné par Marcus Aurelius Antoninus, anciennement Lucius Septimius Bassianus. Cependant, l'histoire connaît mieux cet empereur sous le nom de Caracalla, un nom dérivé du ' caracallus », un lourd manteau à capuchon associé aux soldats des frontières gauloises et germaniques .

Comme Gaius Caligula avant lui, Caracalla est notoire dans la tradition historique. Son portrait distinctif et éclatant ressort des galeries de bustes impériaux, mis en relief par les visages plus calmes et plus sereins de ses prédécesseurs. Ailleurs, des récits de fratricide et de cruauté parcourent les pages des sources littéraires, suivis de chuchotements de scandale incestueux et d'impuissance sexuelle. Néanmoins, il y avait plus chez cet homme qu'un simple air renfrogné. De grands édifices de splendeur culturelle et d'imagination illuminent son règne de six ans et devraient servir à défier les idées préconçues. Il est temps de rencontrer l'homme derrière le air renfrogné.



1. Les antécédents de Caracalla : héritier impérial et dynasties inventées

empereurs romains

Portrait de Septime Sévère photographié par l'auteur, 200-11 après JC, au Altes Museum, Berlin; avec Portrait de Marc Aurèle , 161-80 CE, via le Walters Art Museum, Baltimore; et Portrait de Commode , Californie. 185-90 après JC, via le British Museum, Londres

Caracalla n'est pas né pour être empereur. Né en 188 après JC dans la ville de Lugdunum dans le sud de la Gaule (Lyon moderne), l'ascendance du jeune homme témoigne du cosmopolitisme de l'Empire romain à la fin du IIe siècle. Son père, Septime Sévère , était originaire de la ville portuaire de Leptis Magna (Libye moderne), tandis que sa mère, Julia Mme , était issu d'une famille de prêtres aristocratiques du dieu Elagabal dans la ville syrienne d'Emesa (Homs moderne). Plus tard, l'historien sénatorial Cassius Dio, peu fan de l'approche de Caracalla pour gouverner l'empire, blâmera cette ascendance pour les défauts de caractère de l'empereur romain : l'inconstance, la lâcheté et l'insouciance de la Gaule… la dureté et la cruauté de l'Afrique, et la ruse de la Syrie .



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Aureus d'or de Septime Sévère, avec représentation inversée de Julia Domna, Caracalla (à droite) et Geta (à gauche), avec la légende Felicitas Saeculi, ou 'Happy Times', 202 après JC, via le British Museum, Londres

En 193 après JC, l'empire était en plein désarroi. L'assassinat de Commode avait jeté la question de la succession impériale en question et des prétendants rivaux sont apparus à travers l'empire, y compris Severus qui était soutenu par les légions de Pannonie. Sa victoire ultime dans la série de guerres civiles qui ont suivi (et a duré jusqu'en 197) a conduit Sévère à assurer sa position d'empereur romain. Une partie de son règne impliquait de nommer explicitement Caracalla comme son héritier en lui décernant le titre de César en 195 (le marquant comme son partenaire junior au pouvoir). Parallèlement à cela, et à la consternation et la dérision du sénat , Sévère se fit adopter à titre posthume dans la dynastie des Marc Aurèle (et donc comme le frère de Commodus récemment assassiné). Il l'a confirmé en renommant son fils Marcus Aurelius Antoninus. Son destin impérial était confirmé.

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2. Une rivalité fatale entre frères et sœurs

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Aureus d'or de Septime Sévère, avec représentation inversée de Caracalla, à gauche, et de Geta, à droite, avec la légende Aeternit Imperi (Eternity of Empire ), 200-01 AD, via l'American Numismatic Society, New York

Caracalla n'était pas le seul enfant du mariage de Septime Sévère et Julia Domna. Son jeune frère Geta (du nom du frère de son père) était né un an plus tard en 189 après JC. Bien que Caracalla soit resté l'aîné des deux pendant la majeure partie de leur adolescence, Severus a de plus en plus cherché à les cultiver tous les deux comme ses héritiers, nommant même Geta. en tant qu'Auguste en 209 après JC, ce qui signifie que les trois hommes sévères jouissaient désormais effectivement du même statut. Au moment de la mort de Severus à Eboracum (York) en 211 après JC, Caracalla et Geta succèderaient à leur père en tant que co-empereurs.





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Portrait Buste de Geta, début du IIIe siècle après JC, via le J. Paul Getty Museum, Los Angeles



Sans surprise, la rivalité fraternelle mijotait sous la surface de la vie à la cour sévérienne depuis des années. Au début, c'était la compétition largement innocente typique des rivalités fraternelles, avec Caracalla aurait été gravement blessé à la jambe lors d'une course de chars contre Geta . La mort de leur père, cependant, a accéléré la rupture de leur relation, et des factions de partisans et de sycophantes se sont développées autour de chacun des co-empereurs. Les historiens ultérieurs iraient même jusqu'à imaginer qu'elle conduirait à l'éclatement de l'empire entre l'est, gouverné par les Geta de Chalcédoine en Bithynie , et l'ouest, gouverné par Caracalla à Rome. Seule l'intervention en larmes de Julia Domna a pu apaiser les frères.

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Pièce en bronze de Septime Sévère, avec Geta effacée (contremarquée à la tête d'Athéna ) , Stratonikeia, 193-211 AD, via l'Altes Museum, Berlin; avec Sévère Tondo , début du IIIe siècle après JC, au Altes Museum, Berlin, via Google Arts & Culture



Néanmoins, il était clair que la situation était intenable et Caracalla a organisé le meurtre de son frère. Les récits de fratricide ne sont bien sûr rien de nouveau dans les annales de l'histoire romaine - c'était, après tout, une ville fondée sur l'effusion de sang entre frères – mais le meurtre de Geta est toujours choquant par sa brutalité. Les récits du meurtre lui-même varient légèrement, mais il semble certain que le 26 décembre, lors d'une réconciliation malhonnête entre les frères, des gardes prétoriens ont fait irruption dans la pièce et, sur ordre de Caracalla, ont tué le jeune frère décédé dans les bras de sa mère. .

Il s'en est suivi une période d'effusion de sang dévastatrice alors que les partisans de Geta partout étaient purgés. Dans tout l'empire, des images du jeune homme ont été démolies et vandalisées dans un acte de damnation de la mémoire . Peut-être le plus cruellement de tous, on dit même que Caracalla interdit à sa mère de pleurer la mort de son fils .



3. Les femmes de la cour de Caracalla

buste en marbre julia domna

Marble portrait of Julia Domna , 203-17 AD, via la Yale Art Gallery, New Haven


Une femme, plus que toutes les autres, domine la vie de Caracalla : sa mère, Julia Domna. En tant qu'épouse de l'ancien empereur et mère du présent, elle avait été proéminente dans l'empire à travers une variété de médias, y compris des pièces de monnaie et des inscriptions, pendant près d'une décennie au moment du règne de Caracalla en tant qu'empereur unique. Ils l'ont tous présentée dans une variété de rôles prenant soin des habitants de l'empire. Ceux-ci comprenaient mère s'est assise , la mère du camp , et la mère du pays : elle était la mère de le Sénat, des camps (c'est-à-dire des armées), et de l'empire aussi.


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Aureus d'or de Julia Domna avec représentation inversée de l'impératrice et légende MAT AUG MAT SEN M. PATR (Mère de l'Auguste, du sénat et de l'empire) , 211-17 AD, via le Bode Museum, Berlin

Parallèlement à cette importance de représentation, dont elle avait également joui pendant la majeure partie du règne de Sévère, Julia s'est retrouvée de plus en plus impliquée dans des aspects de l'administration impériale pendant le règne de Caracalla. Cela ne devrait pas être exagéré - Caracalla est resté le seul exécuteur testamentaire du pouvoir impérial - mais il existe des preuves suggérant que pendant que l'empereur belliqueux passait du temps avec les légions, sa mère supervisait certaines des responsabilités les plus banales de la domination impériale. Cassius Dio avait accompagné Caracalla lors d'une tournée de la province et la réticence de l'empereur romain à accomplir les tâches subalternes attendues de l'empire était un bâton avec lequel le sénateur et l'historien n'étaient que trop disposés à utiliser pour battre l'empereur : Ai-je besoin d'ajouter qu'elle a tenu des réceptions publiques pour tous les hommes les plus éminents, précisément comme l'a fait l'empereur ?

marbre portrait tête plautilla épouse caracalla

Tête de portrait en marbre de Plautilla, épouse de Caracalla , 200-05 AD, via le J. Paul Getty Museum, Los Angeles

Cependant, Julia Domna n'était pas la seule femme dans la vie de Caracalla. Il avait été marié en 202 après JC à Fulvia Plautilla. Plautilla était la fille de Plautianus, l'ami proche et préfet du prétoire de Septime Sévère. Ce n'était pas un mariage heureux. Heureusement pour le futur empereur romain, la prétendue trahison de son père offrit une échappatoire à Caracalla : l'exécution de Plautianus pour trahison a vu Plautilla exilée à Lipara , une petite île sicilienne. L'exil de Plautilla a duré plusieurs années jusqu'à l'émergence de Caracalla en tant que dirigeant unique lorsqu'elle a été tuée et sa mémoire condamnée ( le plus célèbre sur l'arc des Argentarii dans le Forum Boarium à Rome ).

Caracalla ne s'est pas remarié. Au lieu de cela, des récits ultérieurs de sa vie, tels que le Histoire augustéenne , aussi bien que Aurèle Victor et Eutrope , a pris grand plaisir à répandre le scandale salace de l'empereur menant une relation illicite et incestueuse avec Julia Domna (que le biographe présente comme la belle-mère de Caracalla). Ces rumeurs ont également été propagées par les les habitants d'Alexandrie, qui se plaisaient à désigner Julia comme Jocaste (la tragique mère d'Œdipe). Les moqueries ont cependant été réprimées par Caracalla lorsqu'il a ordonné le massacre de jeunes hommes dans la ville.

4. En campagne : un empereur romain en guerre

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Vue de l'Arc de Septime Sévère dans le Forum romain, y compris une scène de la campagne des Parthes photographié par l'auteur

La guerre fut un thème récurrent tout au long du règne de Caracalla, tant dans sa jeunesse que César et co-empereur avec son père, ainsi que plus tard comme seul souverain. Il était, de l'avis de tous, belliqueux depuis sa jeunesse, et il se délectait de la compagnie des soldats sur lesquels il prodigué d'énormes sommes d'argent . Il était clair d'où Caracalla voyait sa légitimité en tant qu'empire dériver. Sa première expérience de la guerre remonte aux dernières années du IIe siècle, alors qu'il accompagnait la campagne parthe de son père , un événement commémoré sur l'Arc colossal de Septime Sévère dans le Forum romain. Dans les dernières années de la vie de son père, Caracalla a également accompagné Severus sur ses campagnes en Grande-Bretagne . Au moment où il est devenu le seul dirigeant, ses succès militaires ont été mis en évidence dans ses titres honorifiques avec l'empereur reconnu comme Grande Bretagne .

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Portrait de Caracalla photographié par l'auteur, dans Palais Massimo, Rome

La guerre est restée un élément central du règne de Caracalla en tant qu'unique empereur. À la suite du meurtre de Geta, l'empereur quitta la capitale impériale en 213 après JC (il ne reviendrait jamais) et commença une tournée de l'empire. Son premier arrêt fut la frontière germanique. Ici, il a maîtrisé les tribus Alamans qui avaient traversé l'impérial citrons verts (la frontière de l'empire). A reçu le titre de Maxime germanique , Caracalla voyagea vers l'est. Passant l'hiver 214/5 à Nicomédie, il continua vers l'est, atteignant Alexandrie l'année suivante. Au printemps 216, après l'effusion de sang d'Alexandrie, Caracalla repart vers l'est.

Une tentative de campagne parthe devait être la dernière tentative de son règne. La Parthie était sous le choc de ses propres turbulences de succession monarchique, et Caracalla semble y avoir vu une opportunité d'étendre l'influence romaine à l'est. Afin de poursuivre la guerre, Caracalla a été contraint d'inventer un motif et divers récits d'une demande en mariage avortée faite à la fille d'Artabanus, le roi parthe. Selon Herodian (pas toujours fiable), au milieu d'une célébration de cette union, Caracalla a ordonné à ses soldats de massacrer les invités parthes . C'était une trahison pour laquelle les Romains paieraient un lourd tribut.

5. Culte des héros : Caracalla, Alexandre le Grand et Achille

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Médaillons en or récupérés d'Égypte avec des portraits d'Alexandre le Grand et de Caracalla , 215-43 CE, via Musée d'art Walters, Baltimore


Divers aspects du règne de Caracalla ont attiré la dérision, le mépris et l'indignation dans une égale mesure, du meurtre de son frère à l'inceste présumé avec sa mère. Cependant, l'une des caractéristiques les plus inhabituelles de l'empire était son obsession apparente pour Alexandre le Grand et, par association, Achille . La transformation de Caracalla en roi de Macédoine s'est produite lors de son voyage vers l'est: Immédiatement, il est devenu Alexandre le Grand . La seconde venue d'Alexandre a été célébrée dans tout l'empire (et systématiquement ridiculisée) à travers l'art de l'empire.

Hérodien rapporte que l'empire et la capitale impériale étaient inondés d'images d'Alexandre, et même de véritables des portraits bizarres avec un portrait à double face ; Caracalla d'un côté, Alexandre de l'autre ! Cassius Dio rapporte un cas tout aussi inhabituel de l'Alexander-mania de Caracalla, l'empereur aurait organisé un corps de soldats dans les styles macédoniens traditionnels, avec les 16 000 hommes armés selon Styles du 4ème siècle avant JC et appelés « phalange d'Alexandre » .'

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Alexandre le Grand au tombeau d'Achille de Giovanni Paolo Panini , 1718-19, via le Walters Art Museum, Baltimore

Le voyage de Caracalla vers l'est est justement marqué par une fascination pour la légende d'Alexandre de Grand, mais aussi pour le mythe d'Achille (qui avait a également été une source d'inspiration pour Alexander ). Le voyage de l'empereur à travers l'Hellespont en Asie Mineure l'a amené à des sites associés à la Héros grec de la guerre de Troie et le homérique Iliade . Imitant son héros macédonien, l'empereur est réputé rendu hommage sur la tombe du héros avec une série de sacrifices et d'épreuves sportives. Encore une fois, Hérodien offre une anecdote choquante, suggérant qu'en se présentant comme Achille, Caracalla cherchait désespérément un Patrocle à pleurer. Sélectionnant son affranchi préféré, Festus, l'homme a été enterré à Troie qui serait mort dans des circonstances mystérieuses

6. Un palais pour le peuple : les thermes romains

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Une vue des thermes de Caracalla par Giovanni Battista Piranèse , 1765, via Wellesley College

Bien que l'empereur ait quitté Rome en 213 après JC, pour ne jamais revenir, on pourrait affirmer que peu d'empereurs romains ont laissé une impression aussi durable sur le tissu matériel de la ville que Caracalla. Construit au sud-est de la capitale impériale, près du début de la Via Appia , la thermes de Caracalla est un complexe thermal monumental. Commencés vers 211/2 après JC, mais pas achevés avant 216 après JC, ils étaient à l'époque la plus grande structure balnéaire de l'Empire romain (inégalée jusqu'aux thermes de Dioclétien au début du IVe siècle). Ils se sont inspirés du modèle architectural offert par le Thermes de Trajan sur la colline d'Oppian mais représentent le joyau de la couronne de la capitale impériale Sévère.

Ils restent l'un des plus monuments impressionnants de l'antiquité à explorer par les touristes modernes à la capitale italienne, tandis que leur importance architecturale peut être vue à travers le monde. C'est notamment le cas aux États-Unis, où les vastes espaces voûtés du thermes inspirant les architectes qui ont conçu la gare originale de Pennsylvanie à New York et la gare Union de Chicago.

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Mosaïque de l'athlète des thermes de Caracalla , Californie. 4ème siècle après JC, via Musei Vaticani, Cité du Vatican

En plus de la taille et de l'échelle, le thermes de Caracalla étaient également magnifiques par leur décoration intérieure et leur innovation architecturale, capturer l'imagination des artistes depuis . Tout au long de l'intérieur du complexe, resplendissant de marbre, de mosaïques et de plafonds voûtés caverneux, un éventail de statues spectaculaires veillait sur les patrons des bains. Une sélection d'entre eux a été récupérée et représente maintenant certaines des statues les plus emblématiques de l'Antiquité.

Ceux-ci incluent le soi-disant Taureau Farnèse, représentant le mythe de Dirce, et l'Hercule Farnèse. Les deux statues encouragent le spectateur à se déplacer activement autour de la pièce et à faire l'expérience d'un récit qui se déroule sous ses yeux. La statue d'Hercule, par exemple, peut être vue tenant les pommes des Hespérides dans sa main droite derrière son dos, alors que le demi-dieu se repose après son travail. Un détail qui continue d'attirer les archéologues et les historiens est le cella solearis . Enregistré dans le Histoire augustéenne , cette merveille architecturale était réputée impossible à reproduire . Ce qu'il était, exactement, reste sujet à hypothèse et interprétation savante .

7. Caracalla et la citoyenneté

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Portrait de Caracalla , 212-17, via le Metropolitan Museum of Art, New York

L'héritage le plus durable du règne de Caracalla n'était peut-être pas son palais thermes , ni sa réputation de belliqueux, ni même la tache sur sa réputation de fratricide. On le trouve plutôt dans un bout de papyrus et dans la seule phrase du Digérer , le recueil des lois romaines. Là, il est écrit : Toutes les personnes à travers le monde romain ont été faites citoyens romains par un édit de l'empereur Antonin Caracalla. Cet édit, connu sous le nom de La Constitution Antonine , publié le 11 juillet 212 après JC, a transformé le Empire romain . Il a déclaré que tous les hommes libres de l'Empire romain se voyaient accorder la citoyenneté romaine, tandis que toutes les femmes libres se voyaient accorder le même statut que leurs homologues romains.

La motivation de l'empereur pour cet édit reste contestée. Une interprétation dominante suggère que l'empereur a été contraint par des pressions financières de promulguer l'édit. C'était l'interprétation de Cassius Dio, le seul historien à commenter l'édit, qui affirmait que l'édit avait été adopté non pas tant pour honorer les habitants de l'empire, mais, pour augmenter ses revenus… dans la mesure où les étrangers n'avaient pas à payer la plupart de ces impôts . C'est une interprétation tentante – les guerres, passe-temps favori de Caracalla – coûtent bien sûr cher.

Néanmoins, étant donné qu'en tant qu'empereur, Caracalla exerçait un contrôle total sur les finances de l'empire, un développement social et politique aussi important semble s'étendre au-delà des besoins fiscaux de base. Indépendamment des motivations de l'empereur, l'impact est le plus clairement indiqué dans le dossier épigraphique. Immédiatement après l'édit, toute une série de 'Marcus Aurelius' apparaissent sur des inscriptions dans tout l'empire, alors que les hommes nouvellement émancipés rendaient hommage à leur nouveau patron en adoptant sa nomenclature.

8. Mort dans le désert

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Portrait en buste de Caracalla photographié par l'auteur, au Altes Museum, Berlin; avec Portrait endommagé de Macrin (probablement) , début du milieu du IIIe siècle de notre ère, via les Harvard Art Museums, Cambridge

L'argent dépensé par Caracalla pour assurer la loyauté des soldats devait s'avérer finalement vain. Au printemps de l'an 217, Caracalla se rendait au temple lunaire de Carrhae (sud de la Turquie), l'empereur s'arrêta au bord de la route pour uriner. Alors qu'il se détournait de ses gardes pour se soulager, il fut approché par un soldat nommé Julius Martialis qui fit signe qu'il souhaitait dire quelque chose à l'empereur. Prenant l'empereur autrement engagé par surprise, Martialis a enfoncé un poignard dans le dos de l'empereur, tuant Caracalla. À mi-chemin, à moitié vêtu et inconscient, c'était une fin ignoble pour un empereur qui avait passé les années précédentes de son règne à proclamer son héroïsme et ses capacités militaires.



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Aureus d'or de Macrin , 217 AD, via l'American Numismatic Society, New York

Martialis ne pouvait pas s'échapper. Il a été abattu par les gardes de l'empereur romain alors qu'il tentait de fuir. Il n'en restait pas moins que la question de la succession impériale devait être réglée d'urgence ; l'armée romaine était profondément en territoire parthe, entourée par les forces d'Artaban qui cherchaient à se venger de la trahison antérieure de Caracalla. Le pouvoir passa – à contrecœur – à Macrin, préfet du prétoire de Caracalla et il devint le premier empereur équestre.

Ce fut un bouleversement choquant dans la hiérarchie sociale de la politique impériale romaine, et pour aider à élever sa position, Macrin se positionna rapidement en tant que membre de la dynastie Severan en prenant le nom de 'Severus' comme en témoigne sa monnaie. Macrin avait la réputation a incité le complot contre Caracalla dans la peur de sa propre vie ; Martialis était un associé volontaire pour le complot avec son frère réputé avoir été tué à la demande de l'empereur . Le règne de Macrin sera bref, ne durant qu'un an avant sa mort et son remplacement par Elagabalus (qui s'est présenté comme le fils illégitime de Caracalla).

9. L'au-delà : Caracalla et les arts

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Septime Sévère et Caracalla by Jean-Baptiste Greuze , 1769, via le Louvre, Paris

Après sa mort indigne sur la route poussiéreuse et ensoleillée de Carrhae, les restes de Caracalla ont été retourné à Rome et déposé au mausolée d'Antonin (demeure des vestiges impériaux depuis le règne d'Hadrien ). Le sénat, en particulier, était ravi de voir la fin de son règne, mais la popularité auprès des soldats de tout l'empire garantissait qu'aucune sanction de mémoire officielle ne pouvait être prononcée contre lui par Macrin. Au contraire, il surgit dans et hors de la conscience impériale romaine comme un spectre de mauvaise humeur : il est banni de la compagnie des dieux dans la satire composée par l'empereur Julien du IVe siècle : expier ses crimes .

La figure de Caracalla reviendrait sur le devant de la scène en France à la fin du XVIIIe siècle, à la veille de la révolution et, par conséquent, sans doute de la modernité. Traductions des histoires de Dion Cassius, Hérodien, et des Histoire augustéenne , et une prise de conscience des empereurs à l'intérieur, ont rajeuni Caracalla en tant qu'emblème flexible pour un monde en mutation. Pour les artistes de France à cette époque, il était un emblème d'immoralité. Tout d'abord, il a été imaginé comme un ennemi de la cellule familiale telle que décrite par Greuze (dont la peinture s'est effondrée de façon spectaculaire Salon ) qui incarnait les idéaux des sensibilisée mouvement . Plus tard, son portrait grimaçant emblématique servira de visage facilement reconnaissable de la tyrannie en tant qu'artistes tels que David peint dans l'atmosphère de la Révolution et injurié contre l'autocratie.

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Caracalla : 211 après JC par Sir Lawrence Alma-Tadema , 1902, via la Royal Academy of Arts, Londres

L'empereur fut plus tard une source d'inspiration pour un autre de son acabit; il a été suggéré que Caracalla La Constitution Antonine furent une source d'inspiration pour Napoléon et son administration dans la rédaction du Code civil français en 1804. Entre tyran et législateur, force est de constater que de l'ombre du manteau de soldat, et de derrière les sourcils froncés de son célèbre marbre grimace, une figure un peu plus complexe de Caracalla avance à grands pas dans l'histoire.